La Terre est entrée dans une nouvelle ère, et nous l’avons causée

Ce n’est un secret pour personne que notre espèce a eu un impact considérable sur la planète. Mais les chercheurs ont maintenant trouvé des preuves définitives que l’homme est à l’origine d’une nouvelle ère géologique, dans laquelle nos actions sont la principale force motrice sur Terre. Bienvenue dans l’Anthropocène.

Les scientifiques prédisent depuis des années que nous vivons dans cette nouvelle ère. Cependant, on pensait généralement que l’Anthropocène avait commencé à la suite de la révolution industrielle à la fin des années 1700. Mais après avoir étudié l’impact de l’homme sur l’environnement au cours des 50 000 dernières années, des chercheurs de l’University College London, au Royaume-Uni, ont non seulement confirmé que cette nouvelle époque est bel et bien là, mais ils ont également déterminé qu’elle a commencé en 1610, très probablement à la suite de la colonisation des Amériques par les Européens.

“L’Anthropocène a probablement commencé lorsque les espèces ont changé de continent, lorsque l’Ancien Monde a rencontré le Nouveau”, a déclaré Simon Lewis, l’auteur principal de l’article de l’équipe publié aujourd’hui dans Nature. “Nous, les humains, sommes désormais une puissance géologique à part entière – aussi changeante pour la Terre qu’une frappe de météorite”.

Bien que cela ne soit pas forcément une bonne chose pour l’environnement, on ne peut nier que c’est une réalisation assez impressionnante. Toutes les époques précédentes de la planète ont commencé et se sont terminées en raison d’énormes changements physiques tels que des chutes de météorites, des éruptions volcaniques prolongées ou le déplacement des continents. Une seule espèce a introduit une nouvelle ère géologique à elle seule ? Eh bien, c’est une très grosse affaire.

Pour définir une nouvelle époque, deux critères principaux doivent être remplis. Premièrement, il doit y avoir des changements documentés et durables sur la Terre. Deuxièmement, les scientifiques ont besoin de ce que l’on appelle un “pic d’or”, c’est-à-dire un changement environnemental global trouvé dans des matériaux naturels tels que des roches, de la glace ou des sédiments provenant du fond des océans, qui peut être daté et rattaché à une année spécifique.

Après avoir parcouru les archives géologiques, l’équipe n’a trouvé que deux années au cours des 50 000 dernières années qui répondaient au deuxième critère : 1610 et 1964, lorsque les retombées des essais d’armes nucléaires ont radicalement modifié la planète. Mais les chercheurs ont exclu que 1964 soit le début d’une nouvelle époque, car, jusqu’à présent, les armes nucléaires n’ont pas déclenché de changements durables et documentés sur la planète.

Que s’est-il donc passé en 1610 pour laisser sur la planète une marque plus importante que les retombées nucléaires ? Le pic doré de 1610 a pris la forme d’une chute spectaculaire des niveaux de CO2 atmosphérique, enregistrée dans les carottes de glace de l’Antarctique. Les chercheurs pensent que cette baisse a été déclenchée par l’arrivée des Européens sur le continent américain en 1492 – un changement qui a entraîné l’introduction de la variole et la mort d’environ 50 millions d’indigènes américains en quelques décennies. Cela a mis fin à l’agriculture sur tout le continent et a permis aux forêts d’Amérique latine de repousser et de recommencer à absorber du carbone, entraînant une baisse des niveaux de CO2 de 7 à 10 parties par million.

Et, contrairement aux essais d’armes nucléaires de 1964, la colonisation des Amériques a également provoqué des changements documentés à long terme sur la Terre par le biais du commerce mondial de produits tels que le maïs et des voyages intercontinentaux.

“De nombreux historiens considèrent les importations agricoles en Europe en provenance des vastes terres nouvelles des Amériques, ainsi que la disponibilité du charbon, comme les deux précurseurs essentiels de la révolution industrielle, qui a à son tour déclenché d’autres vagues de changements environnementaux à l’échelle mondiale”, a déclaré M. Lewis dans le communiqué. D’un point de vue géologique, cette limite marque également le dernier moment de refroidissement synchrone de la Terre avant le début du réchauffement global à long terme de l’Anthropocène”

Mais bien que toutes les preuves requises pour annoncer une nouvelle époque soient réunies, le changement n’est pas encore officiel pour Facebook. La ratification officielle d’une nouvelle époque de l’Anthropocène doit être effectuée par l’Union internationale des sciences géologiques. Mais espérons que cette nouvelle recherche les aidera à se décider.

“Une reconnaissance plus large du fait que les actions humaines entraînent des changements profonds dans l’infrastructure nécessaire à la vie sur Terre aura des répercussions sur notre vision philosophique, sociale, économique et politique de notre environnement”, a déclaré Mark Maslin, co-auteur de l’étude, dans le communiqué. “La première étape pour résoudre notre relation néfaste avec notre environnement est de le reconnaître.”