L’atmosphère terrestre perd lentement de l’oxygène, et les scientifiques ne savent pas pourquoi

Ne paniquez pas, mais des chercheurs ont découvert que l’oxygène se vide (très) lentement de l’atmosphère terrestre, et pour l’instant, ils ne savent pas exactement pourquoi.

En analysant les bulles d’air piégées dans les carottes de glace du Groenland et de l’Antarctique, une équipe de l’université de Princeton a constaté que les niveaux d’oxygène ont baissé de 0,7 % au cours des 800 000 dernières années, et comprendre pourquoi pourrait être crucial pour prédire l’avenir de notre planète.

Il ne sera pas facile d’obtenir la réponse, car l’oxygène sur notre planète est constamment recyclé par les humains, les animaux, les plantes et même les roches silicatées. À l’heure actuelle, les carottes de glace sont l’un des meilleurs moyens dont nous disposons pour obtenir des relevés fixes de la quantité d’oxygène présente.

“Nous avons effectué cette analyse plus par intérêt que par attente”, a déclaré le chercheur Daniel Stolper à Maddie Stone de Gizmodo. “Nous ne savions pas si l’oxygène allait monter, descendre ou rester plat. Il s’avère qu’il y a une tendance très claire”

En ce qui concerne les écosystèmes de la Terre, Mars. la baisse n’est qu’insignifiante, mais elle peut tout de même nous en dire plus sur les secrets de ce qui rend une planète habitable – des informations utiles à avoir si nous devons un jour vivre sur… la Terre

Une augmentation des taux d’érosion est l’une des hypothèses à l’origine de la baisse de la teneur en oxygène – une érosion plus importante exposerait et oxyderait davantage de sédiments frais, réduisant ainsi les niveaux d’oxygène atmosphérique.

Une autre cause possible est le changement climatique à long terme. Au cours des derniers millions d’années, nous avons constaté une légère baisse générale des températures mondiales, même si la Terre s’est réchauffée rapidement au cours des cinquante dernières années.

Mais avant que nous ne commencions à brûler d’énormes quantités de combustibles fossiles après la révolution industrielle, l’océan se refroidissait très lentement, ce qui aurait pu déclencher une réaction écologique en chaîne, l’océan commençant à consommer davantage d’oxygène dans l’atmosphère.

Mais pour l’instant, il ne s’agit que d’hypothèses qui doivent être testées plus avant.

Pendant les premiers milliards d’années de son existence, l’atmosphère de la Terre ne contenait pas du tout d’oxygène. Les scientifiques pensent que de minuscules algues appelées cyanobactéries ont évolué et ont déclenché une augmentation rapide des niveaux d’oxygène – et, par la suite, du nombre d’animaux qui pouvaient le respirer.

Aujourd’hui, environ 21 % de l’air que nous respirons est constitué d’oxygène, aux côtés de l’azote, de l’argon et du dioxyde de carbone.

Bien que ses effets sur l’atmosphère ne soient pas aussi graves que ceux du dioxyde de carbone, l’oxygène a un impact sur la quantité de lumière solaire qui atteint le sol, et il est prouvé que les changements de niveaux d’oxygène ont affecté le climat de la Terre dans le passé.

S’il n’y a pas lieu de s’inquiéter pour l’instant du taux de diminution de l’oxygène, M. Stolper lance un avertissement concernant les 200 dernières années, depuis le début de la révolution industrielle, données qui ne figurent pas dans le nouveau rapport.

“L’humanité a complètement court-circuité le cycle en brûlant des tonnes de carbone… C’est une autre indication de notre capacité collective à faire ce qui se passe [naturellement] sur la Terre, mais tellement plus rapidement.”

L’étude a été publiée dans la revue Science.