Les dernières images époustouflantes de Cassini révèlent des formes inédites dans les anneaux de Saturne

Au cours de sa dernière année, Cassini a plongé là où aucun vaisseau spatial n’avait plongé auparavant, dans l’espace entre Saturne et ses anneaux. Elle a plongé encore et encore, pour un total de 22 orbites. Dans les données recueillies au cours de ces plongées vertigineuses, les astronomes viennent de trouver de nouvelles informations sur la façon dont de minuscules lunes sculptent et creusent ces anneaux.

Selon eux, il s’agit non seulement d’une nouvelle preuve que les anneaux de Saturne sont beaucoup plus jeunes que la planète, mais aussi d’une fenêtre sur la façon dont les planètes se forment dans les anneaux géants de poussière et de débris qui entourent les étoiles naissantes.

Les nouvelles données, recueillies à l’aide de quatre des instruments de Cassini, montrent les anneaux avec plus de détails que jamais auparavant.

“C’est comme si nous avions augmenté d’un cran la puissance de ce que nous pouvions voir dans les anneaux. Tout le monde a une vue plus claire de ce qui se passe”, a déclaré Linda Spilker, scientifique du projet Cassini au JPL-NASA. “Cette résolution supplémentaire a permis de répondre à de nombreuses questions, mais il en reste encore beaucoup d’autres à résoudre.”

Ils révèlent les délicates textures et agglomérats de paille à l’intérieur des anneaux, ainsi que les motifs produits par le mouvement des lunes bergères, comme Daphnis. Les scientifiques ont également dressé de nouvelles cartes des couleurs, des températures et de la chimie des anneaux.

Ces informations permettent de répondre à certaines questions intrigantes. Par exemple, une série de stries générées par des impacts dans l’anneau F – le plus externe des anneaux principaux – ont toutes la même longueur et la même orientation.

Cela implique qu’un groupe d’impacteurs est en orbite autour de Saturne, et non un essaim de débris cométaires errants en orbite autour du Soleil.

Les données ont également fourni de nouvelles informations sur Daphnis. Les manigances de la lune bergère dans son couloir dégagé, que nous appelons l’écart de Keeler, sont déjà assez bien documentées, mais de nouvelles images ont révélé de minces fils de matériau de l’anneau se séparant des crêtes dans le sillage de la lune.

Plusieurs brins traînant loin derrière Daphnis. (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute)

Mais tout n’est pas forcément instructif. Les scientifiques de Cassini ont repéré quelque chose qu’ils ne comprennent pas encore : trois textures distinctes – lisse, grumeleuse et striée. Ces caractéristiques se retrouvent dans les anneaux dans des ceintures distinctes, avec des bords nets et bien définis.

Le problème est que, jusqu’à présent, ces textures ne peuvent être associées à aucune caractéristique des anneaux identifiée à ce jour.

“Cela nous indique que l’apparence des anneaux n’est pas seulement fonction de la quantité de matière présente”, a déclaré l’astronome Matt Tiscareno du SETI Institute.

“Il doit y avoir quelque chose de différent dans les caractéristiques des particules, affectant peut-être ce qui se passe lorsque deux particules d’anneau entrent en collision et rebondissent l’une sur l’autre.

“Et nous ne savons pas encore ce que c’est”

Il y avait d’autres mystères dans la chimie des anneaux, révélés par le spectromètre de cartographie visible et infrarouge de Cassini.

Dans la partie la plus externe de l’anneau A, la carte spectrale a révélé une abondance de glace d’eau faible. Cela a été une surprise, car la région est très réfléchissante, ce qui indique généralement une glace d’eau de grande pureté, ou une glace d’eau forte. La raison exacte pour laquelle elle est si réfléchissante reste une énigme.

L’analyse spectrale n’a pas non plus détecté de glace de méthane ou d’ammoniac dans les anneaux. C’est également une surprise, car l’année dernière, les scientifiques ont découvert, parmi d’autres substances organiques, de l’ammoniac et du méthane pleuvant sur Saturne depuis son anneau le plus interne.

Mais ce n’est pas grave. En effet, même si la mission de la sonde s’est achevée il y a près de deux ans, il reste encore beaucoup de données Cassini à découvrir.

“Nous voyons tellement plus de choses, et de plus près, et nous obtenons de nouvelles énigmes plus intéressantes”, a déclaré l’astronome Jeff Cuzzi de la NASA.

“Nous nous installons tout juste dans la phase suivante, qui consiste à construire de nouveaux modèles détaillés de l’évolution des anneaux – notamment la nouvelle révélation des données de Cassini selon laquelle les anneaux sont beaucoup plus jeunes que Saturne.”

Mais il faut se dépêcher. Dans 100 millions d’années, ces glorieux anneaux pourraient avoir entièrement disparu.

Les recherches ont été publiées dans Science.