Les armes chimiques que nous avons déversées dans l’océan lors des deux guerres mondiales reviennent nous hanter

On pense qu’au moins un million de tonnes d’armes chimiques jonchent le fond des océans – l’héritage enfoui des deux guerres mondiales – et les scientifiques ont prévenu qu’elles étaient susceptibles de constituer une “menace importante” pour la vie marine.

Ce risque est dû à la rouille du métal de ces munitions abandonnées, qui libère les produits chimiques qu’elles contiennent et empoisonne les écosystèmes sous-marins. Bien sûr, cela va affecter tous ceux qui dépendent de ces écosystèmes, c’est-à-dire nous tous.

Des scientifiques de toute l’Europe, soutenus par le programme OTAN pour la science au service de la paix et de la sécurité (SPS), ont travaillé pendant trois ans à la mise en place d’équipements de surveillance et à la collecte de données dans la mer Baltique.

Leur recherche – appelée projet MODUM (Monitoring of Dumped Munitions) – vise à déterminer le degré de dangerosité de ces déversements de produits chimiques, en utilisant une combinaison de véhicules sous-marins autonomes (AUV) et de véhicules sous-marins télécommandés (ROV).

Grâce aux données déjà collectées, les chercheurs évalueront l’état des habitats de la région, mèneront des études sur la santé des poissons et effectueront une modélisation informatique des menaces possibles pour les zones voisines.

Une partie du problème réside dans le fait que nous ne savons pas exactement où se trouvent réellement ces produits chimiques. Un grand nombre d’entre eux ont été déversés dans l’océan à la fin de la Seconde Guerre mondiale dans des douilles de bombes, des obus d’artillerie et des barils, mais personne n’a consigné en détail ce qui est allé où, et cela s’est souvent fait en secret.

Et si certains pays ont spécifiquement recherché les eaux les plus profondes qu’ils pouvaient trouver, les produits chimiques américains étant expédiés dans des zones d’une profondeur minimale de 1 800 mètres (5 906 pieds), d’autres n’ont pas été aussi prudents : les Soviétiques ont déchargé environ 15 000 tonnes de matériel dans la mer Baltique, dont la profondeur maximale n’est que de 459 mètres (1 506 pieds).

Au total, les experts de l’OTAN pensent qu’il y a environ 50 000 tonnes d’armes chimiques dans la Baltique, et ils affirment que si un sixième seulement de ces armes fuit, l’habitat sous-marin de la région pourrait être détruit pendant un siècle.

Pour l’instant, les scientifiques ne savent pas exactement comment ces produits chimiques vont fuir, ni quels seront leurs effets.

Mais des études antérieures, publiées dans Environmental Science & Technology en 2010 et Clinical Toxicology en 2015, ont toutes deux conclu que le risque pour la vie marine et les humains est réel et doit faire l’objet de beaucoup plus de recherches, ce que MODUM espère fournir.

En attendant de nouvelles découvertes, le danger commence déjà à faire surface, avec des rapports sur le gaz moutarde rejeté au large des côtes du Delaware ces dernières années.

Il y a aussi l’histoire effrayante d’un groupe de pêcheurs polonais en 1997. Comme le décrit Andrew Curry dans le magazine Hakai, après avoir sorti de l’eau un morceau de gaz moutarde gelé, quatre membres de l’équipage ont dû être hospitalisés pour des brûlures et des ampoules.

L’élimination de ce type de produits chimiques nocifs dans l’océan est illégale depuis 1972, grâce à la convention de Londres, mais l’équipe de MODUM a du pain sur la planche pour lutter contre les déversements qui ont eu lieu au cours des décennies précédentes.

Espérons que leurs recherches permettront de trouver des solutions avant que d’autres personnes, animaux et écosystèmes ne soient mis en danger.

“C’est un problème mondial”, a déclaré à Hakai Terrance Long, président du Dialogue international sur les munitions sous-marines (IDUM). “Ce n’est pas régional, et ce n’est pas isolé”