Le VIH n’a mis que deux semaines à vaincre nos meilleures tentatives pour le supprimer de nos cellules

Nous nous sommes tous enthousiasmés il y a quelques semaines lorsque des chercheurs ont annoncé qu’ils avaient éliminé le VIH des cellules immunitaires humaines à l’aide d’une nouvelle technologie d’édition de gènes appelée CRISPR/Cas-9, ou ” CRISPR

Pour autant que nous le sachions, ce résultat spécifique se maintient, mais une étude distincte vient de révéler que, de manière inquiétante, le VIH peut évoluer pour survivre aux attaques CRISPR en seulement deux semaines. Pire encore, l’attaque elle-même pourrait en fait introduire des mutations qui rendent le virus plus fort. Donc… mince.

Pour vous donner un bref aperçu de l’histoire, lorsque le VIH infecte nos cellules immunitaires, il insère son génome dans l’ADN de nos cellules, puis prend la cellule en otage pour produire d’autres copies de lui-même, comme le crétin qu’il est.

Si les médicaments antirétroviraux parviennent à maîtriser les infections actives par le VIH et à prolonger la durée de vie des patients, personne n’est parvenu à extraire l’ADN dormant du VIH de nos cellules, de sorte qu’il attend toujours le jour où les médicaments cesseront d’agir.

Mais depuis le développement du système CRISPR en 2012, les scientifiques ont obtenu d’assez bons résultats lorsqu’il s’agit de s’attaquer au génome dormant du VIH.

L’année dernière, par exemple, une équipe dirigée par Chen Liang de l’Université McGill au Canada a pu utiliser le système CRISPR pour découper l’ADN viral qui se cachait dans des cellules immunitaires humaines, ce qui a semblé désactiver efficacement le VIH.

Mais deux semaines plus tard, les cellules produisaient à nouveau des copies du virus – et cette fois, le virus avait muté pour être plus fort et résistant à CRISPR. Les chercheurs ont publié ces nouveaux résultats, légèrement déprimants, dans Cell Reports (le site est actuellement indisponible).

Lian et son équipe pensaient qu’en découpant le VIH en petits morceaux à l’aide de CRISPR, la cellule essaierait de le rafistoler (comme elle le fait automatiquement) et d’introduire un “tissu cicatriciel” dans la séquence qui empêcherait le virus de se répliquer et le mettrait effectivement hors d’état de nuire.

Et alors que cela semblait initialement se produire, certains des virus ont survécu, et les altérations du tissu cicatriciel les avaient en fait rendus plus forts – pire encore, comme leurs séquences génétiques avaient changé grâce à ces nouvelles mutations, CRISPR n’était plus capable de s’y attacher pour l’attaquer à nouveau.

“D’un côté, CRISPR inhibe le VIH, mais de l’autre, il aide le virus à s’échapper et à survivre”, a déclaré Liang au New Scientist.

Pour être honnête, il n’est pas très surprenant que le VIH ait réussi à évoluer en échappant à une autre de nos tentatives pour l’arrêter – nous savons depuis longtemps qu’il peut muter pour survivre à la plupart des médicaments antiviraux que nous lui avons administrés. Mais ce qui est surprenant dans ce cas, c’est la rapidité avec laquelle le VIH a rebondi… et le fait que nos propres cellules semblent avoir donné au virus ces mutations pratiques.

“La surprise est que les mutations de résistance ne sont pas le produit d’une copie virale de l’ADN sujette à des erreurs, mais qu’elles sont créées par le mécanisme de réparation de la cellule”, ajoute Liang.

Liang pense maintenant qu’une meilleure approche pourrait consister à couper le virus du VIH en plusieurs endroits de l’ADN, plutôt qu’en un seul endroit ciblé dans leur expérience initiale. Il pense également que l’expérience consistant à coupler CRISPR avec des enzymes autres que Cas-9 pourrait fonctionner.

Et comme nous l’avons mentionné au début de cet article, les recherches menées il y a quelques semaines, qui ont permis d’éliminer complètement le virus du VIH des cellules immunitaires humaines, semblent toujours fonctionner – ce qui constitue en soi un pas énorme et passionnant vers un traitement.

“Je suppose que si nous ciblons plusieurs sites de l’ADN du VIH, nous avons de bonnes chances de parvenir à une suppression durable du virus”, a déclaré M. Liang à Mic. Je pense que CRISPR est suffisamment facile et spécifique à utiliser. Je pense que nous verrons bientôt de meilleurs outils [pour combattre le VIH].”

Croisons les doigts pour que, maintenant que nous connaissons les failles du système CRISPR/Cas-9, nous soyons plus à même de l’utiliser pour stopper définitivement le VIH. Car malgré cette dernière étude, il semble que ce soit toujours notre meilleure chance de vaincre le virus.