Les carottes glaciaires datant de la peste noire remettent en question le concept de niveaux de plomb “naturels”

La peste noire a ravagé l’Europe dans les années 1346-1353, tuant jusqu’à 200 millions de personnes alors que le fléau le plus meurtrier connu de l’homme se frayait un chemin dans l’histoire.

Aujourd’hui, une analyse de la glace ancienne datant de ces jours sombres révèle une particularité inattendue de la peste – et les chercheurs affirment que cette découverte prouve que le niveau “naturel” de plomb dans l’atmosphère devrait être effectivement nul.

Lorsque la maladie est apparue, elle a provoqué des bouleversements sociaux massifs dans les populations qu’elle a infectées, entraînant la fermeture d’industries humaines entières tandis que les communautés ravagées cherchaient à limiter les dégâts.

Selon l’historien Alexander More de l’université de Harvard, l’une des industries touchées était l’extraction et la fusion du plomb par les travailleurs médiévaux – et grâce à la nouvelle étude de son équipe, nous avons plus que des documents historiques pour le prouver.

Après avoir analysé une ancienne carotte de glace extraite d’un glacier des Alpes suisses-italiennes, l’équipe n’a trouvé qu’un seul cas au cours des 2 000 dernières années où les concentrations de plomb dans l’atmosphère sont tombées à des niveaux négligeables.

Ce phénomène s’est produit entre 1349 et 1353, période pendant laquelle la peste noire a paralysé l’industrie médiévale du plomb.

“Lorsque nous avons constaté l’ampleur de la baisse des niveaux de plomb, et que nous ne l’avons constatée qu’une seule fois, pendant les années de la pandémie, nous avons été intrigués”, déclare More.

“En termes de main-d’œuvre, l’extraction du plomb s’est essentiellement arrêtée dans les principales zones de production. Vous voyez cela se refléter dans la carotte glaciaire dans une forte baisse des niveaux de plomb atmosphérique, et vous le voyez dans les enregistrements historiques pendant une longue période.”

Mais le fait que les niveaux de plomb semblent augmenter fortement de part et d’autre de l’ère de la peste noire montre que la pollution environnementale par le plomb n’a pas commencé avec la révolution industrielle.

Au contraire, cela montre que des niveaux mesurables de pollution par le plomb peuvent être observés jusqu’à deux millénaires en arrière, et qu’ils auraient été présents dès que les humains ont commencé à travailler de manière significative avec ce métal.

Selon l’équipe, cela est important car cela montre qu’il n’existe pas de niveau “naturel” ou “de fond” sûr de plomb dans l’atmosphère, pas au sens où nous l’entendons actuellement, car les relevés effectués avant la révolution industrielle (le seuil “naturel”) étaient encore affectés par l’activité humaine.

En d’autres termes, bien que le plomb soit un métal présent naturellement, il ne devrait pas être présent dans l’atmosphère à des niveaux détectables, à moins que l’homme ne soit présent et ne pollue l’environnement avec ce métal.

Les niveaux négligeables observés pendant la peste noire sont ceux qui se rapprochent le plus d’un véritable “bruit de fond”.

Les chercheurs ont également relevé d’autres baisses moins importantes des niveaux de plomb en 1460 (probablement liées à une épidémie) et dans les années 1970, lorsque de nouvelles restrictions concernant le plomb dans l’essence et la pollution atmosphérique ont été mises en place.

Selon l’équipe, les résultats nous donnent “pour la première fois une lecture en plomb de ce à quoi ressemblerait l’absence d’humains sur cette partie de la planète”, comme l’a déclaré au Guardian l’un des chercheurs, l’archéologue Chris Loveluck de l’université de Nottingham au Royaume-Uni.

Compte tenu de tout ce que nous savons du plomb et de ses effets néfastes, cette nouvelle base de référence est une mesure précieuse, même si elle reflète une réalité plutôt sombre.

“Nous nous empoisonnons depuis environ 2 000 ans”, a déclaré M. More au Gu ardian.

Les résultats seront publiés cette semaine dans GeoHealth.