L’ascension et la chute de l’Empire romain sont réécrites par la glace cachée sous le Groenland

L’immensité glacée du Groenland a peut-être échappé à l’emprise de l’Empire romain, mais cela ne veut pas dire que les terres glacées du nord n’ont jamais connu la fortune impériale.

Une nouvelle étude a fourni un aperçu stupéfiant et sans précédent des pics et des vallées de l’ancienne civilisation romaine et grecque en examinant un endroit si éloigné de ces cultures anciennes qu’il en est presque étranger.

Au plus profond de la calotte glaciaire du Groenland, enfouie à plusieurs centaines de mètres sous la surface, la glace emprisonnée conserve un témoignage indélébile de la Rome et de la Grèce antiques que vous ne trouverez dans aucun livre d’histoire.

Comment ? La réponse est la pollution.

Une carotte de glace utilisée dans la recherche (PNAS)

Une équipe internationale dirigée par des chercheurs du Desert Research Institute (DRI) du Nevada a analysé des échantillons de glace extraits par le North Greenland Ice Core Project (NGRIP), qui a commencé à forer des carottes de glace sous le centre gelé du Groenland à la fin des années 1990.

Les carottes examinées vont de très profondes à encore plus profondes – des échantillons de glace prélevés entre 159 et 580 mètres (521 à 1 902 pieds) sous terre. En fait, plus on va en profondeur, plus on remonte dans le temps, sur une période de près de deux millénaires.

Il y a des milliers d’années, les anciennes civilisations grecque et romaine extrayaient et fondaient des minerais de plomb et d’argent – un travail des métaux qui contribuait aux fondements physiques et économiques de leurs sociétés.

Mais à l’époque – comme aujourd’hui – cette industrie avait un coût, sous la forme d’une pollution au plomb qui s’échappait dans l’atmosphère, dérivant sur le vent sur des milliers de kilomètres.

Une partie de ce vent passait au-dessus du Groenland, où il entrait en collision avec la neige tombant sur la surface glacée. Au fil du temps, de plus en plus de neige est tombée, enterrant la glace contaminée par le plomb au fil des années et des siècles.

Mais si vous extrayez des carottes de cette pile de glace, comme l’ont fait les chercheurs ici, et que vous analysez la quantité d’émissions de plomb qu’elle contient, vous pouvez générer un enregistrement granulaire année par année de ce à quoi ressemblait la pollution industrielle il y a des milliers d’années.

Dans ce cas, la chronologie des chercheurs nous donne une vue de la période allant de 1100 avant J.-C. à 800 après J.-C., et nous pouvons l’utiliser comme une approximation de l’activité économique ou de la prospérité de ces sociétés anciennes, en nous basant uniquement sur le critère du smog.

“Notre enregistrement de mesures datées avec précision et résolues sub-annuellement dans la carotte de glace commence en 1100 avant J.-C., à la fin de l’âge du fer, et s’étend à travers l’antiquité et l’antiquité tardive jusqu’au début du Moyen Âge en Europe – une période qui comprend l’essor et la chute des civilisations grecque et romaine”, explique l’un des chercheurs, l’hydrologue du DRI Joe McConnell.

“Nous avons constaté que la pollution par le plomb au Groenland suivait de très près les pestes, les guerres, les troubles sociaux et les expansions impériales connues durant l’Antiquité européenne.”

Aussi étonnant que soit ce genre de science du voyage dans le temps, ce n’est pas la première fois qu’elle est tentée. Une étude précédente a utilisé le même type de technique au milieu des années 1990, mais avec une différence majeure.

Cette étude a basé ses conclusions sur seulement 18 points de données sur la glace. La nouvelle étude porte sur plus de 21 000 mesures discrètes du plomb, ce qui donne un aperçu inédit de l’activité économique des Grecs et des Romains de l’Antiquité et permet de retracer les différentes guerres, fléaux, famines et pics.

“Je ne dirais pas que le graphique de la pollution par le plomb reflète fidèlement le PIB, mais c’est probablement le meilleur indicateur global de la santé économique que nous ayons”, a déclaré au New York Times l’un des membres de l’équipe, l’archéologue Andrew I. Wilson, de l’université d’Oxford.

Les résultats, révélés cette semaine, montrent que si le plomb est un métal toxique et sans valeur, son utilisation au cours de l’histoire est en fait un marqueur inestimable pour les scientifiques – et pour les historiens aussi, qui disposent désormais d’une nouvelle chronologie d’une précision unique.

“Le document parle de lui-même”, a déclaré à The Atlantic l’historien Seth Bernard, qui n’a pas participé aux recherches.

“C’est un peu comme si nous avions découvert les Amériques. Il y avait un autre continent là-bas, qui a toujours été là, que nous pouvons voir maintenant.”

Les résultats sont rapportés dans Proceedings of the National Academy of Sciences.