La sélection naturelle est à l’origine d’un déclin des “gènes de l’éducation” chez l’homme, affirment des scientifiques

Les gènes qui prédisposent les gens à atteindre des niveaux d’éducation plus élevés ont diminué au cours des 80 dernières années, et les chercheurs suggèrent qu’ils font maintenant l’objet d’une sélection négative, ce qui pourrait avoir un impact important sur notre espèce dans les siècles à venir.

Une étude portant sur plus de 100 000 personnes en Islande a révélé que les personnes qui portent les gènes d’une scolarité plus longue sont moins susceptibles d’avoir une famille nombreuse, ce qui signifie que les personnes les plus intelligentes de la pièce contribuent en fait moins au patrimoine génétique islandais.

“En tant qu’espèce, nous sommes définis par la puissance de nos cerveaux. L’éducation consiste à former et à affiner nos capacités mentales”, a déclaré Kari Stefansson, PDG de la société islandaise de génétique deCODE, qui a mené l’étude.

“Il est donc fascinant de constater que les facteurs génétiques liés au temps passé dans l’éducation se raréfient dans le patrimoine génétique.”

Pour être clair, cela ne signifie pas nécessairement que les humains deviennent plus bêtes – nous allons avoir besoin de beaucoup plus de preuves pour nous approcher d’une telle conclusion.

Il faut également tenir compte du fait que le nombre de personnes ayant accès à l’éducation n’a jamais été aussi élevé. Par conséquent, même si les personnes moins éduquées ont davantage de descendants, des facteurs non génétiques tels que l’augmentation du nombre d’écoles pourraient contrebalancer et même éclipser cet effet.

Mais si l’on considère la tendance sur plusieurs siècles dans le futur – bien au-delà de la prolifération des écoles et de l’accès à la formation – les chercheurs affirment qu’elle pourrait avoir un effet significatif sur notre espèce à long terme.

“Il est remarquable de signaler des changements […] mesurables sur plusieurs décennies couvertes par cette étude”, conclut l’étude.

“Dans le temps de l’évolution, c’est un clin d’œil. Cependant, si cette tendance persiste sur plusieurs siècles, l’impact pourrait être profond.”

Les chercheurs ont analysé le taux de natalité de 129 808 individus nés en Islande entre 1910 et 1990, dont le génome a été séquencé, et l’ont comparé à leur niveau d’éducation.

Ils ont découvert qu’il existait un facteur génétique lié à la probabilité qu’une personne fréquente l’école plus longtemps et ont établi un “score polygénique ” basé sur 620 000 variations de séquence – ou marqueurs – dans le génome humain pour déterminer la propension génétique d’un individu à l’éducation.

Comme le souligne l’équipe, personne ne connaît le mélange exact de facteurs génétiques et environnementaux qui conduit au niveau d’éducation d’une personne, mais des études antérieures ont estimé que la composante génétique du niveau d’éducation peut représenter jusqu’à 40 % de la différence entre les individus.

Une fois que ce score polygénique a été mis en corrélation avec des facteurs tels que le niveau d’éducation, la fécondité et l’année de naissance, les chercheurs ont constaté que les personnes ayant une propension génétique plus élevée vers plus d’éducation avaient tendance à avoir moins d’enfants.

Ils ont également constaté que le score polygénique moyen a diminué à un rythme faible, mais significatif, à l’échelle de l’évolution.

Comme le rapporte Ian Sample pour The Guardian, l’équipe a constaté une baisse du QI d’environ 0,04 point par décennie, mais si tous les facteurs génétiques pouvant être liés à l’éducation étaient pris en compte, ce chiffre passerait à 0,3 point par décennie.

Il est intéressant de noter que le lien entre une plus grande propension à l’éducation et le fait d’avoir moins d’enfants ne s’explique pas par le fait que les études universitaires sont difficiles et qu’elles empiètent sur le temps consacré à la famille.

En effet, même les personnes porteuses des gènes de l’allongement de la durée des études, mais qui n’ont pas fait d’études plus poussées, ont eu moins d’enfants en moyenne que celles qui n’avaient pas ce facteur génétique.

ceux qui portaient plus de “gènes de l’éducation” avaient tendance à avoir moins d’enfants que les autres”, explique Mme Sample.

“Cela a conduit les scientifiques à proposer que les gènes étaient devenus plus rares dans la population parce que, malgré toutes leurs qualifications, les personnes plus instruites avaient moins contribué que les autres au pool génétique islandais.”

Encore une fois, toutes ces spéculations ne sont basées que sur un seul pays, et il est incroyablement difficile de prédire ce qui va arriver aux humains dans un avenir lointain.

Mais c’est certainement quelque chose à garder à l’œil, disent les chercheurs, et si quelque chose, souligne l’importance d’un effort continu pour s’assurer que chaque humain a accès à l’éducation, car cela peut annuler la sélection négative qui semble être en jeu.

“En dépit de la sélection négative à l’encontre de ces variations de séquence, les niveaux d’éducation augmentent depuis des décennies. En effet, nous contrôlons l’environnement dans lequel ces facteurs génétiques se manifestent : le système éducatif”, a déclaré M. Stefansson dans un communiqué de presse.

“Si nous continuons à améliorer la disponibilité et la qualité des possibilités d’éducation, nous continuerons vraisemblablement à améliorer le niveau d’éducation de la société dans son ensemble. Le temps nous dira si le déclin de la propension génétique à l’éducation aura un impact notable sur la société humaine.”

l’étude a été publiée dans Proceedings of the National Academy of Sciences.