L’anxiété pourrait être une manifestation précoce de la maladie d’Alzheimer, selon une étude

Selon une nouvelle étude, les symptômes d’une anxiété croissante pourraient être un signe d’alerte précoce de la maladie d’Alzheimer, des années avant que la déficience cognitive ne soit évidente.

Les chercheurs étudient depuis longtemps les facteurs de risque qui augmentent les chances de développer la maladie d’Alzheimer – notamment les troubles neuropsychiatriques tels que la dépression. Aujourd’hui, les scientifiques affirment que les symptômes d’anxiété pourraient être un marqueur dynamique des premiers stades de la maladie.

“Plutôt que de considérer la dépression comme un score total, nous avons examiné des symptômes spécifiques tels que l’anxiété”, explique la gérontopsychiatre Nancy Donovan du Brigham and Women’s Hospital de Boston, dans le Massachusetts.

“Par rapport aux autres symptômes de la dépression, tels que la tristesse ou la perte d’intérêt, les symptômes d’anxiété ont augmenté au fil du temps chez les personnes présentant des niveaux de bêta-amyloïde plus élevés dans le cerveau.”

La bêta-amyloïde est une protéine qui a été globalement liée à la maladie d’Alzheimer, s’accumulant dans le cerveau en amas qui forment des plaques et perturbant la communication entre les neurones.

Cette perturbation est considérée comme l’un des principaux responsables de la déficience cognitive de la maladie d’Alzheimer, mais elle pourrait également être impliquée dans la phase préclinique de la maladie, qui peut survenir jusqu’à dix ans avant le diagnostic du déclin de la mémoire.

Donovan et ses collègues chercheurs ont examiné les données de la Harvard Ageing Brain Study, une étude observationnelle de cinq ans portant sur 270 hommes et femmes en bonne santé, âgés de 62 à 90 ans et ne présentant aucun trouble psychiatrique actif.

Entre autres tests, les participants ont subi des scanners cérébraux et ont été soumis à une analyse annuelle de la dépression. Au cours de l’étude, l’équipe a constaté que des niveaux plus élevés de bêta-amyloïde dans le cerveau étaient associés à une augmentation des symptômes d’anxiété dans la cohorte.

“Cela suggère que les symptômes d’anxiété pourraient être une manifestation de la maladie d’Alzheimer avant l’apparition de la déficience cognitive”, dit Donovan.

“Si d’autres recherches confirment que l’anxiété est un indicateur précoce, cela serait important non seulement pour identifier les personnes atteintes de la maladie à un stade précoce, mais aussi pour les traiter et potentiellement ralentir ou prévenir le processus de la maladie à un stade précoce.”

À ce stade, les chercheurs reconnaissent qu’il y a encore beaucoup de choses que nous ne savons pas sur la façon dont cette association entre l’anxiété et la bêta-amyloïde se produit – et il convient de souligner que d’autres suivis longitudinaux seront nécessaires pour vérifier si les participants présentant une anxiété croissante développent également la maladie d’Alzheimer.

Pour l’instant, cela n’a pas été démontré, mais en l’absence d’un biomarqueur unique et largement utilisé pour la détection précoce de la maladie d’Alzheimer, l’équipe pense que le test d’anxiété pourrait être un outil utile – ne serait-ce que pour aider à réduire le champ des patients les plus à risque.

“Ce n’est pas un résultat définitif, mais il renforce l’argument selon lequel les changements neuropsychiatriques pourraient être associés à cette amyloïde”, a expliqué Donovan au Boston Herald.

“En tant que mécanisme de dépistage, ce n’est probablement pas assez sensible, mais si vous pouvez mesurer plusieurs facteurs de risque chez les mêmes individus, alors cela devient plus utile.”

Les résultats sont publiés dans The American Journal of Psychiatry.