L’effondrement catastrophique d’une plate-forme glaciaire entraînerait la montée des océans pendant des millénaires, affirment les experts

Alors que la conférence des Nations unies sur le changement climatique de 2015 doit débuter le mois prochain avec pour objectif de parvenir à un accord universel contraignant visant à limiter l’augmentation de la température mondiale, le moment n’a jamais été aussi opportun pour les dirigeants mondiaux de prendre une position significative contre la hausse du niveau des mers.

Et nous n’avons pas de temps à perdre. De nouvelles recherches publiées cette semaine suggèrent que si les températures augmentent de seulement 1,5°C à 2°C par rapport aux niveaux actuels, cela entraînera un effondrement catastrophique des calottes glaciaires de l’Antarctique, garantissant que le niveau des mers augmentera non pas pendant des centaines d’années, mais potentiellement des milliers.

“Le long temps de réaction de la calotte glaciaire de l’Antarctique – qui peut prendre des milliers d’années pour manifester pleinement sa réponse aux changements des conditions environnementales – associé au fait que le CO₂ reste très longtemps dans l’atmosphère, signifie que le réchauffement que nous générons maintenant affectera la calotte glaciaire d’une manière qui sera incroyablement difficile à annuler”, a déclaré Nicholas Golledge, chercheur principal au Centre de recherche antarctique de l’Université Victoria de Wellington en Nouvelle-Zélande.

Avec des chercheurs de l’université de Nouvelle-Galles du Sud (UNSW) en Australie, Golledge a utilisé la modélisation informatique pour simuler les réactions de la calotte glaciaire à un réchauffement climatique basé sur un certain nombre de scénarios d’émissions différents.

Dans toutes les projections, à l’exception d’une seule – qui nécessiterait une réduction significative des émissions dès 2020 – l’effondrement des principales plates-formes de glace de l’Antarctique déclenche ce que les chercheurs appellent “une réponse à l’échelle du centenaire ou du millénaire” dans la calotte glaciaire de l’Antarctique, avec un flux visqueux accru qui contribue de manière imparable à la montée des eaux.

Les résultats contredisent une projection de 2013 sur la hausse du niveau des mers émise par le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat (GIEC), qui suggérait que la hausse des mers atteindrait un pic de 5 centimètres au cours de ce siècle. Mais les chercheurs, dont l’un a participé à l’estimation précédente, reconnaissent que nous en savons désormais beaucoup plus sur la science de la fonte des calottes glaciaires – et que les nouvelles perspectives offrent une vision radicale.

“Nos nouveaux modèles tiennent compte des processus qui se déroulent lorsque les calottes glaciaires entrent en contact avec l’océan”, a déclaré M. Golledge, “Environ 93 % de la chaleur provenant du réchauffement climatique anthropique [basé sur les polluants] est allée dans l’océan, et ces eaux océaniques qui se réchauffent entrent maintenant en contact avec les marges flottantes de la calotte glaciaire de l’Antarctique, connues sous le nom de plateformes de glace. Si nous perdons ces plateformes de glace, la contribution de l’Antarctique à l’élévation du niveau de la mer d’ici 2100 sera de près de 40 centimètres.”

Ce n’est pas la première fois que des scientifiques avertissent que les estimations précédentes de l’impact du réchauffement climatique étaient trop modestes. Un rapport publié plus tôt dans l’année par James Hansen, ancien physicien de la NASA, indiquait que la modélisation révisée de la fonte des glaciers indiquait que les villes côtières pourraient être inhabitables d’ici 50 ans.

À la lumière de ces nouvelles estimations, les chercheurs soulignent que l’humanité a le pouvoir de contrôler cette situation – ou du moins de la tempérer au nom des sociétés futures.

“La question est de savoir si nous choisissons d’atténuer les effets de cette situation maintenant, au profit des générations futures, ou de nous adapter à un monde dans lequel les rivages seront considérablement redessinés “, a déclaré M. Golledge. “Selon toute vraisemblance, nous devrons faire les deux, car nous sommes déjà engagés dans une augmentation de 25 centimètres d’ici à 2050 et d’au moins 50 centimètres du niveau de la mer d’ici à 2100.”

Les conclusions sont publiées dans la revue Nature.