Les calottes glaciaires côtières du Groenland ont franchi un point de basculement sans précédent, et personne ne l’a remarqué

Les glaciers côtiers et les calottes glaciaires du Groenland ont franchi un point de basculement décisif. Une nouvelle étude conclut qu’ils ont tellement fondu qu’ils ont dépassé le point de non-retour et qu’il est peu probable, dans les conditions actuelles, qu’ils puissent reconstituer la glace qu’ils ont perdue.

Ce qui est encore plus effrayant, c’est que les chercheurs ont constaté que ce point de basculement avait été atteint il y a vingt ans, en 1997, et que personne ne l’avait remarqué jusqu’à présent.

Si les nouvelles générales sont plutôt sombres, il n’y a pas lieu de paniquer à court terme. L’étude ne s’est intéressée qu’aux glaciers côtiers et aux calottes glaciaires du Groenland, relativement petits, et non à l’immense “inlandsis groenlandais “, qui est la deuxième plus grande cache glaciaire du monde.

Et même si ces glaciers côtiers ont dépassé le point de non-retour, les chercheurs prévoient qu’il est peu probable qu’ils fondent entièrement avant 2100 – lorsque cela se produira, on estime que le niveau mondial des mers augmentera d’environ 3,8 cm (1,5 pouce).

C’est suffisant pour avoir un impact sur les régions côtières et les îles de faible altitude. Mais si l’on compare ce chiffre aux 7,3 mètres (24 pieds) que le niveau mondial des mers devrait atteindre si l’ensemble de la calotte glaciaire du Groenland devait fondre d’un seul coup… les choses sont plus claires.

“Ces glaciers et calottes glaciaires périphériques peuvent être considérés comme des colonies de glace en déclin rapide, dont beaucoup vont probablement disparaître dans un avenir proche”, a déclaré l’un des chercheurs, le géologue Ian Howat de l’université d’État de l’Ohio.

en ce sens, on peut dire qu’elles sont “condamnées”. Cependant, la calotte glaciaire elle-même n’est pas encore condamnée de la même manière. La vaste couche de glace intérieure est plus isolée sur le plan climatologique que les glaciers et calottes glaciaires environnants.”

de plus, étant donné que ce “point de basculement” a été atteint à la fin des années 90, avant que le réchauffement ne prenne vraiment son essor, cela indique que ces glaciers périphériques sont très sensibles et, potentiellement, éphémères par rapport aux échelles de temps de réponse de la calotte glaciaire”, a-t-il ajouté.

Cette découverte est cependant extrêmement importante, car elle montre aux scientifiques pourquoi les parties les plus vulnérables de la glace du Groenland fondent si rapidement. En effet, chaque été depuis 1997, la glace en fusion, qui aurait normalement été capturée et recongelée l’hiver suivant, s’écoule désormais directement vers la mer.

Howat et son équipe ont pu le découvrir en créant des modèles topographiques à haute résolution des glaciers et de leurs limites, ainsi qu’un modèle numérique de la quantité exacte d’eau s’écoulant de ces glaciers côtiers et de ces calottes glaciaires – une technologie qui n’était pas disponible en 1996.

L’équipe a constaté que, au cours des 20 dernières années, la perte de masse des glaciers et des calottes glaciaires a été exactement égale à la quantité d’eau de fonte perdue dans la mer.

Ils ont effectué un certain nombre de simulations pour déterminer les causes de ce phénomène et ont trouvé une réponse assez claire.

L’étude suggère que jusqu’en 1997, lorsque les calottes glaciaires et les glaciers fondaient, l’eau de ruissellement était filtrée par une couche de neige plus ancienne appelée “névé ” et descendait jusqu’à la surface de la glace, où elle gelait à nouveau, permettant ainsi aux glaciers et aux calottes glaciaires de croître chaque hiver.

Mais le névé autour de la côte du Groenland est devenu complètement saturé il y a 20 ans, et a gelé de bas en haut. Depuis 1997, il n’y a plus aucun espace pour que l’eau de fonte puisse filtrer, ce qui signifie qu’elle s’écoule directement dans l’océan, perdue à jamais pour le glacier.

En conséquence, les calottes glaciaires et les glaciers côtiers perdent leur glace de fonte par écoulement 65 % plus vite qu’ils ne peuvent la récupérer, ce qui contribue à une perte de glace équivalente à environ 14 % de la masse totale du Groenland.

Ce qui est vraiment important maintenant, c’est que la calotte glaciaire du Groenland est vulnérable au même processus, mais à un degré moindre puisqu’elle est si grande. Son névé a encore une grande capacité à récupérer l’eau de fonte… pour l’instant, en tout cas.

Mais la nouvelle étude fournit “davantage de preuves des changements rapides et de la manière dont ils se produisent”, a déclaré M. Howat. Cela signifie que les chercheurs savent maintenant ce qu’il faut rechercher pour ne pas manquer le point de non-retour de cette calotte glaciaire vitale.

Il est indéniable que la disparition de la calotte glaciaire du Groenland et l’élévation du niveau de la mer qui en résulterait seraient assez dévastatrices pour l’humanité.

Il est d’autant plus important de la protéger que l’effondrement de la calotte glaciaire de l’Antarctique occidental a déjà commencé. On estime qu’environ 99 % de la glace terrestre est stockée dans les calottes glaciaires qui recouvrent l’Antarctique et le Groenland, de sorte que leur état de santé est un élément que les scientifiques – et le monde – ne peuvent plus ignorer.

Les recherches ont été publiées dansNature Communications.