Le projet de chasse aux extraterrestres de Stephen Hawking étudie les signaux étranges émis par 234 étoiles

Des astronomes ont analysé les signaux lumineux émis par 2,5 millions d’étoiles observées par le Sloan Digital Sky Survey et ont détecté d’étranges éclats lumineux de type stroboscopique provenant non pas d’une, mais de 234 étoiles.

Ils sont allés jusqu’à suggérer que ces impulsions lumineuses “ont exactement la forme d’un signal d’une intelligence extra-terrestre”, et maintenant la mission de Stephen Hawking pour la chasse aux extraterrestres est sur le coup pour confirmer ou infirmer ces affirmations.

Soyons clairs dès le départ : l’affirmation des astronomes Ermanno Borra et Eric Trottier, de l’Université Laval au Canada, selon laquelle 234 civilisations extraterrestres pourraient envoyer un signal lumineux coordonné vers la Terre en raison d’anomalies dans les données, est extrêmement prématurée.

Il est également irresponsable de lancer la possibilité d’un “Aliens !”, étant donné que l’article n’a pas encore été officiellement examiné par des pairs et que la reproduction des résultats n’a pas été tentée par une équipe de recherche indépendante.

Il convient également de noter que les chercheurs du projet Breakthrough Listen – financé par Stephen Hawking et le milliardaire russe Yuri Milner, et géré par le centre de recherche SETI (Search for Extraterrestrial Intelligence) de l’université de Californie à Berkeley – affirment que les extraterrestres sont la dernière chose qu’ils s’attendent à trouver lorsqu’ils enquêtent sur ces allégations.

Mais lorsque l’Univers – ou, soyons honnêtes, l’erreur humaine – nous offre quelque chose d’intriguant, cela vaut presque toujours la peine d’y regarder à deux fois.

“Le Centre de recherche SETI a annoncé la semaine dernière dans un communiqué que les objets au spectre inhabituel observés par Borra et Trottier (un sur 10 000) méritaient certainement une étude supplémentaire.

“Cependant, les affirmations extraordinaires nécessitent des preuves extraordinaires. Il est trop tôt pour attribuer sans équivoque ces prétendus signaux aux activités de civilisations extraterrestres.”

Passons donc en revue ce que Borra et Trottier ont effectivement trouvé.

Les choses commencent de manière un peu bancale, car comme l’explique Shannon Hall pour New Scientist, Borra avait émis l’hypothèse en 2012 que si une civilisation extraterrestre voulait nous contacter, il serait logique de nous envoyer des impulsions laser qui semblent assez peu naturelles pour justifier une enquête.

Il a déclaré que le type d’énergie nécessaire pour envoyer un tel signal vers la Terre depuis un autre endroit de la galaxie “n’est pas fou”. Il a donc fait équipe avec Trottier pour examiner les 2,5 millions d’étoiles enregistrées par le Sloan Digital Sky Survey afin de voir si l’une d’entre elles a produit un tel signal.

Et voilà notre premier signal d’alarme : un bon scientifique sait qu’il ne faut pas aborder les données avec un résultat préféré ou une idée préconçue en tête, car cela peut introduire un biais, et le scientifique pourrait inconsciemment (ou autrement) ignorer les informations qui vont à l’encontre de ce résultat.

Le duo rapporte qu’il a détecté le type exact de signal qu’il recherchait dans certaines 234 étoiles.

“Nous constatons que les signaux détectés ont exactement la forme d’un signal ETI (intelligence extra-terrestre) prédit dans la publication précédente et sont donc en accord avec cette hypothèse”, concluent-ils dans un article publié sur le site Web arXiv.org.

Comme l’explique Hall au New Scientist, si l’on fait abstraction des extraterrestres, les chercheurs ont découvert que l’écrasante majorité des 2,5 millions d’étoiles appartiennent à la même classe spectrale que notre Soleil, mais que 234 d’entre elles émettent des impulsions de la même périodicité – environ 1,65 picoseconde – vers la Terre.

Pourrait-il s’agir d’une erreur humaine ou logicielle dans l’étalonnage ou l’analyse des données ? Absolument, et les conclusions du couple ont – sans surprise – suscité de nombreuses critiques au sein de la communauté scientifique.

“Il n’y a peut-être pas d’affirmation plus audacieuse que l’on puisse faire en astrophysique observationnelle que la découverte d’une vie intelligente au-delà de la Terre”, a déclaré à Hall Andrew Siemion, directeur du centre de recherche SETI à Berkeley .

“C’est un sujet incroyablement profond – et c’est bien sûr la raison pour laquelle beaucoup d’entre nous consacrent leur vie à ce domaine et mettent tant d’énergie à essayer de répondre à ces questions. Mais on ne peut pas faire de déclarations aussi définitives sur les détections sans avoir épuisé tous les moyens de suivi possibles.”

C’est pourquoi le Centre de recherche SETI et le projet Breakthrough Listen ont décidé de s’impliquer – ils veulent savoir ce qui se passe réellement ici.

Ils expliquent que nous disposons déjà de protocoles internationalement reconnus si l’on veut trouver des preuves d’une vie avancée au-delà de la Terre, qui comprennent une vérification indépendante à l’aide de deux télescopes ou plus, et un “travail minutieux” pour déterminer les taux de faux positifs et exclure toutes les autres explications.

Ils ont également établi une échelle de 0 à 10 pour quantifier les détections de phénomènes qui pourraient indiquer l’existence d’une vie avancée au-delà de la Terre, appelée échelle de Rio.

Ils disent que le résultat de Borra-Trottier est actuellement un 0 ou un 1 (“Aucun/Insignifiant”) sur cette échelle, mais ils sont toujours déterminés à aller au fond des choses.

“L’équipe du Berkeley SETI Research Centre a ajouté plusieurs étoiles de l’échantillon Borra et Trottier à la file d’attente d’observation de Breakthrough Listen sur le télescope optique Automated Planet Finder (APF) de 2,4 mètres”, ont-ils annoncé la semaine dernière.

“Les capacités du spectrographe APF correspondent bien à celles de la détection originale, et ces observations de suivi indépendantes nous permettront de vérifier ou de réfuter les détections signalées.”

Nous devrons attendre et voir ce qu’ils trouvent, mais soyons tous heureux que si quelqu’un veut lancer des allégations d’extraterrestres, il ferait mieux d’être prêt à répondre aux chercheurs du SETI d’abord.