L’élévation du niveau de la mer ne fait pas que se produire, elle s’accélère

Dans au moins la troisième étude de ce type publiée au cours de l’année écoulée, les scientifiques ont confirmé que les mers montent, et que le taux d’élévation du niveau de la mer augmente avec le temps – une chute qui donne à réfléchir aux communautés côtières qui commencent seulement à se préparer à un avenir inquiétant.

Selon l’étude publiée dans Climate Change, ce qui était une élévation de 2,2 millimètres par an en 1993 est devenu une élévation de 3,3 millimètres en 2014, d’après les estimations des changements de masse d’un certain nombre de composants clés de l’élévation du niveau de la mer, tels que la fonte des calottes glaciaires du Groenland et de l’Antarctique. Nature

Cela représente une différence entre 0,86 et 1,29 pouce par décennie, et les chercheurs suggèrent que l’accélération du niveau de la mer pourrait se poursuivre.

La principale cause de cette accélération est la fonte de la calotte glaciaire du Groenland, qui est passée d’une contribution de moins de 5 % à l’élévation du niveau de la mer en 1993 à une contribution de plus de 25 % en 2014, selon l’étude. La perte de glace en Antarctique et de plus petits glaciers au cours de la même période a également contribué à l’accélération de l’élévation du niveau de la mer.

L’augmentation du taux d’élévation du niveau de la mer “souligne l’importance et l’urgence d’atténuer le changement climatique et de formuler des plans d’adaptation côtière pour atténuer les impacts de l’élévation continue du niveau de la mer”, écrivent Xianyao Chen, de l’Université océanique de Chine et du Laboratoire national des sciences et technologies marines de Qingdao, et ses collègues. Les coauteurs de Chen sont issus d’institutions de Chine, d’Australie et des États-Unis.

“Nous comprenons pourquoi le niveau de la mer s’accélère et nous comprenons quelles sont les composantes qui y contribuent”, a déclaré Christopher Harig, l’un des auteurs de l’étude et chercheur à l’université de l’Arizona.

Plus tôt cette année, un autre groupe de chercheurs a constaté que l’élévation du niveau de la mer n’était que d’environ 1,1 millimètre par an avant 1990, alors qu’elle était de 3,1 millimètres par an entre 1993 et 2012. La NASA, à l’heure actuelle, estime le taux d’élévation du niveau de la mer à 3,4 millimètres par an.

Mais si les estimations individuelles diffèrent, le tableau général est que les chercheurs s’accordent généralement à dire que le taux d’élévation du niveau de la mer augmente – et que cela aura des conséquences majeures pour les régions côtières, qui auront moins de temps pour s’adapter si l’accélération de l’élévation du niveau de la mer se poursuit.

“Je pense que nous en sommes arrivés au point où l’observation est assez robuste”, a déclaré M. Harig.

Dans le dernier article, les chercheurs ont réexaminé les données satellitaires récentes afin d’obtenir une image plus claire de l’accélération de l’élévation du niveau de la mer, et ont également examiné chacune des composantes individuelles de l’élévation du niveau de la mer, qui constituent ce que l’on appelle le “budget” du niveau de la mer Ils ont ensuite constaté que les différentes parties du budget correspondaient bien aux mesures de la variation du niveau de la mer prises par les altimètres des satellites au cours des deux dernières décennies.

“Nous connaissions la variation totale du niveau de la mer au cours des deux dernières décennies, et nous connaissions les différentes composantes sur une base annuelle”, a déclaré Bob Kopp, un expert du niveau de la mer de l’université Rutgers qui n’a pas participé à l’étude mais qui connaît bien les travaux.

“Nous savions que les deux correspondaient assez bien. Les auteurs montrent que, lorsque l’on examine de plus près le total annuel, il est assez proche du total des composantes individuelles. Les sommes fonctionnent, non seulement en moyenne, mais aussi pour chaque année. Cela renforce la confiance dans le résultat global.”

Les principales composantes de l’élévation du niveau de la mer dans cette équation comprennent l’expansion thermique de l’eau des océans lorsqu’elle se réchauffe – qui était auparavant la composante dominante mais qui, comme le note l’étude, ne l’est plus – et la fonte du Groenland, de l’Antarctique et de plus petits glaciers répartis sur le globe.

Enfin, il y a le stockage ou la perte d’eau terrestre si, en raison des précipitations ou d’autres facteurs, les continents finissent par stocker davantage d’eau à leur surface ou, au contraire, la perdent dans l’océan.

La nouvelle étude révèle que les pertes de glace, et du Groenland en particulier, contribuent désormais davantage à l’élévation du niveau de la mer que l’expansion thermique.

L’étude fait remarquer, de manière assez pointue, que cela contraste avec les prévisions faites en 2013 par le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat (GIEC) des Nations unies, la principale autorité en matière de science du climat, concernant l’évolution au cours du siècle.

Plus le Groenland et l’Antarctique contribuent à l’élévation du niveau de la mer, plus celle-ci peut être élevée, car ce sont les deux plus grandes sources de glace terrestre de la planète.

Pour les communautés côtières, a déclaré M. Harig, l’importance de cet article réside dans le fait qu’il n’y a aucun moyen d’éviter la réalité : l’accélération de l’élévation du niveau de la mer, qui était déjà attendue sur la base de projections scientifiques, est maintenant là.

“Ce n’est plus une projection, c’est maintenant une observation”, a-t-il déclaré. “Ce n’est pas quelque chose qu’ils peuvent continuer à repousser dans le futur”