Le sexe des Néandertaliens pourrait expliquer pourquoi les Européens et les Africains ont des systèmes immunitaires différents

Des scientifiques qui étudient le système immunitaire de l’homme moderne ont découvert des réponses sensiblement différentes chez les Européens et les Africains, et la reproduction ancienne avec les Néandertaliens, il y a des dizaines de milliers d’années, pourrait en être en partie responsable.

Cette découverte pourrait expliquer pourquoi les Africains naissent généralement avec un système immunitaire plus fort que celui des Européens, et pourquoi ils sont plus prédisposés à certaines maladies auto-immunes.

“Je m’attendais à voir des différences de réponse immunitaire liées à l’ascendance, mais pas une tendance aussi nette à une réponse globalement plus forte à l’infection chez les personnes d’origine africaine”, explique le généticien Luis Barreiro, de l’Université de Montréal, au Canada.

Barreiro et son équipe ont étudié des échantillons de sang prélevés sur 175 Américains – dont environ la moitié avait une ascendance africaine, l’autre moitié étant d’origine européenne.

À partir de ces échantillons, l’équipe a extrait des macrophages – des cellules immunitaires qui s’efforcent de tuer les agents pathogènes – et les a infectés avec deux types de bactéries : Listeria et Salmonella.

En comparant les échantillons 24 heures plus tard, les chercheurs ont constaté que les macrophages du groupe africain avaient réduit la croissance bactérienne trois fois plus vite que ceux du groupe européen, grâce à une réponse inflammatoire plus forte.

En termes de lutte contre ces bactéries spécifiques, c’est un avantage certain, mais les chercheurs soulignent que cela s’accompagne également de certains inconvénients.

“Le système immunitaire des Afro-Américains réagit différemment, mais nous ne pouvons pas en conclure qu’il est meilleur”, déclare Barreiro, “car une réponse immunitaire plus forte a également des effets négatifs, notamment une plus grande susceptibilité aux maladies inflammatoires auto-immunes telles que la maladie de Crohn.”

En plus de mesurer l’efficacité des macrophages à combattre les agents pathogènes, les chercheurs ont analysé l’activité génétique de ces cellules immunitaires et ont trouvé des preuves reliant les échantillons européens – mais pas le sang africain – à l’ADN de Néandertal.

L’hypothèse de l’équipe est que lorsque les premiers humains ont migré de l’Afrique vers l’Europe il y a environ 100 000 ans, ils ont rencontré un continent colonisé par les Néandertaliens.

Pendant des milliers d’années, il est possible que ces deux espèces aient fait plus que coexister l’une à côté de l’autre. Les chercheurs suggèrent qu’elles se sont également reproduites, ce qui expliquerait pourquoi on trouve des traces d’ADN néandertalien dans le sang des Européens.

Si c’est le cas, cela pourrait leur avoir conféré un avantage dans les nouvelles conditions environnementales dans lesquelles se trouvaient les premiers Européens – et leur avoir donné une baisse générale des réactions inflammatoires, ce qui aurait pu avoir un sens en dehors de la chaleur de l’Afrique.

“Nos résultats suggèrent que les systèmes immunitaires des individus d’origine africaine et européenne ont évolué pour mieux répondre aux besoins spécifiques imposés par leurs environnements spécifiques”, a déclaré Barreiro à Live Science. “Ce qui est avantageux dans un contexte est susceptible d’être préjudiciable dans un autre”

Dans une autre étude, des scientifiques français ont comparé les réponses immunitaires de 200 individus, à nouveau divisés par leur ascendance : 100 étant d’origine africaine, et 100 de lignée européenne.

Cette fois, l’équipe – dirigée par le chercheur Lluis Quintana-Murci de l’Institut Pasteur – a examiné comment des cellules immunitaires appelées monocytes réagissaient à des molécules bactériennes et virales, dont le virus de la grippe.

Les tests ont montré que, tout comme dans les conclusions de Barreiro, les réponses immunitaires européennes aux agents pathogènes étaient caractérisées par une inflammation moindre que les réponses africaines. Et tout comme l’étude canadienne, ils ont également montré que les gènes de type néandertalien présents dans le sang des Européens jouaient un rôle important dans ce processus.

L’équipe suggère que les premiers Européens ont “emprunté” des mutations génétiques aux Néandertaliens, notamment des variantes qui régulent la façon dont le système immunitaire réagit aux menaces telles que les bactéries et les virus.

Il est possible que dans le climat plus froid de l’Europe, les réponses inflammatoires étaient moins nécessaires qu’en Afrique pour repousser les pathogènes dangereux – et cette adaptation pourrait avoir apporté un autre avantage évolutif inhérent.

“Réduire les réponses immunitaires inflammatoires est un moyen d’éviter l’auto-immunité, les réactions inflammatoires et allergiques”, a déclaré Quintana-Murci à ResearchGate.

“Trouver que la réduction des réponses immunitaires a conféré un avantage met en évidence le compromis entre la reconnaissance des agents pathogènes tout en évitant les réactions exacerbées et aberrantes qui peuvent également être nuisibles pour l’hôte.”

Les deux équipes reconnaissent qu’il reste encore beaucoup de travail à faire pour mieux expliquer pourquoi nos systèmes immunitaires fonctionnent si différemment – mais cela pourrait un jour nous aider à développer des choses comme des traitements personnalisés, ou des médicaments adaptés à certaines ethnies.

Et en plus de regarder dans le passé, nous devons également tenir compte d’autres facteurs sociétaux qui vont au-delà des anciens ancêtres de l’humanité.

“Il y a encore beaucoup à faire”, déclare M. Barreiro. “La génétique n’explique qu’environ 30 % des différences observées dans les réponses immunitaires. Nos futures études devraient se concentrer sur d’autres facteurs, en soulignant l’influence de l’environnement et de notre comportement.”

Les études de Barreiro et de Quintana-Murci sont toutes deux publiées dans Cell.