Le champ magnétique terrestre pourrait s’inverser beaucoup plus vite que prévu

Nous pensons que le nord et le sud sont assez constants, mais le champ magnétique de la Terre a basculé de nombreuses fois au cours de l’histoire de la planète, généralement sans provoquer de grandes catastrophes.

Le champ magnétique de la Terre est dipôle, comme celui d’un aimant, ce qui signifie qu’il possède deux pôles opposés. Habituellement, ce champ magnétique conserve la même intensité pendant des milliers ou des millions d’années, mais pour des raisons inconnues, il s’affaiblit et s’inverse occasionnellement, un processus dont les scientifiques pensaient auparavant qu’il prenait des milliers d’années.

Mais les scientifiques ont découvert que la dernière inversion magnétique s’est produite il y a 786 000 ans, et qu’elle s’est en fait produite très rapidement, en une centaine d’années. Cela signifie que le nord et le sud pourraient changer de position en l’espace d’une vie humaine, ce qui est assez fou à l’esprit.

L’étude internationale a été menée par des scientifiques de l’université de Californie à Berkeley, aux États-Unis, et a examiné les couches de sédiments d’un ancien lac du bassin de Sulmona, à l’est de Rome, en Italie. Les résultats sont publiés dans le Geophysical Journal International.

“Il est étonnant de constater la rapidité avec laquelle nous assistons à cette inversion”, a déclaré dans un communiqué de presse Courtney Sprain, un étudiant diplômé de l’Université de Californie Berkeley, qui a cosigné l’étude. “Les données paléomagnétiques sont très bien faites. C’est l’un des meilleurs enregistrements que nous ayons jusqu’à présent de ce qui se passe pendant une inversion et de la rapidité avec laquelle ces inversions peuvent se produire.”

Les sédiments que l’équipe a étudiés ont été déposés sur une période de 10 000 ans par des éruptions volcaniques dans la région. La direction du champ magnétique à l’époque a affecté la façon dont les cendres se sont déposées au fond de l’ancien lac, ce qui signifie que les scientifiques disposent d’un enregistrement clair de la direction dans laquelle le nord et le sud pointaient, et du moment où les choses ont changé.

Les résultats montrent que non seulement le basculement s’est produit beaucoup plus rapidement que nous ne le pensions auparavant, mais qu’il a également été précédé d’une période d’instabilité magnétique qui a duré environ 6 000 ans.

“Ce qui est incroyable, c’est que l’on passe d’une polarité inversée à un champ normal sans pratiquement rien entre les deux, ce qui signifie que cela a dû se produire très rapidement, probablement en moins de 100 ans”, a déclaré Paul Renne, coauteur de l’étude, dans un communiqué de presse. “Nous ne savons pas si la prochaine inversion se produira aussi soudainement que celle-ci, mais nous ne savons pas non plus si elle ne se produira pas.”

C’est une avancée importante, car de nouvelles données suggèrent que le champ magnétique de la Terre diminue actuellement 10 fois plus vite que la normale, ce qui conduit certains géophysiciens à prédire une inversion du nord et du sud d’ici quelques milliers d’années.

Ce n’est pas nécessairement aussi mauvais que cela puisse paraître – il n’y a pas de catastrophes documentées associées aux inversions passées. Mais il y aurait quelques problèmes majeurs. Pour commencer, le renversement des pôles pourrait causer des ravages sur notre réseau électrique, voire le faire disparaître complètement.

Et comme le champ magnétique de la Terre nous protège des radiations du Soleil et des rayons cosmiques, la réduction du champ magnétique avant l’inversion pourrait entraîner une augmentation des taux de cancer.

Le danger serait encore plus grand si le renversement était précédé de longues périodes de comportement magnétique instable – ce qui s’est produit lors du dernier renversement des pôles. En réalité, nous savons très peu de choses sur l’effet d’une inversion des pôles, mais il est temps de commencer à le découvrir, et ces nouvelles données nous aideront à mieux comprendre le processus.

Ces nouvelles données nous aideront à mieux comprendre le processus. “Nous devrions réfléchir davantage aux effets biologiques”, a déclaré M. Renne.

Source : Université de Californie à Berkeley