Le traitement de la maladie d’Alzheimer qui répare les cellules cérébrales chez les souris est de plus en plus prometteur

En 2015, des scientifiques australiens ont découvert que des rafales d’ultrasons pouvaient être utilisées pour inverser les symptômes de la maladie d’Alzheimer chez la souris

Maintenant, de nouvelles recherches ont révélé que si les ultrasons sont associés à l’immunothérapie, le traitement pourrait aider encore plus efficacement l’organisme à nettoyer les dépôts toxiques des protéines responsables de la maladie – réduisant ses symptômes débilitants et ouvrant potentiellement la voie à de meilleurs traitements.

Des chercheurs du Queensland Brain Institute (QBI), en Australie, ont poursuivi leurs recherches sur l’utilisation des ultrasons pour administrer davantage d’anticorps susceptibles de nettoyer les protéines qui se comportent mal et qui sont à l’origine de diverses maladies neurodégénératives.

La maladie d’Alzheimer est une forme de démence caractérisée par une perte de mémoire à court terme qui s’aggrave progressivement avec le temps. Elle est principalement due à l’accumulation d’une protéine appelée bêta-amyloïde, ainsi qu’à des amas d’une autre protéine appelée tau, qui font que les cellules “auxiliaires” du cerveau se plient en ce qu’on appelle des enchevêtrements neurofibrillaires.

La protéine Tau contribue à donner de la rigidité à l’échafaudage des cellules, ce qui les maintient bien droites. Dans la maladie d’Alzheimer, les cellules du cerveau chargées d’alimenter les neurones en nutriments contiennent des protéines tau qui forment des amas, provoquant l’effondrement des cellules qu’elles maintiennent habituellement droites.

Bien que l’on ne sache pas exactement comment cette paire de caractéristiques se développe en premier lieu, ni quel rôle les enchevêtrements neurofibrillaires jouent dans la maladie, les chercheurs ont découvert qu’ils peuvent réduire les effets toxiques de l’accumulation de bêta-amyloïde en ciblant également les protéines tau avec des anticorps spécifiques et en incitant le système immunitaire à les éliminer.

Le seul problème est que les anticorps doivent d’abord traverser la membrane qui sépare le sang du tissu cérébral, appelée barrière hémato-encéphalique, puis pénétrer dans les cellules.

“Avec les essais de vaccination contre la démence actuellement en cours ailleurs, le problème est que seulement 0,1 % des anticorps thérapeutiques pénètrent dans le cerveau, ce qui rendrait un traitement potentiel de la maladie d’Alzheimer très coûteux”, a déclaré le directeur Jürgen Götz.

Il y a deux ans, des chercheurs du QBI ont découvert que les ultrasons offraient un moyen non invasif et non médicamenteux d’éliminer les plaques bêta-amyloïdes, du moins chez les souris.

Les scientifiques ont injecté des bulles microscopiques dans des souris transgéniques, puis ont focalisé des rafales d’ultrasons sur leur cerveau, provoquant l’expansion et la contraction rapides des minuscules bulles, ce qui a forcé les parois du vaisseau sanguin environnant à “fuir”.

Cette brèche temporaire dans la barrière hémato-encéphalique permet aux anticorps de passer du sang au cerveau, ce qui contribue à alerter les cellules spécialisées appelées microglies pour qu’elles absorbent les protéines amyloïdes.

Dans cette étude de suivi, l’équipe a de nouveau utilisé cette technique pour ouvrir la barrière hémato-encéphalique à l’aide d’ultrasons, cette fois en introduisant des anticorps qui recherchent les protéines tau.

Les résultats ont montré non seulement une augmentation du nombre d’anticorps absorbés par les cellules du cerveau, mais aussi une diminution de la forme agglomérée de la protéine tau et une diminution globale des niveaux d’anxiété des souris placées dans un labyrinthe.

Avant de s’emballer, il faut savoir que cette nouvelle étude a également utilisé des souris transgéniques comme sujets d’essai au lieu d’humains, ce qui soulève la question de savoir si la même technique pourrait être étendue et appliquée à notre biologie.

Néanmoins, on peut espérer qu’en déverrouillant la barrière hémato-encéphalique, d’autres formes d’immunothérapie pourraient également recevoir un coup de pouce, ouvrant la voie au traitement d’autres maladies neurologiques telles que la maladie de Parkinson.

Les thérapies par anticorps coûtant entre 25 000 et 100 000 dollars australiens par an en Australie, l’équipe espère que l’utilisation des ultrasons pourrait contribuer à réduire le coût des traitements.

On estime que près de 44 millions de personnes dans le monde sont touchées par la maladie d’Alzheimer et les formes de démence qui lui sont associées, et cette affection est la première cause d’invalidité chez les personnes âgées, un nombre qui devrait augmenter avec le vieillissement de la population.

Espérons que des recherches de ce type passeront bientôt de la souris à l’homme.

Cette recherche a été publiée dans Brain.