L’ADN d’une dent confirme que d’anciens cousins vivaient aux côtés d’Homo Sapiens et de Néandertaliens

L’analyse de l’ADN d’une dent fossilisée vieille de 110 000 ans, découverte dans une grotte sibérienne, a apporté de nouvelles preuves de l’existence des Néandertaliens et des premiers Homo sapiens. L’analyse de l’ADN des Denisovans – une espèce humaine éteinte récemment identifiée – suggère qu’ils ont probablement coexisté et peut-être même se sont croisés avec des homo sapiens

L’analyse a également révélé que les Denisovans existaient au moins 60 000 ans plus tôt qu’on ne le pensait, qu’ils étaient presque aussi diversifiés génétiquement que les Européens modernes et qu’ils auraient pu se reproduire avec un autre parent mystérieux des humains modernes que les scientifiques n’ont pas encore identifié.

“Le monde à cette époque devait être bien plus complexe qu’on ne le pensait”, a déclaré l’ auteur de l’étude, Susanna Sawyer, de l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive en Allemagne , à Michael Greshko du National Geographic. “Qui sait quels autres hominidés ont vécu et quels effets ils ont eu sur nous ?”

Les scientifiques n’ont pris conscience de l’existence des Denisoviens qu’il y a cinq ans, lorsque l’analyse de l’ADN d’une seule dent et d’un seul os de doigt de Denisovien découverts dans une grotte des montagnes de l’Altaï, dans le sud de la Sibérie, a révélé qu’ils appartenaient à la même lignée d’anciens hominines.

Les restes ont été datés d’environ 50 000 ans, et l’équipe à l’origine de la découverte a déclaré que les Néandertaliens étaient leurs plus proches parents connus, s’étant probablement séparés les uns des autres sur l’arbre généalogique humain il y a environ 400 000 ans. On pense qu’ils se sont séparés de l’Homo sapiens 100 000 ans auparavant.

Aujourd’hui, grâce à la découverte d’une deuxième dent de sagesse, appelée Denisova 8, dans la même grotte sibérienne en 2010, les scientifiques dressent un portrait plus détaillé des Denisovans. Si l’ADN de la dent ne nous dit pas grand-chose sur leur comportement ou leur apparence – bien qu’il semble qu’ils avaient de grandes mâchoires, Denisova 8 étant si grande qu’elle a d’abord été prise pour une dent d’ours -, Sawyer et son équipe ont pu dégager un certain nombre d’informations fascinantes.

Tout d’abord, on pense que si les Néandertaliens ont eu du mal à supporter le rude climat sibérien, le mouvement des Denisovans suggère qu’ils ont prospéré dans le froid glacial pendant plusieurs générations, se répandant en Europe et en Asie avant de disparaître mystérieusement des archives fossiles.

Carl Zimmer explique au New York Times :

“Bence Viola, co-auteur de l’étude à l’université de Toronto, a émis l’hypothèse que les Néandertaliens sont devenus consanguins parce que les glaciers de l’ère glaciaire les ont poussés vers des refuges isolés dans le sud de l’Europe. Les Denisovans, en revanche, ont pu se déplacer vers le sud à travers de vastes régions d’Asie qui n’étaient pas recouvertes de glaciers.

L’ADN des humains vivants est un autre indice que les Denisovans ont voyagé loin au sud de la Sibérie. On trouve des morceaux d’ADN de Denisovan chez les aborigènes australiens, les Néo-Guinéens et les Polynésiens.”

Parce qu’ils n’étaient pas aussi enfermés que les Néandertaliens, les Denisovans étaient étonnamment diversifiés, les chercheurs les comparant aux Européens modernes en termes de diversité génétique. Cette diversité pourrait avoir été favorisée par le fait que les Denisovans se sont croisés non seulement avec les Néandertaliens et les Homo sapiens, mais des fragments d’ADN n’appartenant à aucune de ces espèces indiquent qu’un quatrième hominine non identifié aurait pu exister à l’époque.

“Si vous m’aviez dit il y a cinq ans que je parlerais d’espèces pour lesquelles nous n’avons aucun fossile, j’aurais pensé que vous étiez fou”, a déclaré au New York Times Todd Disotell, anthropologue moléculaire de l’université de New York, qui n’a pas participé à l’étude.

Maintenant, il suffit que quelqu’un les trouve. C’est une bonne motivation pour tout laisser tomber et devenir anthropologue, non ?

Les résultats ont été publiés dans Proceedings of the National Academy of Sciences.