Les camions à conduite autonome pourraient coûter jusqu’à 7 millions d’emplois rien qu’aux États-Unis

L’arrivée de services automatisés tels que les robots et les véhicules à conduite autonome promet de faciliter de nombreux aspects de notre vie, mais cette commodité aura un coût. Les experts prévoient des changements fondamentaux sur le marché du travail au cours des 20 prochaines années, à mesure que les services robotisés et automatisés prendront la place des emplois autrefois occupés par des personnes.

Selon un nouveau rapport de Rachel Nuwer, de la BBC, les chauffeurs de camion seront probablement l’une des premières professions menacées par les progrès des technologies de conduite autonome, et l’élimination de ce seul rôle pourrait entraîner des bouleversements majeurs sur le marché du travail américain.

Selon les derniers chiffres fournis par l’American Trucking Associations, le secteur du camionnage emploie plus de 7 millions de personnes au total, dont 3,4 millions de chauffeurs, le reste occupant des postes auxiliaires qui n’impliquent pas d’être derrière le volant. Ces chiffres sont énormes, mais ce graphique basé sur les données du recensement américain de 2014 est encore plus étonnant. Il souligne à quel point cette profession est fondamentale pour la main-d’œuvre américaine : le métier de chauffeur routier est le plus courant dans 29 États américains.

Comme le souligne M. Nuwer, les raisons de la popularité du métier de chauffeur routier sont simples. Même si ce n’est pas l’emploi rêvé pour tout le monde – en raison des longues heures passées sur la route et de l’isolement – les emplois de chauffeur routier sont souvent disponibles, ils sont assez bien payés et le métier est resté jusqu’à présent à l’abri de l’automatisation qui a fait disparaître des postes comme ceux de guichetier ou de secrétaire.

Mais tout cela devrait changer dans un avenir proche, avec des véhicules de livraison longue distance partiellement autopilotés comme le Freightliner Inspiration de Daimler (photo ci-dessus) qui circule déjà sur les routes américaines. Le Freightliner Inspiration est entré dans l’histoire cette année, en devenant le premier camion autonome au monde autorisé à circuler sur les routes publiques des États-Unis, mais il ne sera certainement pas le dernier.

Si le Freightliner Inspiration n’est qu’un véhicule partiellement autonome (il conserve un conducteur qui peut prendre le contrôle lorsque cela est nécessaire, par exemple en cas de conduite hors route), on pense que les véhicules entièrement automatisés ne sont plus très loin. Les défenseurs du camionnage autonome affirment que la technologie sera moins chère, plus sûre et meilleure pour l’environnement, même si personne ne sait avec certitude ce qui se passera lorsque des millions de conducteurs humains ne pourront plus trouver de travail dans l’un des emplois les plus populaires au monde.

Plus tôt dans l’année, des chercheurs de l’université d’Oxford, au Royaume-Uni, ont estimé que pas moins de 47 % de la main-d’œuvre américaine risquait fortement d’être remplacée par des technologies automatisées au cours des 20 prochaines années, à mesure que l’efficacité et la complexité des robots évoluent.

“De plus en plus, les algorithmes sont capables d’effectuer non seulement le travail manuel de routine comme par le passé, mais aussi le travail cognitif d’une manière qui rend beaucoup plus difficile de tracer cette ligne entre ce qui est automatisable et ce qui ne l’est pas”, a déclaré Michael Osbourne, l’un des auteurs de l’étude, dans une interview avec Matt Eaton et Nance Haxton de l’ABC.

“Nous avons constaté qu’il existait une tendance très claire et forte entre le contenu créatif d’un emploi et sa probabilité d’informatisation et de remplacement par des robots. Autrement dit, plus vous êtes créatif, plus vous êtes à l’abri de l’automatisation.”