La voile légère de Bill Nye surmonte un problème de batterie et déploie enfin sa voile

LightSail, le vaisseau spatial à énergie solaire financé par les membres de la Planetary Society de Bill Nye, a déployé avec succès sa voile solaire après avoir surmonté un problème de batterie. C’est un énorme soulagement pour l’équipe de la Planetary Society et ses partisans, qui craignaient que le CubeSat ne reçoive pas assez d’énergie pour déployer complètement sa grande feuille de plastique Mylar recouverte d’aluminium.

Cette feuille de 32 mètres carrés est essentielle au succès de la mission LightSail. Elle capte l’énergie du Soleil et utilise l’élan de ses photons pour se propulser vers l’avant – elle navigue littéralement sur la lumière du Soleil, de la même manière qu’un bateau navigue sur le vent. La nacelle de commande contenant la feuille et toute l’électronique de LightSail a la taille d’une miche de pain (30 cm sur 10 cm).

La semaine dernière, l’équipe de lancement a découvert que les panneaux solaires de LightSail n’avaient pas suffisamment chargé les batteries et que, par conséquent, il n’y avait pas assez d’énergie pour déployer la voile principale. Les batteries étant passées en mode de veille, le problème s’est aggravé, les opérateurs au sol ne parvenant pas à établir le contact avec le satellite miniaturisé.

Il s’est avéré que ce problème était probablement dû à un “ping-pong de puissance” où les niveaux de puissance des batteries étaient trop faibles dans l’ombre de la Terre et trop élevés en plein soleil. Les analyses sont toujours en cours, mais quel que soit le problème, LightSail est revenu à la vie et a déployé avec succès son écoute principale.

“Le déploiement de la voile a commencé à 15 h 47 EDT (19 h 47 UTC) au large des côtes de la Basse-Californie, au Mexique, alors que le vaisseau spatial se déplaçait du nord-ouest au sud-est”, a annoncé la Planetary Society sur son blog. L’équipe s’attend à reprendre contact avec la voile légère à un moment donné lundi, lorsqu’elle reviendra en vue. D’après les niveaux de puissance, l’activité de la caméra et le moteur de la voile, il semble que tout fonctionne comme prévu.

L’objectif principal de LightSail est de tester sa technologie en vue de déploiements futurs : il s’agit d’ouvrir la voie à un accès à l’espace et à des projets spatiaux peu coûteux et financés par les citoyens. Si le prototype à énergie solaire s’avère être un succès, il pourrait ouvrir la voie à une nouvelle vague de projets similaires gérés par des organisations et des amateurs n’ayant pas accès aux fonds ou aux équipements dont dispose une grande agence comme la NASA.

À plus long terme, beaucoup considèrent la technologie de la voile solaire comme notre meilleure chance de pouvoir parcourir de longues distances dans l’espace sans utiliser d’énormes quantités de carburant. Bien que les rayons du soleil ne puissent transférer que de petites quantités d’énergie, celles-ci s’accumulent au fil du temps, ce qui permet de voyager à grande vitesse. Un vol plus ambitieux avec une nouvelle LightSail voyageant à bord de la fusée Falcon Heavy de SpaceX est prévu en 2016.

La Planetary Society encourage tout le monde à suivre et à signaler les observations de LightSail lors de son passage au-dessus de la Terre. Vous trouverez tous les détails sur la façon de procéder sur le blog de l’organisation.