La peste noire a probablement été causée par des gerbilles et non des rats

Depuis 800 ans, nous accusons les rats sales et infestés de puces d’avoir propagé la peste bubonique dans toute l’Europe, mais une nouvelle étude révèle que ces rongeurs ne sont peut-être pas responsables du tout.

En fait, selon les preuves climatiques de l’époque, ce sont probablement des gerbilles – des gerbilles mignonnes et innocentes – qui ont propagé la peste noire.

Je sais, nous avons été aussi choqués que vous. Mais dans un nouvel article publié dans la revue Proceedings of the National Academy of Sciences, des chercheurs de l’université d’Oslo, en Norvège, ont examiné les données climatiques du XIVe siècle et ont constaté qu’il n’aurait pas été logique que des rats soient à l’origine de l’épidémie.

“Pour cela, il faudrait des étés chauds, sans trop de précipitations”, a déclaré Nils Christian Stenseth, l’un des auteurs de l’étude, à Rebecca Morelle de la BBC. “Nous avons examiné le large spectre des indices climatiques, et il n’y a pas de relation entre l’apparition de la peste et le temps.”

Mais curieusement, il existe un lien entre le climat en Asie et la propagation de la peste noire, ainsi que les épidémies de peste suivantes qui se sont répétées entre la fin du 14e siècle et les années 1800 – une période connue sous le nom de “deuxième pandémie de peste”.

Pour y parvenir, les chercheurs ont analysé 7 711 épidémies de peste historiques et les ont comparées aux données climatiques historiques provenant de 15 cercles d’arbres. Ils ont constaté que les épidémies de peste en Europe suivaient toujours un été chaud en Asie centrale, après un printemps humide.

Les chercheurs en ont conclu que ces conditions étaient plutôt terribles pour les rats noirs, mais qu’elles étaient idéales pour les mignonnes petites gerbilles asiatiques.

Ils pensent maintenant qu’après ces conditions climatiques, les gerbilles et leurs puces, qui étaient porteuses de la bactérie de la peste Yersinia pestis, ont fait un bout de chemin vers l’Europe avec les voyageurs de la route de la soie. Et, comme une horloge, quelques années plus tard, la mort et la panique se sont répandues sur le continent.

Cette découverte innocente non seulement les rats noirs de la première épidémie de peste noire, mais aussi de la deuxième pandémie de peste, qui a entraîné la mort de plus de 100 millions de personnes en Europe jusque dans les années 1800.

Comme l’explique Sarah Kaplan pour le Washington Post : “[Les résultats] expliquent également pourquoi la maladie est apparue par intermittence siècle après siècle, au lieu de s’attarder sur le continent tant que les rats étaient là pour la transporter”.

Ce n’est pas la seule nouvelle hypothèse concernant le mode de propagation de la peste bubonique – l’année dernière, des scientifiques ont examiné l’ADN de la peste et ont trouvé des preuves que la maladie était véhiculée par l’air, plutôt que de se propager par les piqûres de puces.

Mais l’équipe espère maintenant analyser l’ADN d’anciens squelettes européens pour étayer ses recherches. Si elle constate des changements génétiques au fil du temps, cela suggérerait que les réapparitions de la peste ont été causées par l’arrivée de nouveaux rongeurs (sous la forme de gerbilles) plutôt que par les réservoirs de peste existants qui vivent sur le dos des rats noirs en Europe.

“Si nous avons raison, nous devrons réécrire cette partie de l’histoire”, a déclaré Stenseth à la BBC.

Et ce n’est pas tout : après huit siècles de reproches, nous devrons absoudre les rats noirs pour avoir provoqué l’une des pires crises épidémiologiques de l’histoire. Après tout ce qu’ils ont fait pour nous, nous nous sentons plutôt mal à l’aise.

Sources : BBC, The Washington Post