La NASA vient d’observer l’évolution d’une masse de cyclones sur Jupiter en un hexagone fascinant

Jupiter est un endroit turbulent. Son colossal cyclone rouge est, bien sûr, la tempête la plus célèbre de la planète. Mais lorsque la sonde Juno de la NASA est arrivée en 2016, elle a découvert quelque chose d’encore plus tumultueux : les régions polaires de la géante gazeuse.

Au pôle nord, neuf tempêtes faisaient rage ; une grande tempête centrale frappant le pôle, et huit tempêtes plus petites disposées autour. Au pôle sud, il y avait une disposition similaire, mais légèrement différente , avec six tempêtes, cinq disposées en un pentagone presque parfait autour d’un cyclone central. Ces cyclones sont tous de taille similaire, presque aussi larges que les États-Unis.

(Et à chaque pôle, tous les cyclones tournent dans le même sens – dans le sens inverse des aiguilles d’une montre au nord, et dans le sens des aiguilles d’une montre au sud. C’est plutôt chouette)

On ne savait pas grand-chose de ces tempêtes. Étaient-elles permanentes ou semi-permanentes, comme la Grande Tache rouge, ou allaient-elles bientôt disparaître ? Nous savons maintenant, après plusieurs années de survols de Juno, que les tempêtes sont plutôt persistantes.

(NASA/JPL-Caltech/SwRI/ASI/INAF/JIRAM)

Mais, lors du dernier survol – le 22e des missions de collecte de données de la sonde Juno, lorsqu’elle s’approche à seulement 3 500 kilomètres (2 175 miles) au-dessus des sommets des nuages de Jupiter – elle a imagé quelque chose de nouveau avec ses instruments optiques et infrarouges.

Les tempêtes au pôle sud n’avaient pas formé un pentagone, mais un hexagone. Il y avait un nouveau venu.

“Les données fournies par l’instrument JIRAM ( Jovian Infrared Auroral Mapper) de Juno indiquent que nous sommes passés d’un pentagone de cyclones entourant un cyclone au centre à un arrangement hexagonal”, a déclaré l’astrophysicien Alessandro Mura de l’Institut national d’astrophysique en Italie dans un communiqué de la NASA.

“Ce nouvel ajout est plus petit en taille que ses six frères cycloniques plus établis : Il a à peu près la taille du Texas. Peut-être que les données JIRAM des futurs survols montreront que le cyclone grandit pour atteindre la même taille que ses voisins. “

(NASA/JPL-Caltech/SwRI/ASI/INAF/JIRAM)

On dirait qu’il s’installe gentiment. Bien que ces configurations bizarres de tempêtes n’apparaissent nulle part ailleurs dans le système solaire (Saturne a sa propre bizarrerie de tempête polaire, avec une tempête géante hexagonale à son pôle nord, et un vortex polaire au sud), leur étude peut nous aider à mieux comprendre la dynamique atmosphérique des géantes gazeuses.

“Ces cyclones sont de nouveaux phénomènes météorologiques qui n’ont pas été vus ou prédits auparavant”, a déclaré le planétologue Cheng Li de l’Université de Californie à Berkeley.Le pôle sud de Jupiter en décembre 2017. (NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS/Gerald Eichstädt)

“La nature révèle une nouvelle physique concernant les mouvements des fluides et le fonctionnement des atmosphères des planètes géantes. Nous commençons à l’appréhender grâce aux observations et aux simulations informatiques.

“Les futurs survols de Juno nous aideront à affiner notre compréhension en révélant comment les cyclones évoluent dans le temps.”

Au fait, est-ce que quelqu’un d’autre a une drôle d’envie de pizza… ?