Les astronomes pensent avoir enfin résolu le mystère des anneaux autour des planètes mineures

Les astronomes pensent enfin savoir comment les anneaux peuvent se former autour des planètes mineures, et il semble que ces anneaux pourraient s’avérer plus courants que nous le pensions.

Les planètes mineures sont des objets en orbite autour du Soleil qui sont plus gros que les comètes mais pas assez pour être des planètes. Cela inclut les planètes naines, les astéroïdes et la plupart des objets de la ceinture de Kuiper.

Il y a quelques années, les observateurs du ciel ont fait la surprenante découverte que l’une de ces planètes mineures connues du système solaire, Chariklo, était entourée d’anneaux. Pour cette dernière recherche, les astronomes ont voulu comprendre d’où venaient ces anneaux.

Les planètes mineures analysées dans cette étude sont appelées centaures, et orbitent entre Jupiter et Neptune. Selon les experts, il existe environ 44 000 de ces centaures dont le diamètre est supérieur à un kilomètre.

Dans cette nouvelle étude, des chercheurs de l’université de Kobe, au Japon, ont utilisé une série de simulations informatiques pour modéliser les forces de marée entre les planètes mineures et majeures. Les simulations ont montré que les rencontres rapprochées entre les centaures et les grandes planètes, comme Saturne et Jupiter, peuvent former des anneaux autour des planètes mineures.

Cela se produirait si le centaure avait un noyau de silicate recouvert d’un manteau de glace – la glace serait arrachée de la plus petite planète par la traînée de la plus grande, et se déposerait autour de la planète mineure en forme d’anneau.

“Nos résultats numériques suggèrent que la formation d’anneaux serait un résultat naturel de ces rencontres rapprochées extrêmes, et les centaures peuvent naturellement avoir de tels systèmes d’anneaux parce qu’ils croisent les orbites des planètes géantes”, expliquent les auteurs dans leur article.

Simulation informatique montrant la formation d’anneaux. Crédit : Hyodo et al.

En outre, l’équipe pense que jusqu’à 10 % des centaures pourraient avoir des anneaux autour d’eux qui attendent encore d’être découverts, bien qu’ils admettent que davantage de données sont nécessaires pour en être sûrs.

En plus de ces anneaux, “une fraction significative” des centaures pourrait également avoir de petites lunes attachées, tirées par les mêmes forces gravitationnelles, suggère l’équipe.

Outre Chariklo, dont nous savons qu’il est entouré d’anneaux, les astronomes pensent également qu’un autre centaure, Chiron, possède un halo rocheux similaire, bien que cela reste à prouver.

La prochaine étape consistera à analyser l’évolution de ces planètes mineures sur une période plus longue, et avec des données sources plus complètes.

Il semble que l’étude de ces petits objets spatiaux qui tournent autour des planètes géantes du système solaire soit loin d’être terminée. Il existe même une école de pensée selon laquelle les centaures pourraient constituer une menace pour la vie sur Terre.

Comment, exactement ? Eh bien, comme ces “petites” planètes peuvent atteindre 257 kilomètres de diamètre, le fait que l’une d’entre elles change de trajectoire et s’écrase sur la Terre aurait un impact sérieux sur l’endroit que nous appelons maison.

Les experts pensent que cela s’est déjà produit, alors pourrait-on se demander quand cela pourrait se reproduire ?

Les résultats ont été publiés dans The Astrophysical Journal Letters.