Le blanchiment du corail a été filmé pour la première fois – et ça donne la chair de poule !

Dans un monde où 93 % de la Grande Barrière de Corail est aujourd’hui endommagée, et où l’on s’attend à ce que quelque 12 000 kilomètres carrés de coraux, d’Hawaï à l’océan Indien, soient détruits d’ici la fin de l’année, nous avons un gros, gros problème en ce qui concerne le blanchiment des coraux.

Et maintenant, pour la première fois, des scientifiques ont filmé le blanchiment du corail en action, et il est plus rapide et plus grave que quiconque aurait pu le prévoir.

Pour les non-initiés, le blanchiment des coraux décrit la façon dont les coraux perdent leur couleur en réponse à des contraintes environnementales, telles que la hausse des températures ou la pollution.

Les coraux eux-mêmes ne produisent pas le pigment qui leur donne leurs couleurs vives. Ils le doivent à de minuscules algues colorées qui vivent dans le tissu corallien et fournissent des nutriments précieux en échange d’un espace sûr pour vivre et se reproduire.

Ce type de relation symbiotique entre le corail et les algues convient parfaitement aux deux parties, mais lorsque les choses se gâtent, le corail expulse sauvagement les algues pour se concentrer sur sa propre survie, devenant ainsi d’un blanc fantomatique.

Si les conditions ne s’améliorent pas assez vite pour que de nouvelles algues puissent s’installer, le corail mourra.

“Ce qui est vraiment intéressant, c’est la rapidité et la violence avec lesquelles le corail a expulsé ses symbiotes résidents”, explique Brett Lewis, de l’Université technologique du Queensland, en Australie, dont l’équipe a observé le blanchiment chez l’espèce de corail Heliofungia actiniformis.

Après avoir placé un certain nombre de coraux H. actiniformis et d’algues Symbiodinium dans un environnement contrôlé, les chercheurs ont pu observer et enregistrer leur réaction à la hausse des températures.

Au cours des 12 premières heures, l’équipe a fait passer la température de l’eau de 26 à 32 degrés Celsius (78 à 89 degrés Fahrenheit), et l’a maintenue à ce niveau pendant huit jours. Comme vous pouvez le voir dans les images ci-dessous, les coraux ont réagi en pétant leur couleur en quelques heures.

“Les H. actiniformis ont commencé à éjecter les symbiotes dans les deux heures qui ont suivi l’augmentation de la température de l’eau du système”, explique Lewis.

“Nos H. actiniformis ont utilisé une inflation pulsée pour expulser le Symbiodinium au fil du temps – gonflant leur corps jusqu’à 340 % de leur taille normale avant de se contracter soudainement et violemment et d’éjecter le Symbiodinium par leur ouverture buccale pendant les quatre à huit jours qu’ont duré les expériences”, ajoute l’un des membres de l’équipe, Luke Nothdurft.

Comme si cela ne suffisait pas, les chercheurs disent avoir choisi H. actiniformis parce qu’il s’agit de l’une des espèces de corail les plus résistantes de la Grande Barrière de Corail.

D’un diamètre d’environ 20 cm et d’une hauteur de 7 cm (7,8 x 2,7 pouces), H. actiniformis est une espèce solitaire de corail champignon qui se nourrit des sucres excédentaires produits par ses résidents Symbiodinium, tout en attrapant le zooplancton des eaux environnantes à l’aide de ses tentacules effrayants.

Ses couleurs vont du brun foncé au vert velouté, en passant par des jaunes, des roses, des violets et des rouges presque iridescents. Sérieusement, cette chose semble sortir d’un conte de fées sous-marin.

Bien qu’elle soit classée comme vulnérable à l’extinction par la liste rouge de l’ICUN, des études antérieures ont noté que H. actiniformis a un niveau anormalement élevé de résilience au stress thermique, et Lewis et son équipe pensent maintenant que cela pourrait être dû à sa réponse incroyablement rapide.

“Nos observations suggèrent que cette résilience pourrait être due à l’expulsion rapide des symbiotes algaux du corail en cas de stress thermique, et pourrait très bien augmenter les chances de survie de H. actiniformis lors de températures marines anormalement élevées”, explique-t-il.

À part une meilleure compréhension du comportement de ces coraux, il n’y a pas beaucoup de bonnes nouvelles ici.

Ce que nous savons maintenant, c’est que l’une des espèces de corail les plus résistantes de la Grande Barrière de Cor ail ne survit mieux aux effets du réchauffement climatique que parce qu’elle est prête à sacrifier des nutriments vitaux plus tôt que les autres espèces, et c’est un concept plutôt désastreux.

Tout ce que nous pouvons faire, c’est espérer que plus les recherches seront nombreuses pour nous aider à mieux comprendre ce à quoi nos récifs coralliens sont confrontés, plus nous aurons de chances de voir les politiques gouvernementales changer pour donner une chance aux 7 % de la barrière de corail qui ont réussi à éviter le blanchiment des coraux.

Les recherches ont été publiées dans Coral Reefs.