Le dernier des Néandertaliens a transformé ce talon d’aigle en un puissant symbole

Nous invoquons leur nom comme une insulte, mais les découvertes continues sur la culture éteinte des Néandertaliens suggèrent l’existence d’un symbolisme riche et complexe que nous ne comprenons toujours pas complètement. Aujourd’hui, nous avons un autre artefact à admirer.

De nouvelles recherches archéologiques menées en Espagne ont mis au jour les preuves les plus modernes d’une forme de bijou primitif datant d’il y a près de 40 000 ans : une patte d’aigle taillée à la main en forme de pendentif pour décorer ce qui pourrait être “le dernier collier fabriqué par les Néandertaliens”.

“Les Néandertaliens utilisaient les serres d’aigle comme éléments symboliques, probablement comme pendentifs de colliers, dès le début du Paléolithique moyen”, explique l’ archéologue Antonio Rodríguez-Hidalgo de l’Institut de l’évolution en Afrique (IDEA).

Alors que les Néandertaliens ont longtemps été considérés comme une espèce humaine archaïque très primitive, de nouvelles recherches nous apprennent continuellement des choses inconnues à leur sujet – et pas seulement sur leur corps, leurs os et leurs compagnons de lit, mais aussi sur des choses comme l’art qu’ils faisaient.

(Antonio Rodríguez-Hidalgo)

Dans une nouvelle étude, Rodríguez-Hidalgo et son équipe ont exploré une grotte appelée Cova Foradada : un site archéologique situé le long de la côte méditerranéenne du nord-est de l’Espagne.

À l’intérieur de la grotte, les chercheurs ont trouvé des restes osseux provenant de la patte gauche d’un aigle impérial espagnol (Aquila adalberti), portant de nombreuses marques qui, selon les chercheurs, ne correspondent pas à une consommation animale.

Ils pensent plutôt que la phalange sculptée du rapace a été taillée pour devenir un pendentif, qui aurait pu être porté comme une sorte de collier symbolique.

Plus de 20 découvertes de ce type ont été faites auparavant (avec des interprétations similaires), entre 42 000 et 130 000 ans environ. En effet, les chercheurs affirment que les serres d’aigle sont les plus anciens matériaux ornementaux connus en Europe.

Mais ce qui distingue la griffe de Cova Foradada, c’est que, âgée d’environ 39 000 ans, il s’agit de l’ornement d’aigle néandertalien le plus récent que nous ayons jamais découvert – il est apparu dans l’histoire au moment où les Néandertaliens s’éteignaient – et le premier jamais trouvé dans la péninsule ibérique.

“Cette découverte exceptionnelle renforce leur interprétation en tant qu’éléments symboliques, soutenant et suggérant davantage que les Néandertaliens transmettaient aux grands rapaces des connotations symboliques similaires à celles des sociétés traditionnelles actuelles”, écrivent les auteurs dans leur article.

“La signification symbolique des aigles majestueux en tant que grands prédateurs pourrait ainsi être transmise à certaines parties de leur corps sous forme de serres et de plumes.”

Les serres sont un exemple de ce que l’on appelle la culture châtelperronienne – un ensemble débattu de découvertes archéologiques d’outils façonnés et de lames survenues il y a environ 44 500 à 36 000 ans.

Bien que nous ne puissions pas dire avec certitude ce que ces serres de rapaces gravées signifiaient pour les Néandertaliens il y a si longtemps, les chercheurs affirment qu’il est possible que différents oiseaux de proie (comme les espèces de vautours et d’aigles) aient eu une signification différente pour différentes populations néandertaliennes, mais qu’ils aient pu être interprétés par d’autres groupes.

“Les griffes de différents oiseaux ayant des apparences et des comportements différents pourraient transmettre des messages différents sur l’identité de leur porteur”, expliquent les chercheurs.

“Notre recherche suggère la présence d’un territoire culturel commun dans lequel le sens véhiculé par ces griffes de grands rapaces pouvait probablement être reconnu par des individus de différents groupes.”

Étant donné la rareté et l’ancienneté de ces reliques culturelles, nous ne pouvons pas dire avec beaucoup de certitude ce que ces griffes signifiaient pour ceux qui pouvaient les porter il y a longtemps.

Mais avec chaque nouvelle découverte, nous découvrons ce qui semble être un cadre de communication et d’expression de l’identité auquel nous, les humains modernes, pouvons facilement nous identifier.

“Nous étudions les preuves de traditions liées à l’identification sociale”, explique à Smithsonian l’anthropologue John Hawks, de l’université du Wisconsin-Madison, qui n’a pas participé à l’étude.

“Pourquoi portez-vous des ornements ? Pourquoi se donne-t-on tant de mal ? Parce que vous remarquez quelque chose d’intéressant, vous voulez vous y associer, [et] vous voulez que cela vous marque pour que d’autres personnes puissent le reconnaître.”

Les résultats de l’étude sont publiés dans Science Advances.