La plus grande étude jamais réalisée sur les formes de vie a estimé que la Terre abrite 1 TRILLION d’espèces

La plus grande étude scientifique de ce type estime que la Terre pourrait abriter plus de 1 000 milliards d’espèces différentes, ce qui signifie que nous n’en avons probablement identifié qu’une infime partie – environ un millième de 1 %.

Pour le savoir, des biologistes américains ont combiné plus de 35 000 analyses distinctes d’espèces microscopiques et non microscopiques. Cette compilation massive de formes de vie documentées a porté sur 5,6 millions d’espèces échantillonnées dans tous les océans et toutes les terres émergées du monde (à l’exception de l’Antarctique), et si les scientifiques ont raison dans leurs estimations, nous avons encore un long chemin à parcourir avant d’avoir vu tout ce que la Terre a à offrir.

“Estimer le nombre d’espèces sur Terre fait partie des grands défis de la biologie”, a déclaré l’un des membres de l’équipe, Jay T. Lennon, de l’université de l’Indiana. “Notre étude combine les plus grands ensembles de données disponibles avec des modèles écologiques et de nouvelles règles écologiques concernant la relation entre la biodiversité et l’abondance. Nous avons ainsi obtenu une estimation nouvelle et rigoureuse du nombre d’espèces microbiennes sur Terre.”

Bien que ce ne soit pas la première tentative des scientifiques pour évaluer le nombre d’êtres vivants sur la planète, les nouvelles avancées en matière d’analyse génétique signifient qu’elle est beaucoup plus susceptible de fournir une estimation précise que les méthodes dépassées utilisées dans le passé – en particulier lorsqu’il s’agit de formes de vie microscopiques.

“Les anciennes estimations étaient basées sur des efforts qui sous-échantillonnaient considérablement la diversité des micro-organismes”, a déclaré Lennon. “Jusqu’à récemment, nous ne disposions pas des outils nécessaires pour estimer réellement le nombre d’espèces microbiennes dans l’environnement naturel. L’avènement de la nouvelle technologie de séquençage génétique fournit un réservoir de nouvelles informations d’une ampleur sans précédent.”

Ces outils avancés offrent une toute nouvelle perspective sur l’incroyable quantité de micro-organismes qui peuvent exister – même dans un espace aussi minuscule qu’une petite motte de terre. “Avant le séquençage à haut débit [séquençage rapide de génomes entiers], les scientifiques caractérisaient la diversité sur la base de 100 individus, alors que nous savons qu’un gramme de terre contient jusqu’à un milliard d’organismes, et que le nombre total sur Terre est supérieur de plus de 20 ordres de grandeur”, explique Lennon.

Grâce à des sources de données récentes utilisant des techniques d’identification plus récentes – notamment des études à grande échelle telles que le projet de microbiome humain du National Institutes of Health des États-Unis, l’expédition Tara Oceans et le projet de microbiome de la Terre – les chercheurs ont pu élaborer une nouvelle estimation d’échelle pour prédire combien de types de formes de vie encore invisibles pourraient également exister, sans être découverts, dans les mêmes environnements.

“Nous pensions que certains aspects de la biodiversité, comme le nombre d’espèces sur Terre, seraient proportionnels à l’abondance des organismes individuels”, a déclaré le biologiste Kenneth J. Locey, qui a dressé l’inventaire. “Après avoir analysé une quantité massive de données, nous avons observé des tendances simples mais puissantes dans la façon dont la biodiversité évolue en fonction des échelles d’abondance. L’une de ces tendances figure parmi les schémas les plus expansifs de la biologie, se maintenant à travers toutes les magnitudes d’abondance dans la nature.”

Avec cette mise à l’échelle en main, l’équipe estime que jusqu’à 1 trillion d’espèces vivent sur la planète, et avec 99,999 % qu’il nous reste à trouver et à classer, il semble assez peu probable que nous soyons un jour en mesure de les cataloguer toutes.

“Notre analyse suggère qu’il y a plus d’espèces microbiennes sur Terre qu’il n’y a d’étoiles dans notre galaxie”, a déclaré Lennon à John Ross de The Australian. “Ce type de découvertes entraîne des changements majeurs dans la façon dont nous considérons l’arbre de la vie. [Elles vont presque certainement nécessiter la réécriture des manuels de biologie.”

Les résultats sont publiés dans Proceedings of the National Academy of Sciences.