Le Japon vient de faire atterrir un vaisseau spatial sur un astéroïde, et les photos sont incroyables

La vie d’un astéroïde est solitaire. Les roches passent des éons à dériver dans le vide froid de l’espace.

Mais mercredi, l’astéroïde Ryugu a accueilli un visiteur spécial : La sonde japonaise Hayabusa-2 s’est posée avec succès sur la surface de l’astéroïde à 21 h 06 ET (01 h 06 UTC jeudi).

L’Agence japonaise d’exploration aérospatiale (JAXA) a lancé Hayabusa-2 dans l’espace en décembre 2014. Sa mission : explorer et collecter des échantillons de Ryugu, un astéroïde primitif d’un demi-mile de diamètre qui tourne autour du soleil à une distance pouvant atteindre 131 millions de miles (211 millions de kilomètres).

La sonde a atteint sa destination en juin 2018, puis s’est mise au travail pour faire des observations, mesurer la gravité de l’astéroïde et se préparer à le toucher.

Elle a fait sauter l’astéroïde avec une plaque de cuivre et une boîte d’explosifs en avril afin de détacher les roches et d’exposer les matériaux sous la surface, puis s’est posée avec succès sur Ryugu la nuit dernière pour ramasser les débris de roche et de sol.

Le vaisseau spatial a capturé les images ci-dessous alors qu’il quittait la surface de l’astéroïde.

“La première photo a été prise à 10:06:32 JST (heure de bord) et vous pouvez voir le gravier voler vers le haut. La deuxième photo a été prise à 10:08:53 où la région plus sombre près du centre est due à l’atterrissage”, a tweeté la JAXA.

Des échantillons de roches anciennes

Les astéroïdes sont constitués de roches et de métaux, qui prennent toutes sortes de formes bizarres, allant de la taille d’un galet à celle d’un mégalithe de 600 milles. La plupart d’entre eux se trouvent dans la ceinture d’astéroïdes située entre Mars et Jupiter, bien que l’orbite de Ryugu le conduise parfois entre Mars et la Terre.

Certains astéroïdes remontent à l’aube de notre système solaire, il y a 4,5 milliards d’années, lorsque les matériaux restants de la formation des planètes se sont fondus dans ces morceaux de roche. En ce sens, les astéroïdes peuvent servir de capsules temporelles : Ce que les scientifiques trouvent dans ces roches primitives pourrait nous en apprendre beaucoup sur l’histoire du système solaire.

Ryugu est un astéroïde de type C, ce qui signifie qu’il est riche en molécules de carbone organique, en eau et peut-être en acides aminés. Les acides aminés sont les éléments constitutifs des protéines et ont été essentiels à l’évolution de la vie sur Terre. Selon certaines théories, c’est un astéroïde qui aurait apporté les acides aminés, offrant ainsi à notre planète les germes de la vie, bien que cela reste discuté.

Environ trois quarts des astéroïdes de notre système solaire sont de type C. Hayabusa-2 vise à être la première mission à ramener sur Terre des échantillons d’un tel astéroïde.

La sonde s’ est initialement posée sur Ryugu en février et a recueilli des échantillons peu profonds juste sous la surface, mais les responsables de la mission ont décidé de recueillir également des échantillons de roches plus profondes, car ce matériau n’a pas été exposé aux intempéries de l’espace.

Pour ce faire, la sonde a dû se soulever de l’astéroïde, puis creuser un cratère de 10 mètres à la surface afin d’accéder à la roche sous-jacente.

En avril, Hayabusa-2 a donc libéré et fait exploser dans l’espace une boîte d’explosifs qui a projeté une plaque de cuivre dans l’astéroïde.

L’atterrissage de mercredi a ensuite fait un plouf dans toute cette matière libérée.

JAXA/Twitter)

“Ces images ont été prises avant et après le toucher par la caméra à petit écran (CAM-H). La première est 4 secondes avant le toucher, la deuxième est au moment du toucher lui-même et la troisième est 4 secondes après le toucher. Sur la troisième image, vous pouvez voir la quantité de roches qui s’élèvent”, a tweeté la JAXA.

Après avoir touché le sol, Hayabusa-2 a recueilli une nouvelle série d’échantillons et a quitté la surface de Ryugu. À la fin de l’année, elle entamera son voyage de retour de 9 millions de kilomètres.

Jusqu’à présent, tout se déroule comme prévu.

[Merci pour votre soutien du monde entier ! Tout le monde dans la salle de contrôle fait un joyeux signe en V pour le deuxième atterrissage ! pic.twitter.com/YUz7sVmQPb

– HAYABUSA2@JAXA (@haya2e_jaxa) 11 juillet 2019

La NASA effectue une mission similaire

La NASA étudie également un astéroïde lointain.

La mission OSIRIS-REx de l’agence a atteint un astéroïde de type C beaucoup plus petit, Bennu, en août 2018. Mais la sonde ne s’est pas posée sur la surface de Bennu ; au lieu de cela, elle est restée en orbite à une distance record.

Il est prévu qu’OSIRIS-REx s’approche de la surface de Bennu en juillet 2020, mais l’engin spatial n’entrera en contact que pendant environ cinq secondes. Pendant ce court instant, il soufflera de l’azote gazeux pour remuer la poussière et les cailloux et collecter les échantillons. Si tout se passe comme prévu, il ramènera ces matériaux sur Terre en 2023.

Cependant, la surface de l’astéroïde s’est avérée plus rugueuse que prévu et les débris qui s’envolent de la roche spatiale peuvent constituer une menace pour le vaisseau spatial en orbite. La NASA doit donc encore choisir son site d’échantillonnage.

Mais Bennu a déjà fait une découverte importante : En décembre, avant de se mettre en orbite autour de Bennu, la sonde a découvert que l’astéroïde contenait les ingrédients de l’eau (des atomes d’oxygène et d’hydrogène liés ensemble).

Bien que Bennu soit trop petit pour contenir de l’eau liquide, il est possible que de l’eau ait pu exister sur son astéroïde parent, dont Bennu s’est détaché il y a entre 700 millions et 2 milliards d’années.

Bien que la mission d’exploration des astéroïdes de la NASA recueille une plus grande quantité d’échantillons que celle du Japon, l’équipe de la JAXA espère que la comparaison des échantillons provenant de deux sites différents sur le même astéroïde permettra d’obtenir de nouvelles informations sur la façon dont l’exposition à long terme à l’espace modifie les astéroïdes au fil du temps.

Bennu et Ryugu pourraient également en apprendre beaucoup aux scientifiques sur l’histoire du système solaire et potentiellement – s’ils contiennent des matériaux organiques – sur les origines de la vie sur Terre.