Le changement climatique a-t-il joué un rôle dans l’ouragan Harvey ?

Alors qu’un ouragan majeur a touché terre aux États-Unis pour la première fois depuis 2005, nous sommes peut-être voués à un nouveau débat sur la façon dont le changement climatique affecte ou non ce type d’événements.

Il serait étrange d’ignorer le rôle du changement climatique en ce qui concerne les ouragans, car ils ont eux-mêmes une climatologie, c’est-à-dire que certaines conditions les rendent plus susceptibles de se former et de s’aggraver.

Mais nous sommes en août, et le golfe du Mexique peut certainement accueillir de violents ouragans à cette époque de l’année. Ce serait une grave erreur que de considérer Harvey comme une sorte d’anomalie due au climat.

Pourtant, l’influence du climat est un facteur dont nous devons tenir compte, a déclaré Kerry Emanuel, théoricien des ouragans au MIT.

“Mon sentiment est que, lorsqu’il y a un ouragan, il y a une occasion de parler du sujet”, a-t-il dit. “Mais attribuer un événement particulier à quoi que ce soit, que ce soit le changement climatique ou autre, est une question mal posée, vraiment”

Les scientifiques comme Emanuel préfèrent parler des facteurs liés au climat qui peuvent aggraver les ouragans, comme Harvey, de manière spécifique – et des façons dont certains attributs de Harvey semblent cohérents avec ce à quoi il faut s’attendre, plus généralement, dans un climat en réchauffement, même s’ils ne peuvent pas lui être attribués de manière causale.

Dans la première catégorie, le plus important est l’humidité atmosphérique. On s’attend à ce que Harvey déclenche des inondations provoquées par la pluie que le National Hurricane Center a récemment qualifiées de “catastrophiques “, avec des précipitations atteignant 35 pouces dans certains endroits spécifiques lorsque la tempête s’arrête le long de la côte.

C’est cette trajectoire particulière de la tempête et son comportement malheureux attendu qui constituent le principal risque de précipitations. Mais les scientifiques affirment qu’en général, les tempêtes sont plus fréquentes dans un climat plus chaud.

Le réchauffement de la planète accélère l’évaporation. En moyenne, il y a donc plus de vapeur d’eau qu’une tempête peut balayer et déverser aujourd’hui qu’il y a 70 ans . https://t.co/M4R9OFFZt9

– Katharine Hayhoe (@KHayhoe) 24 août 2017

“La tempête est un peu plus intense, plus grosse et plus durable qu’elle ne l’aurait été autrement”, ajoute Kevin Trenberth, chercheur en climatologie au Centre national de recherche atmosphérique de Boulder (Colorado).

Et puis il y a le niveau de la mer, qui est plus élevé le long de la côte du Texas qu’il y a 100 ans ou plus. Cela est dû, en partie du moins, au changement climatique, à la fonte des glaces et au gonflement de l’eau des océans, mais d’autres facteurs entrent également en ligne de compte, comme l’affaissement des terres.

Le niveau de la mer a une incidence sur les ondes de tempête, l’un des principaux aspects destructeurs de tout ouragan.

“À New York, lorsque Sandy a frappé, le niveau de la mer était déjà supérieur d’environ 30 cm à ce qu’il était 100 ans plus tôt”, a déclaré M. Emanuel. “Donc, si Sandy avait frappé en 1912, il n’aurait probablement pas inondé le Lower Manhattan”

Une autre façon dont le changement climatique affecte les ouragans est qu’il devrait conduire la tempête moyenne à être plus intense.

Et bien sûr, en 2015, nous avons vu ce qui pourrait bien être la tempête la plus intense jamais mesurée – l’ouragan Patricia dans le Pacifique Nord-Est, avec des vents maximums soutenus de 213 miles par heure (343 km/h).

Ce n’est pas un trait de caractère aussi pertinent pour Harvey, cependant, car il est bien loin des ouragans les plus intenses avant de toucher terre.

Enfin, il y a un aspect qui mérite d’être souligné à propos de cette tempête et qui est également pertinent dans un contexte climatique, dans le sens où il s’agit d’un phénomène que nous devrions nous attendre à voir plus souvent : son intensification rapide.

Jeudi matin, Harvey était une tempête tropicale accompagnée de vents de 72 km/h. Vendredi après-midi, elle était au stade de la tempête tropicale. Vendredi après-midi, il était au sommet de la catégorie 2, avec des vents de 177 km/h, et devrait se renforcer encore un peu avant de toucher terre.

Il y a eu des intensifications d’ouragans beaucoup plus rapides et alarmantes que cela – comme l’ouragan Wilma en 2005 et l’ouragan Patricia en 2015 – mais en général, tout changement majeur de la force d’une tempête près de la terre est un risque énorme car les gens ont peu de temps pour s’y préparer.

Et Emanuel a publié des recherches suggérant que les ouragans seront capables de s’intensifier plus rapidement dans les climats en réchauffement.

Dans une étude parue dans le Bulletin of the American Meteorological Society au début de cette année, il a constaté que :

… une tempête qui s’intensifie de 60 [nœuds] dans les 24 [heures] précédant l’atterrissage, qui se produit en moyenne une fois par siècle dans le climat de la fin du vingtième siècle, pourrait se produire tous les 5 à 10 ans d’ici la fin de ce siècle, tandis que des intensités de 100 [nœuds] avant l’atterrissage, qui sont essentiellement inexistantes dans le climat de la fin du vingtième siècle, pourraient se produire aussi fréquemment qu’une fois par siècle d’ici la fin de ce siècle.

Même en maintenant constante la fréquence globale du bassin, l’incidence des tempêtes qui s’intensifient rapidement juste avant de toucher terre augmente considérablement en raison du réchauffement climatique.

Heureusement, il semble que la lenteur du mouvement de Harvey atténue son potentiel d’intensification rapide, a noté M. Emanuel. Les tempêtes brassent les eaux froides par le bas, ce qui les affaiblit.

Elles sont plus à même de le faire si elles se déplacent lentement sur une étendue d’océan chaud que si elles se déplacent rapidement. Cela peut se traduire par une onde de tempête moins importante et des vents plus faibles que ceux que la tempête aurait pu produire autrement.

Donc, en résumé : Les dégâts attendus de Harvey seront principalement attribuables au simple fait qu’il s’agit d’un puissant ouragan d’été qui va non seulement frapper les États-Unis, mais le fera le long d’une trajectoire malencontreuse et devrait s’attarder, déversant d’énormes quantités de pluie.

Mais le contexte climatique et le niveau de la mer influencent également cette tempête, comme c’est inévitablement le cas pour d’autres ouragans. Nous ne devons ni surestimer ni oublier cet aspect.