Le Great Pacific Garbage Patch contient encore plus de déchets que nous le pensions

Selon les chercheurs, la quantité de déchets plastiques présents dans la Grande plaque de déchets du Pacifique est plus importante que ce que l’on pensait jusqu’ici.

La bonne nouvelle est qu’une opération de nettoyage est prévue pour 2020. La mauvaise nouvelle, c’est que les nettoyeurs viennent d’effectuer une mission de reconnaissance – et ce qu’ils ont trouvé n’est pas joli.

“On a enregistré plus de débris que ce que l’on s’attend à trouver au cœur de la zone d’accumulation”, écrivent les membres de la fondation néerlandaise Ocean Cleanup, qui ont inspecté la zone à bord d’un avion Hercules C-130 modifié, en utilisant des scanners LIDAR (laser) et la technologie des caméras multispectrales pour évaluer le problème.

“Les premières estimations de l’équipage d’observateurs expérimentés indiquent qu’en l’espace de 2,5 heures, plus d’un millier d’objets ont été comptés.”

Si vous n’avez pas entendu parler du Great Pacific Garbage Patch (également appelé le vortex de déchets du Pacifique), il s’agit d’une zone de l’océan où les courants et les vents provoquent une accumulation de débris de déchets – généralement du plastique.

Si d’autres “plaques” sont présentes dans différentes parties de l’océan, la Grande plaque de déchets du Pacifique est considérée comme l’une des plus grandes, même si nous ne sommes pas tout à fait sûrs de sa taille.

Les estimations précédentes varient de 700 000 kilomètres carrés (270 000 miles carrés) à plus de 15 millions de kilomètres carrés (5,8 millions de miles carrés), mais pour l’instant, il n’ existe aucune estimation scientifiquement précise de la taille ou de la masse de cette plaque d’ordures.

Et ne vous laissez pas tromper par les photos sur Internet de bateaux en train de labourer des bouteilles, des caisses et des pneus flottant à la surface de l’eau – c’est le port de Manille, pas le Great Pacific Garbage Patch.

En réalité, la plupart des morceaux de plastique présents dans cette zone sont à peu près de la taille de l’ongle de votre main, mais certains peuvent être beaucoup plus gros, jusqu’à un demi-mètre de long.

Comme l ‘explique Carey Morishige, du programme de lutte contre les débris marins de la NOAA, le terme “plaque” est quelque peu inapproprié :

“S’il est vrai que ces zones présentent une plus forte concentration de plastique que d’autres parties de l’océan, la plupart des débris que l’on y trouve sont de petits morceaux de plastique (microplastiques) qui sont en suspension dans toute la colonne d’eau.”

“Une comparaison que j’aime utiliser est que les débris ressemblent davantage à des mouchettes de poivre flottant dans un bol de soupe, plutôt qu’à une écume de graisse qui s’accumule (ou reste) à la surface.”

La grande plaque d’ordures du Pacifique, étiquetée ici comme la plaque d’ordures de l’Est, est l’une des nombreuses plaques de ce type dans nos océans. Crédit : NOAA

Il ne s’agit pas de minimiser l’ampleur du problème, cependant. La faune et la flore marines peuvent s’emmêler dans les plus petits morceaux de plastique ou les confondre avec de la nourriture, et les scientifiques s’efforcent de déterminer dans quelle mesure les déchets déséquilibrent les écosystèmes marins.

Comme le rapporte Annalee Newitz sur io9, il est difficile d’évaluer dans quelle mesure le plastique tue les oiseaux et les poissons, mais il ajoute sans aucun doute des toxines supplémentaires à leur régime alimentaire, et les transmet peut-être aux humains plus haut dans la chaîne alimentaire. Quelle que soit la façon dont on voit les choses, c’est une mauvaise nouvelle pour tout le monde.

Ce qui est également certain, c’est que le problème s’aggrave. Des recherches récentes ont montré que le nombre de particules de plastique et leurs niveaux de concentration ont fortement augmenté dans le Pacifique Nord au cours des 40 dernières années.

Et un rapport publié par le Forum économique mondial plus tôt dans l’année a révélé que, au rythme où vont les choses, il y aura plus de plastique que de poissons dans nos océans d’ici 2050.

Heureusement, la fondation Ocean Cleanup s’est engagée à débarrasser nos mers de ces déchets. Elle prévoit de capturer et d’extraire tout ce plastique grâce à une série d’écrans respectueux de l’environnement qui peuvent piéger le plastique tout en laissant passer la vie marine. Une fois collectés, les déchets peuvent être expédiés à terre, puis recyclés ou vendus.

Pour concevoir efficacement son système de tamisage et de collecte, l’Ocean Cleanup doit savoir précisément à quoi il a affaire, c’est pourquoi il évalue la zone dans une série de survols.

“L’expédition aérienne – notre dernière mission de reconnaissance – nous rapproche encore un peu plus du nettoyage de la grande plaque d’ordures du Pacifique”, a déclaré le fondateur et PDG, Boyan Slat.

“Les premières conclusions des expéditions soulignent à nouveau l’urgence de s’attaquer à l’accumulation croissante de plastique dans les océans du monde.”