Les derniers relevés de la sonde Dead Space révèlent quelque chose de surprenant sur les anneaux de Saturne

En plongeant dans Saturne, la sonde Cassini a mesuré l’attraction gravitationnelle des roches qui composent ses anneaux emblématiques – et ces mesures nous apprennent que les anneaux pourraient être beaucoup plus jeunes que nous le pensions.

En fait, ils pourraient s’être formés à peu près à l’époque où les dinosaures foulaient le sol de la Terre. Les scientifiques estiment que les anneaux se sont formés il y a moins de 100 millions d’années, voire 10 millions d’années.

Saturne étant âgée d’environ 4,5 milliards d’années, cela signifie que la planète géante a pu être privée de son halo distinctif pendant une grande partie de son existence. Même d’outre-tombe, Cassini nous en apprend toujours plus sur notre système solaire.

“Ce n’est qu’en nous approchant aussi près de Saturne lors des dernières orbites de Cassini que nous avons pu recueillir les mesures nécessaires pour faire ces nouvelles découvertes”, explique l’un des chercheurs, Luciano Iess, de l’université Sapienza de Rome, en Italie.

“Et avec ce travail, Cassini remplit un objectif fondamental de sa mission : non seulement déterminer la masse des anneaux, mais aussi utiliser ces informations pour affiner les modèles et déterminer l’âge des anneaux.”

Les astronomes soupçonnent depuis longtemps que les anneaux de Saturne ne sont peut-être pas si vieux que cela, mais grâce aux mesures gravitationnelles hyper-sensibles de Cassini, il existe désormais des preuves solides.

L’attraction gravitationnelle des anneaux indique leur masse, qui à son tour indique leur âge. Plus ces roches glacées passent de temps dans l’espace, plus elles s’alourdissent, contaminées par les débris spatiaux qui passent.

Au cas où vous vous poseriez la question, la masse des anneaux atteint environ 15 quintillions de kilogrammes (environ 16,5 quadrillions de tonnes), soit environ 5 000 fois moins que notre propre Lune.

Ce que nous ne savons toujours pas avec certitude, c’est comment les anneaux se sont formés. Les scientifiques pensent qu’une comète s’est peut-être approchée trop près de Saturne et a été déchirée par son énorme attraction gravitationnelle, mais ce n’est pour l’instant qu’une hypothèse.

Les mesures prises par Cassini ont également révélé une autre particularité de Saturne : les couches de son atmosphère tournent autour de la planète à des vitesses différentes, jusqu’à ce qu’elles atteignent au moins 9 000 kilomètres (5 590 miles).

C’est un phénomène que nous avons également observé sur Jupiter, mais la différence est que les couches de Jupiter commencent à se synchroniser et à tourner ensemble beaucoup plus haut dans l’atmosphère.

“Peut-être qu’une grande collision a formé les anneaux à l’époque des dinosaures, mais pour moi, la vraie surprise a été la structure intérieure”, a déclaré Iess à Ryan F. Mandelbaum de Gizmodo.

Saturne, comme toutes les autres planètes, est en constante évolution. Nous venons de découvrir que ses anneaux n’ont peut-être que 100 millions d’années, mais qu’ils n’ont peut-être plus que 100 millions d’années à vivre, en raison d’un processus appelé “pluie d’anneaux”, qui entraîne des particules de glace vers la planète.

Les mesures de gravité prises par Cassini sur Saturne (et non sur ses anneaux) suggèrent que la planète a une masse environ 15 à 18 fois supérieure à celle de la Terre. Et la sonde ne s’arrête pas là : la NASA promet que d’autres découvertes issues des données de Cassini sont à venir.

“Ces mesures n’ont été possibles que parce que Cassini a volé si près de la surface dans ses dernières heures”, explique l’un des membres de l’équipe, Burkhard Militzer, de l’université de Californie à Berkeley. “C’était une façon classique et spectaculaire de terminer la mission”

Les recherches ont été publiées dans la revue Science.