Le corps humain s’est progressivement refroidi au cours du siècle dernier, comme le montrent les données disponibles

Pendant plus d’un siècle, 98,6 degrés Fahrenheit – 37 degrés Celsius – ont été utilisés comme point de repère pour la santé humaine. Nous soupçonnions depuis un certain temps déjà que ce chiffre devait être ajusté, mais une nouvelle étude montre que ce n’est pas pour les raisons que nous pensions.

Malgré la lourdeur des outils utilisés par le médecin allemand Carl Reinhold August Wunderlich pour établir la température moyenne d’un corps sain en 1851, il a probablement vu juste. Remarquablement, il se peut que nous ayons juste eu plus froid.

“Notre température n’est pas celle que l’on croit”, explique la chercheuse en médecine Julie Parsonnet, de l’université de Stanford, aux États-Unis.

“Ce que tout le monde a appris en grandissant, à savoir que notre température normale est de 98,6, est faux.”

C’est une norme qui a étonnamment bien traversé les âges. Wunderlich a littéralement pris des millions de mesures sur des dizaines de milliers de patients.

Mais l’instrument qu’il utilisait pour établir les fourchettes de températures saines et malsaines (sans parler des fluctuations quotidiennes, des effets de l’âge, etc.) ne mesurait qu’un peu plus de 22 centimètres de long – à la pointe de la technologie pour l’époque, mais rudimentaire par rapport aux moyens modernes.

“Au XIXe siècle, la thermométrie n’en était qu’à ses débuts”, note M. Parsonnet.

Depuis lors, une poignée d’ études ont critiqué la mesure de Wunderlich, incitant à la réduire d’une fraction de degré.

Parsonnet et ses collègues étaient curieux de savoir si la cause de ces mesures contrastées était en fait l’amélioration de la technologie, ou si elle reflétait précisément les changements dans notre physiologie.

Pour le savoir, les chercheurs ont fouillé dans les dossiers médicaux de près de 24 000 vétérans de l’armée de l’Union après la guerre civile américaine, afin de déterminer la température à laquelle nous courions il y a un siècle.

Ces chiffres ont ensuite été comparés à environ 15 000 dossiers provenant d’une enquête nationale sur la santé menée au début des années 1970 et à 150 000 dossiers provenant d’une plateforme de données cliniques de Stanford représentant le début des années 2000. Au total, l’équipe disposait de détails sur plus d’un demi-million de mesures individuelles de température.

Ils ont constaté une différence claire et significative au fil du temps. Les hommes nés dans les années 2000, par exemple, étaient plus froids de 0,59 degré Celsius que ceux nés au début des années 1800, ce qui représente une baisse constante de 0,03 degré Celsius par décennie.

La baisse était similaire pour les femmes, avec une diminution de 0,32 degré Celsius depuis les années 1890.

La différence étant confirmée, l’équipe s’est intéressée aux différences au sein de chaque groupe, en partant du principe que les températures étaient mesurées avec des instruments d’une précision à peu près similaire.

Au cours des décennies couvertes par les milliers de dossiers des vétérans de la guerre civile, ils ont constaté un déclin progressif qui correspondait à la tendance basée sur leurs comparaisons initiales.

Comme il est peu probable que la technologie ou les méthodes des thermomètres aient évolué à un rythme qui expliquerait cette baisse constante, nous sommes libres de nous demander si quelque chose dans notre propre corps – ou dans notre environnement – a fait glisser les températures vers le sud.

“Physiologiquement, nous sommes tout simplement différents de ce que nous étions dans le passé”, explique M. Parsonnet.

“L’environnement dans lequel nous vivons a changé, notamment la température de nos maisons, notre contact avec les micro-organismes et la nourriture à laquelle nous avons accès. Tout cela signifie que, même si nous pensons que les êtres humains sont monomorphes et qu’ils sont restés les mêmes pendant toute l’évolution humaine, nous ne sommes pas les mêmes. En fait, nous changeons physiologiquement.”

L’amélioration de la santé et de la nutrition pourrait être un endroit fructueux pour chercher une explication. L’augmentation de notre masse corporelle pousserait les métabolismes vers des catégories plus chaudes, mais l’inflammation est étroitement liée aux variations de la température corporelle, et un déclin des infections chroniques pourrait tout simplement expliquer pourquoi nous sommes un peu moins fébriles.

Les changements survenus dans le passé pourraient également nous donner une idée de ce que nous allons faire à l’avenir, alors que nous nous dirigeons vers un monde en proie à d’intenses changements sociaux et environnementaux.

Dans un avenir plus chaud, nous pourrions revenir à une température corporelle légèrement plus élevée, surtout si cela s’accompagne de nouvelles maladies et d’un déclin de la santé.

Le chiffre magique de Wunderlich pourrait encore avoir besoin d’être ajusté, mais le bon docteur serait heureux de savoir que ce n’est pas le résultat des heures consacrées à surveiller son thermomètre de 30 cm de long.

Cette recherche a été publiée dans eLife.