La technologie a créé plus d’emplois qu’elle n’en a détruits au cours des 140 dernières années

Depuis 1871, l’essor de la technologie a créé plus d’opportunités d’emploi qu’il n’en a remplacé, selon une nouvelle étude, qui indique que si les emplois dangereux et répétitifs ont été confiés à des machines, les postes dans les secteurs des soins, de l’éducation, de la création et des services ont augmenté.

“La tendance dominante est à la contraction de l’emploi dans l’agriculture et l’industrie manufacturière, plus que compensée par une croissance rapide dans les secteurs des soins, de la création, de la technologie et des services aux entreprises”, écrivent les économistes du cabinet américain Deloitte, qui ont analysé les données du recensement pour l’Angleterre et le Pays de Galles entre 1871 et 2011. “Les machines prendront en charge davantage de tâches répétitives et laborieuses, mais ne semblent pas plus près d’éliminer le besoin de main-d’œuvre humaine qu’à aucun moment au cours des 150 dernières années.”

Alors que l’intelligence artificielle devient de plus en plus sophistiquée avec chaque robot détecteur d’humour et de cartes de crédit qui sort d’un laboratoire de robotique universitaire, il y a toujours la crainte qu’un jour une machine fasse tous nos travaux mieux que nous ne le pourrons jamais. À l’heure actuelle, les chauffeurs routiers s’inquiètent des voitures sans conducteur, les systèmes de caisse automatisés remplacent les caissiers humains – que cela vous plaise ou non – et l’Associated Press a même des “journalistes robots” qui écrivent leurs propres articles.

Mais ne vous inquiétez pas, compagnons humains, car l’étude des économistes de Deloitte sur la place de la technologie sur le marché du travail – au Royaume-Uni du moins – a conclu qu’il s’agissait d’une “grande machine à créer des emplois”, augmentant notre pouvoir d’achat collectif et créant des opportunités dans le secteur florissant des “loisirs”.

“La hausse des salaires et l’augmentation du temps libre font que les gens dépensent plus d’argent pour leur toilette qu’à l’époque victorienne. En conséquence, on compte aujourd’hui un coiffeur pour 287 personnes en Angleterre et au Pays de Galles, contre un pour 1 793 en 1871”, écrit Doug Bolton dans The Independent.

La même chose peut être observée dans une autre grande sève du temps : les bars. “Malgré le déclin du pub traditionnel, les données du recensement montrent que le nombre de personnes employées dans les bars a été multiplié par quatre entre 1951 et 2011”, indique le rapport.

À cela s’ajoute le fait que les technologies plus avancées ont entraîné de sérieuses baisses de prix non seulement sur les produits essentiels, comme la nourriture, mais aussi sur les investissements plus importants, comme les voitures, les téléviseurs et les appareils de cuisine. Il reste donc plus d’argent pour prendre plus de vacances (= plus d’emplois dans le tourisme), posséder plus d’animaux de compagnie (= plus de vétérinaires et d’emplois de garde d’animaux) et s’offrir plus de repas au restaurant et de cocktails (= plus de personnel de restaurant et de bar), par exemple.

De plus, tout cet argent supplémentaire a besoin de quelqu’un pour s’en occuper, le rapport ayant constaté que le nombre de comptables a été multiplié par 20 au cours des 140 dernières années.

Nous vivons aussi plus longtemps (peut-être en partie parce que nous avons confié les tâches dangereuses aux machines), ce qui a fait monter en flèche le nombre de postes dans le secteur des soins. Comme le rapporte Katie Allen pour le Guardian, le rapport a révélé une augmentation de 909 % des aides-soignants et des assistants au cours des deux dernières décennies seulement. Au cours de la même période, rapporte Katie Allen, le nombre d’assistants d’enseignement et de soutien scolaire a également augmenté de 580 %.

En revanche, là où la technologie semble avoir irrémédiablement remplacé les emplois, c’est dans le domaine de l’agriculture et, ouais, de la blanchisserie.

“Au Royaume-Uni, le premier secteur à ressentir cet effet à une certaine échelle a été l’agriculture”, indique l’étude, selon laquelle le pourcentage de la main-d’œuvre d’Angleterre et du Pays de Galles travaillant dans l’agriculture est passé de 6,6 % en 1871 à 0,2 % aujourd’hui. De même, selon The Guardian, en 1901, 200 000 des 32,5 millions d’habitants de l’Angleterre et du Pays de Galles étaient employés dans le secteur du lavage du linge, et en 2011, seulement 35 000 sur une population de 56,1 millions d’habitants arborent le drapeau des blanchisseurs.

“Une collision de technologies, la plomberie intérieure, l’électricité et la machine à laver automatique abordable ont pratiquement mis fin aux grandes blanchisseries et à la corvée du lavage à la main”, concluent les économistes.

Rendez-vous sur le site du Guardian pour consulter une analyse complète des résultats de l’étude.

Bien sûr, les résultats ne s’appliquent qu’à une partie du Royaume-Uni, il serait donc fascinant de voir comment les choses se passent dans le reste du monde. Il est intéressant de noter que Deloitte reconnaît que les choses pourraient changer dans les décennies à venir. Un rapport distinct publié à la fin de l’année dernière a révélé qu’un tiers des emplois au Royaume-Uni risquent d’être automatisés, et que 35 % des emplois existants au Royaume-Uni risquent fortement d’être remplacés au cours des 20 prochaines années.

Quoi qu’il en soit, l’être humain est plein de ressources. Peut-être finirons-nous tous par servir nos maîtres robots dans des bars robotisés, des animaleries robotisées et des bateaux de croisière robotisés ? Tant qu’ils ne se retournent pas contre nous, tout ira probablement bien.