L’Allemagne vient de mettre en marche une machine de fusion nucléaire révolutionnaire

Vous n’avez probablement pas remarqué, mais il y a quelques heures, le monde a fait un grand pas en avant vers l’objectif d’une énergie propre et illimitée grâce à la fusion nucléaire.

Des physiciens allemands ont annoncé qu’ils venaient d’all umer pour la première fois l’une des plus grandes machines de fusion nucléaire au monde, qui a réussi à contenir des masses d’hélium gazeux super chaudes, autrement dit du plasma.

Cette machine de 16 mètres de large, appelée Wendelstein 7-X (W7-X), est un type de dispositif de fusion nucléaire appelé stellarator. Les scientifiques parlent depuis des décennies de l’énorme potentiel des stellarators, mais c’est la première fois qu’une équipe démontre qu’ils peuvent produire et contrôler le plasma aussi bien que d’autres modèles de réacteurs à fusion.

Le 10 décembre, l’Institut Max Planck pour la physique des plasmas a tweeté cette image incroyable du premier plasma de sa nouvelle machine :

La fusion nucléaire se produit lorsque des atomes fusionnent à des températures incroyablement élevées et génèrent de l’énergie, et la raison pour laquelle les scientifiques sont si enthousiastes à ce sujet est qu’elle a le potentiel de produire un approvisionnement quasi illimité en énergie à partir d’un peu plus que de l’eau salée. C’est le même processus qui a alimenté notre Soleil au cours des 4,5 milliards d’années passées, et on prévoit qu’il continuera à le faire pendant encore 4 milliards d’années.

Contrairement à la fission nucléaire, qui alimente les centrales nucléaires actuelles, la fusion nucléaire ne produit pas de déchets radioactifs et est beaucoup plus sûre.

Mais elle est également très difficile à réaliser pour les scientifiques, car elle nécessite la construction d’un dispositif capable de produire et de contrôler une boule de plasma de 100 millions de degrés Celsius.

La clé du contrôle du plasma est l’utilisation d’aimants supraconducteurs, et les scientifiques ont déjà construit plusieurs réacteurs de fusion en forme de beignets, appelés tokamaks.

Les scientifiques ont déjà construit plusieurs réacteurs de fusion en forme de beignet, appelés tokamaks. Mais les réacteurs tokamaks présentent un gros problème : ils ne peuvent maintenir le plasma que pendant un maximum de 6 minutes et 30 secondes à la fois, ce qui n’est pas assez long pour récolter une énergie significative. En d’autres termes, nous avons déjà réussi à réaliser une fusion nucléaire, mais elle a consommé beaucoup plus d’énergie qu’elle n’en a généré.

C’est pourquoi le lancement du stellarator est si excitant, car on prévoit que l’appareil sera capable de contrôler le plasma pendant une durée inouïe de 30 minutes.

Lors de sa première utilisation, la machine a été remplie d’hélium – un gaz non réactif – chauffé par un laser à environ 1 million de degrés Celsius. Ce plasma a été maintenu pendant environ un dixième de seconde, ce qui peut sembler peu, mais a été suffisant pour montrer que la machine fonctionne.

“Nous sommes très satisfaits”, a déclaré Hans-Stephan Bosch, qui a dirigé l’équipe. “Tout s’est déroulé comme prévu”

La prochaine étape consistera à augmenter la durée des décharges de plasma d’hélium, l’objectif ultime étant de les construire jusqu’à 30 minutes. En janvier, les scientifiques commenceront à essayer de produire du plasma à partir d’hydrogène, qui est ce qui serait utilisé dans une machine de fusion nucléaire en état de marche.

Pour être clair, le but de W7-X n’a jamais été de produire de l’énergie. Ce dispositif est simplement une preuve de concept pour montrer que le concept de stellarator fonctionne réellement. Si tout se passe comme prévu, ce que nous apprendrons de W7-X nous aidera à construire la prochaine génération de stellarators, qui pourrait littéralement changer le monde et mettre fin à notre dépendance aux combustibles fossiles. Ou comme ce commentateur l’a si parfaitement exprimé sur YouTube : “Aidez-nous Wendlestein 7-X, vous êtes notre seul espoir.”

Avancez jusqu’à environ 23.30 de ce flux en direct pour voir les scientifiques s’enthousiasmer lorsque la machine produit du plasma pour la première fois. Quel moment pour être en vie.