La recherche commence : Un réseau de télescopes se concentre maintenant sur une étoile “mégastructure extraterrestre”

La semaine dernière, des astronomes ont fait une découverte fascinante : un étrange motif lumineux entourant une étoile lointaine appelée KIC 8462852 qui ne peut être expliqué. Lorsqu’une planète est en orbite autour d’une étoile, la luminosité de l’étoile ne baisse généralement que de 1 %, mais ce qui passe de façon erratique autour de KIC 8462852 provoque une baisse de luminosité allant jusqu’à 22 %. Il y a quelque chose de très, très gros là-dedans, et les scientifiques ont proposé toutes sortes d’explications possibles, depuis une énorme masse de comètes jusqu’à des extraterrestres.

Mégastructure extraterrestre ou non, nous voulons simplement savoir, et la bonne nouvelle est que les chercheurs sont déjà sur le coup, avec l’annonce que le Allen Telescope Array (ATA) – un réseau de 42 radiotélescopes en Californie – a déjà focalisé son attention sur cette curieuse étoile, située à quelque 1 500 années-lumière de la Terre.

“Nous l’observons avec le réseau de télescopes Allen”, a déclaré Seth Shostak, astronome principal à l’Institut SETI (Search for Extraterrestrial Intelligence) aux États-Unis, à Mike Wall de Space.com. “Je pense que nous devrions le faire, c’est certain”, a-t-il ajouté, tout en précisant que nous devrions nous préparer à être déçus, car, flash info, il ne s’agit probablement pas d’extraterrestres. “Les gens devraient peut-être modérer leur enthousiasme en tenant compte des leçons de l’histoire”, a-t-il déclaré.

Mais quelle que soit la cause de ces baisses de luminosité très étranges autour de KIC 8462852, elle fera l’objet de recherches fascinantes, car elle a défié toute explication raisonnable jusqu’à présent. L’explication la plus évidente est un colossal nuage de poussière, mais les scientifiques ont écarté cette hypothèse car la poussière spatiale émet de la lumière infrarouge, et aucun excès de lumière infrarouge n’ a été détecté autour de l’étoile.

Alors un essaim de comètes ? Dans ce scénario, une autre étoile est entrée dans le système de KIC 8462852 et la perturbation de la gravité a entraîné une énorme masse de comètes qui ont été attirées vers elle avant d’être expulsées à nouveau. Et il se trouve qu’une autre étoile est suffisamment proche de KIC 8462852 pour que cela soit possible.

Mais comme nous l’avons expliqué la semaine dernière, il aurait fallu être extraordinairement chanceux pour assister à cet événement spécifique de l’histoire cosmique, ce qui remet également en question sa probabilité.

Et, bien sûr, l’explication la plus amusante de cette ombre géante est le début d’une énorme structure flottante construite par une civilisation extraterrestre avancée. On peut rêver, non ?

Le réseau du télescope Allen ne s’intéressera pas aux baisses de luminosité autour de KIC 8462852, mais sera plutôt à l’écoute des signaux radio émanant des environs, qui sont considérés comme une bonne indication des émissions internationales. Doug Vakoch, chercheur à l’Institut SETI, a déclaré à Alan Boyle, de Geekwire, qu’il analyse actuellement les signaux radio de KIC 8462852 dans 9 milliards de canaux, sur des longueurs d’onde allant de 1 à 10 GHz. “Nous avançons d’un hertz à la fois… en nous concentrant sur la recherche de signaux à bande étroite”, a-t-il déclaré.

Si l’ATA détecte quelque chose d’intéressant, les chercheurs du SETI espèrent faire un suivi avec le Very Large Array (VLA) près de Socorro au Nouveau-Mexique, rapporte Deborah Byrd pour Earthsky.org. L’équipe qui a découvert ces “folles courbes de lumière” est actuellement en train de faire un plaidoyer pour que de grandes antennes radio comme le VLA ou le Green Bank Telescope en Virginie occidentale se concentrent sur l’étoile.

En attendant, ne manquez pas de lire le compte rendu de la découverte par Jason Wright, l’astronome de l’université de Pennsylvanie à l’origine du commentaire “extraterrestre”. C’est un regard fascinant sur ce que lui et ses collègues ont vécu jusqu’à présent, et donne un aperçu vraiment intéressant de la façon dont les chercheurs SETI décident sur quoi concentrer leur attention et leurs ressources.

Comme le dit Wright, il ne s’agit probablement – presque certainement – pas d’extraterrestres, mais il est toujours dans l’intérêt du SETI d’étudier des phénomènes cosmiques non encore expliqués comme celui-ci :

“Il faut concentrer ses ressources sur les meilleures cibles. La recherche d’anomalies astronomiques est une façon raisonnable d’orienter ses recherches. Il n’y a aucune incohérence entre le fait de supposer des explications purement naturelles pour tous les phénomènes et le fait de cibler les efforts du SETI sur les phénomènes les plus inexplicables d’un point de vue astrophysique.”

Nous sommes impatients de voir ce qu’ils vont trouver. Surveillez cet espace.