L’arbre le plus solitaire du monde pourrait nous indiquer le moment exact où nous avons commencé l’anthropocène

Sur l’île Campbell, dans l’océan Austral, à quelque 640 km au sud de la Nouvelle-Zélande, se trouve un seul épicéa de Sitka. À plus de 275 km de tout autre arbre, il est souvent considéré comme “l’arbre le plus solitaire du monde”.

Planté au début du XXe siècle par Lord Ranfurly, gouverneur de la Nouvelle-Zélande, le bois de l’arbre a enregistré le radiocarbone produit par les essais de bombes atomiques en surface – et ses couches annuelles montrent un pic en 1965, juste après l’interdiction des essais.

L’arbre nous donne donc un marqueur potentiel pour le début de l’Anthropocène.

Mais pourquoi 1965 ? Les années 1960 sont une décennie à jamais associée au mouvement hippie et à la naissance de l’environnementalisme moderne, une époque ensoleillée au cours de laquelle les alunissages Apollo nous ont donné l’image iconique d’une planète fragile encadrée par une surface lunaire désolée.

C’était aussi une époque où le monde se mondialisait rapidement, où l’industrialisation rapide et la croissance économique entraînaient une expansion démographique et une augmentation massive de notre impact sur l’environnement.

Cette période d’après-guerre a été appelée la “Grande Accélération “. La question qui nous intéresse est donc de savoir si ce changement radical de l’activité humaine a laissé une marque indélébile sur notre planète, une marque qui, si nous disparaissions aujourd’hui, laisserait une signature permanente dans les archives géologiques.

Le concept d’une époque géologique dominée par l’homme existe depuis le 19e siècle, mais l’idée que nous avons créé un Anthropocène est récemment devenue plus populaire face aux changements globaux à long terme de l’environnement, bien au-delà de ce qui peut être considéré comme “naturel”.

Si l’homme a depuis longtemps un impact sur la planète à l’échelle locale et même continentale, l’ampleur des changements modernes est suffisamment importante pour que les géologues examinent les preuves permettant de reconnaître officiellement l’Anthropocène dans l’échelle des temps géologiques.

Ils ont lancé à la communauté scientifique un défi majeur : trouver un marqueur environnemental mondial ou un “pic d’or ” qui représente ce changement crucial.

L’un des principaux candidats pour définir le début de l’époque de l’Anthropocène est le pic des éléments radioactifs produits par les essais de bombes thermonucléaires en surface, dont la plupart ont eu lieu au plus fort de la guerre froide, au début des années 1960.

Le problème, du point de vue du géologue, est que la plupart des données relatives à ce pic de radioactivité (par exemple, celles qui sont conservées dans les sédiments lacustres et la croissance annuelle des cernes des arbres) proviennent de l’hémisphère nord, où la majorité des essais ont eu lieu.

Pour démontrer un impact humain véritablement mondial, il faut un signal provenant d’un endroit éloigné et vierge de l’hémisphère sud qui se produit en même temps que celui du nord. C’est là qu’intervient notre nouvelle étude.

Dans la revue Scientific Reports, nous publions un nouveau rapport qui identifie un signal radioactif préservé dans exactement ce genre d’endroit : L’île Campbell, un bien immobilier rare dans les profondeurs de l’océan Austral.

Au cours de l’expédition antarctique australienne 2013-2014, nous avons entrepris un échantillonnage scientifique à travers l’île pour mieux appréhender l’ampleur des changements environnementaux dans ce lieu des plus reculés. L’épicéa de Sitka solitaire se trouve dans la partie sud de l’île.

Cette espèce se trouve naturellement le long de la côte ouest de l’Amérique du Nord, de l’Alaska à la Californie – elle n’est présente dans l’hémisphère sud que parce que les humains l’y ont transplantée.

Turney et al

,

Auteur fourni

Néanmoins, l’arbre de l’île Campbell se développe exceptionnellement bien – à un rythme cinq à dix fois plus rapide que les arbustes indigènes environnants – ce qui nous a fourni de nombreuses données sur lesquelles travailler.

Une analyse détaillée de la croissance de l’arbre année après année montre que le pic d’éléments radioactifs a eu lieu entre octobre et décembre 1965, ce qui coïncide avec le même signal dans l’hémisphère nord.

Cet épicéa a démontré sans équivoque que les humains ont laissé un impact sur la planète, même dans les environnements les plus vierges, qui sera conservé dans les archives géologiques pendant des dizaines de millénaires et au-delà.

Devrions-nous définir l’Anthropocène par le moment où l’humanité a inventé la technologie permettant de s’éteindre ? Si c’est le cas, alors le pic de la bombe nucléaire enregistré dans l’arbre le plus isolé de la planète suggère qu’il a commencé en 1965.