Les astronomes viennent de découvrir un anneau épique autour d’une planète naine exotique dans notre système solaire

Au-delà de l’orbite de Neptune, il existe des centaines, voire des milliers de mystérieuses planètes naines, dont nous ne savons presque rien pour la plupart – mais il y a beaucoup à apprendre lorsque nous en avons un aperçu rare.

Aujourd’hui, les scientifiques rapportent la découverte d’un vaste anneau entourant Haumea, une lointaine planète naine qui met quelque 284 années terrestres à tourner autour du Soleil, et c’est la première fois que nous voyons un anneau dans cette catégorie de planète mineure.

Bien sûr, les anneaux autour des grands mondes du système solaire sont courants, et si celui de Saturne est le plus célèbre et le plus étendu, il existe également des systèmes d’anneaux autour des autres planètes géantes : Jupiter, Uranus et Neptune.

Les scientifiques ont également identifié précédemment deux anneaux autour d’un objet appelé Chariklo, qui fait partie d’une population de petites planètes mineures appelées Centaures qui orbitent autour du Soleil entre Jupiter et Neptune.

Mais l’anneau de Haumea est la première fois que les astronomes ont observé ce phénomène sur une planète mineure qui n’est pas un Centaure.

Impression d’artiste. Crédit : IAA-CSIC/UHU

La découverte, menée par l’astronome Jose Luis Ortiz de l’Instituto de Astrofísica de Andalucía en Espagne, a nécessité plus qu’un peu de coordination.

Des chercheurs de 10 laboratoires différents ont observé Haumea avec 12 télescopes différents à travers l’Europe alors qu’il passait devant une étoile appelée URAT1 533-182543 – un événement que les astronomes appellent une occultation.

L’occultation stellaire a eu lieu en janvier de cette année, et les perspectives sous 12 angles différents ont permis à l’équipe d’observer la planète naine comme jamais auparavant, et nous ont donné notre premier aperçu de son système d’anneaux.

Selon l’équipe, l’anneau de Haumea a une largeur de 70 kilomètres (43,5 miles) et un rayon d’environ 2 287 kilomètres (1 421 miles), et la planète naine tourne trois fois sur son axe dans le temps qu’une particule de l’anneau accomplit une révolution.

L’occultation a également fourni à l’équipe la meilleure analyse possible de la taille et de la forme de Haumea, que les chercheurs décrivent comme “très exotique”.

Selon eux, la planète naine a une forme ellipsoïde allongée inhabituelle, avec des axes d’environ 2 322 kilomètres (1 442 miles) par 1 704 kilomètres (1 059 miles) par 1 138 kilomètres (707 miles), et aucune atmosphère globale qui puisse être détectée.

Impression d’artiste. Crédit : IAA-CSIC/UHU

En plus des anneaux trouvés autour de Chariklo, il existe également des preuves d’un phénomène similaire autour d’un autre Centaure appelé Chiron, bien que ce soit moins clair que l’anneau de Chariklo.

En dehors de ces cas, l’anneau d’Haumea est la première fois que nous le détectons, nous sommes donc en terrain inconnu, mais les chercheurs laissent entendre que nous sommes peut-être sur le point d’observer une tendance étonnante dans les caractéristiques de ces planètes mineures lointaines et mystérieuses.

“La découverte d’un anneau autour d’Haumea – un corps beaucoup plus éloigné, dans une classe dynamique complètement différente, beaucoup plus grand que Chariklo et Chiron, avec des satellites et une forme triaxiale très allongée – a de nombreuses implications”, écrivent les auteurs dans leur article, “comme le fait que les anneaux sont peut-être communs aussi dans la région trans-neptunienne d’où proviennent les Centaures, et ouvre la porte à de nouvelles voies de recherche.”

Les résultats sont publiés dans Nature.