Les astronomes découvrent la planète potentiellement habitable la plus proche : Wolf 1061c

La planète potentiellement habitable la plus proche jamais découverte a été repérée par des scientifiques australiens, et elle se trouve à seulement 14 années-lumière. Cela représente 126 billions de kilomètres de la Terre, ce qui semble incroyablement loin, mais si l’on considère que notre plus proche voisine planétaire, Mars, se trouve à 249 millions de km, cette poignée d’années-lumière ne semble pas si mauvaise dans l’ordre des choses.

Nommée Wolf 1061c, la planète nouvellement découverte est située dans la constellation d’Ophiucus, et son étoile est la 35e étoile la plus proche de la Terre – à notre connaissance. L’équipe à l’origine de la découverte affirme que la planète est en orbite autour d’une étoile naine rouge de type M appelée Wolf 1061, aux côtés de deux autres planètes. Toutes trois sont soupçonnées d’être rocheuses comme Mars, plutôt que gazeuses comme Neptune.

c’est une découverte particulièrement excitante car les trois planètes ont une masse suffisamment faible pour être potentiellement rocheuses et avoir une surface solide”, a déclaré le chercheur principal Duncan Wright, astronome à l’Université de New South Wales (UNSW). “La planète du milieu, Wolf 1061c, se trouve dans la “zone Boucle d’Or” où il est possible que de l’eau liquide – et peut-être même la vie – existe.”

Parmi les trois planètes, celle qui orbite le plus près de Wolf 1061 serait beaucoup trop chaude pour la vie, et la plus éloignée est très probablement trop froide. Mais celle du milieu, Wolf 1061c, semble tout à fait propice à la vie… potentiellement.

Cela ne veut pas dire que Wolf 1061c ressemble à la Terre. Il a une masse d’environ 4,3 fois celle de notre planète, et tourne autour de son étoile tous les 18 jours à une distance d’environ 10% de l’orbite terrestre du Soleil. Dans notre système solaire, Wolf 1061c serait donc beaucoup trop chaud pour la vie, mais l’étoile Wolf 1061 est beaucoup plus froide que notre Soleil, avec des températures de surface d’environ 3 300 Kelvin. La surface de notre Soleil, en revanche, atteint régulièrement 5 800 Kelvin.

“Cette découverte est particulièrement excitante car l’étoile est extrêmement calme”, a déclaré Wright à Stuart Gary d’ABC News. “La plupart des naines rouges sont très actives, émettant des rafales de rayons X et des super éruptions, ce qui condamne toute vie, étant donné que la zone habitable est si proche dans ces étoiles.”

Il ajoute que cette proximité avec l’étoile signifie que Wolf 1061c est susceptible d’être ” tidally locked “, ce qui signifie qu’un côté sera toujours tourné vers son étoile. “Cela change considérablement les circonstances à la surface de la planète”, a-t-il déclaré à Marcus Strom du Sydney Morning Herald. “Vous avez un côté très chaud et un côté très froid”

Wright et son équipe ont utilisé la modélisation atmosphérique pour comprendre que la chaleur du côté chaud circule probablement vers le côté froid en raison des vents très forts qui circulent entre eux.

Pour trouver Wolf 1061c, les astronomes ont utilisé les données recueillies par le spectrographe HARPS du télescope de 3,6 mètres de l’Observatoire européen austral au Chili au cours de la dernière décennie. Ils ont appliqué la “méthode de l’oscillation Doppler” pour identifier les planètes, qui détecte les changements de signal causés par des objets plus petits comme les planètes qui circulent autour d’objets plus grands comme les étoiles.

L’équipe va poursuivre ses recherches sur le trio Wolf 1061, en s’intéressant aux caractéristiques qu’elle peut glaner à partir de la façon dont elles transitent devant leur étoile : “La proximité des planètes autour de Wolf 1061 signifie qu’il y a de fortes chances que ces planètes passent devant l’étoile”, a déclaré l’ un des chercheurs, Rob Wittenmyer, à Strom. “Si c’est le cas, il sera peut-être possible d’étudier les atmosphères de ces planètes à l’avenir pour voir si elles seraient propices à la vie”

La découverte sera publiée dans une prochaine édition de The Astrophysical Journal Letters.

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