Le fond de l’océan a commencé à s’enfoncer sous le poids de la fonte des glaciers

Des décennies de mesures et de prévisions de l’élévation du niveau de la mer pourraient avoir sous-estimé l’ampleur du problème, avertissent les experts, car les scientifiques n’ont pas tenu compte des effets de déformation et de poids de nos océans toujours plus grands.

Les évaluations actuelles de l’élévation du niveau de la mer n’ont pas tenu compte du fait que, lorsque la masse totale des océans augmente en raison de la fonte des glaciers et des calottes glaciaires, le poids de toute cette eau supplémentaire s’appuie sur le plancher océanique qui s’enfonce, déformant le fond de la mer – et masquant l’ampleur réelle du gonflement des océans.

“La Terre elle-même n’est pas une sphère rigide, c’est une boule qui se déforme”, a déclaré à Earther le géoscientifique Thomas Frederikse, de l’Université technologique de Delft, aux Pays-Bas.

“Avec le changement climatique, nous ne modifions pas seulement la température”

Les implications, selon Frederikse et son équipe, sont que, comme le fond de l’océan s’affaisse élastiquement, l’augmentation réelle du volume de l’océan – appelée élévation barystatique du niveau de la mer – est masquée par les mesures basées sur les observations satellitaires.

En effet, les relevés satellitaires ne nous donnent qu’une seule version de l’histoire : l’élévation géocentrique du niveau de la mer, vue de la surface.

“Parce que l’altimétrie satellitaire observe le niveau de la mer dans un cadre de référence géocentrique, les estimations du niveau moyen global de la mer dérivées de l’altimétrie n’observent pas l’augmentation du volume de l’océan due à la subsidence du fond de l’océan, et par conséquent, elles peuvent sous-estimer l’augmentation [du niveau moyen global de la mer]”, expliquent les chercheurs dans un nouvel article.

Pour quantifier l’ampleur de la déformation du fond de l’océan sous la charge supplémentaire des eaux de fonte, les chercheurs ont utilisé diverses estimations de la perte de masse des glaciers, des calottes glaciaires du Groenland et de l’Antarctique, et du stockage des eaux terrestres, y compris l’épuisement des eaux souterraines et la rétention des barrages.

Pour les deux dernières décennies environ (période 1993-2014), l’équipe calcule que l’augmentation de la charge océanique totale a poussé le fond marin vers le bas d’environ 0,13 mm (0,005 pouce) par an, soit environ 2,5 mm (presque 1/10e de pouce) au total pour la période.

Cela peut sembler peu, mais dans certaines régions, la déformation est nettement plus importante : jusqu’à 1 mm par an dans l’océan Arctique et 0,4 mm par an dans le Pacifique Sud.

Dans l’ensemble, les chercheurs affirment que les évaluations de l’élévation du niveau de la mer obtenues uniquement par satellite pour cette période pourraient avoir sous-estimé l’élévation barystatique du niveau de la mer de 8 %. Il s’agit là d’un aspect auquel nous devrons certainement réfléchir à l’avenir, car cette variable cachée ne fera que gagner en importance à mesure que le monde se réchauffera et que l’élévation du niveau de la mer s’accélérera.

“Dans un futur climat de réchauffement, l’élévation du niveau de la mer induite par les calottes glaciaires augmentera, et par conséquent, l’ampleur du biais dû à la déformation élastique du fond de l’océan augmentera”, écrit l’équipe.

“Pour augmenter la précision des estimations du niveau de la mer, l’effet de la déformation du fond des océans devrait être pris en compte, soit en se basant sur des estimations modélisées du changement de la masse océanique, comme cela a été fait dans cette étude, soit en utilisant des observations plus directes.”

Les résultats sont rapportés dans Geophysical Research Letters.