Les États-Unis enquêtent sur 14 nouveaux cas de transmission sexuelle du virus Zika

Les Centres américains de contrôle et de prévention des maladies (CDC) ont annoncé qu’ils enquêtaient sur 14 nouveaux cas où il semble que le virus Zika ait été transmis par voie sexuelle – de manière inquiétante, “plusieurs” de ces cas concernent des femmes enceintes, selon les rapports.

Bien que les tests soient en cours dans ces cas, le CDC a admis que le virus pourrait être transmis sexuellement plus souvent qu’on ne le pensait à l’origine, et a conseillé aux femmes d’éviter les rapports sexuels ou d’utiliser des préservatifs avec les hommes qui sont récemment revenus des zones touchées par le Zika jusqu’à ce que de plus amples informations soient disponibles.

Pour être clair, le principal mode de transmission du virus Zika est toujours la piqûre de moustiques Aedes aegypti dans les 34 pays et États touchés par l’épidémie, dont la plupart se trouvent sur le continent américain et dans les Caraïbes.

Jusqu’à récemment, le seul cas confirmé remontait à 2008, lorsqu’un homme a été infecté au Sénégal et a transmis le virus à sa partenaire après son retour au Colorado. Une autre étude menée à Tahiti a confirmé la présence de Zika dans le sperme d’un homme.

Ce n’est qu’il y a quelques semaines, lorsque le premier cas de transmission sexuelle du Zika aux États-Unis a été signalé au Texas, que les autorités ont commencé à se demander si la transmission sexuelle était plus qu’un cas isolé.

Les 14 derniers cas concernent tous des hommes qui ont voyagé dans des zones touchées par le Zika et dont les partenaires sexuelles féminines ont ensuite présenté des symptômes similaires à ceux du Zika, même si elles n’avaient pas voyagé elles-mêmes dans des zones d’épidémie. On pense pour l’instant que le virus ne peut être transmis que de l’homme à la femme, et non l’inverse.

“Dans deux des nouvelles suspicions de transmission sexuelle, l’infection par le virus Zika a été confirmée chez des femmes dont le seul facteur de risque connu était un contact sexuel avec un partenaire masculin malade qui avait récemment voyagé dans une zone de transmission locale du virus Zika”, explique le CDC. “Les tests pour les partenaires masculins sont toujours en cours”

Il y a encore beaucoup d’incertitudes sur la façon dont la transmission sexuelle fonctionnerait, et le CDC fait actuellement des recherches sur des questions importantes, comme la durée pendant laquelle le Zika peut rester présent dans le sperme, le moment où les hommes sont les plus infectieux, et les actes sexuels qui peuvent transmettre le virus.

Mais selon le CDC, voici ce que nous savons jusqu’à présent (et ces informations pourraient changer au fur et à mesure que nous en saurons plus) :

  • Le virus Zika peut être transmis par un homme à ses partenaires sexuels.
  • Dans les cas connus de transmission sexuelle probable, les hommes présentaient des symptômes de Zika.
  • Dans un cas, le virus a été transmis quelques jours avant l’apparition des symptômes.
  • Le virus est présent dans le sperme plus longtemps que dans le sang (un article pré-imprimé publié cette semaine suggère que le Zika a été retrouvé dans le sperme d’un patient 62 jours après qu’il soit tombé malade).

Bien qu’ils ne disposent pas encore de tous les éléments, les CDC ont mis en place des lignes directrices provisoires qui recommandent aux hommes ayant récemment voyagé dans des zones d’épidémie – en particulier ceux qui ont des partenaires enceintes – de s’abstenir de tout rapport sexuel ou de veiller à utiliser des préservatifs lors de rapports vaginaux, anaux et oraux.

“Nous ne modifions pas les conseils aujourd’hui, mais nous les renforçons vraiment”, a déclaré Anne Schuchat, du CDC. “Pour l’instant, nous disons aux femmes d’éviter les rapports sexuels ou d’être prudentes lors de rapports sexuels avec un partenaire qui revient d’une zone où se trouve Zika.”

“La science n’est pas claire sur la durée pendant laquelle il faut éviter le risque. Des recherches sont actuellement en cours pour répondre à cette question le plus rapidement possible”, ajoute le CDC.

Le virus est déjà fortement soupçonné d’être lié à la microcéphalie – une anomalie congénitale qui fait que les bébés naissent avec un cerveau et un crâne anormalement petits. Mais ces directives renforcées interviennent quelques semaines seulement après que l’on ait suggéré que le virus pourrait également être lié à une maladie appelée syndrome de Guillain-Barré, qui peut entraîner une faiblesse musculaire et une paralysie

Il existe également des preuves que le Zika pourrait éventuellement être propagé par le moustique tigre asiatique (Aedes albopictus), qui est plus répandu aux États-Unis.

Aucune de ces hypothèses n’a encore été confirmée, mais les responsables de la santé sont inquiets, à juste titre : il n’ existe actuellement aucun vaccin contre le Zika et, malgré l’ampleur de l’épidémie, il apparaît que nous ne savons toujours pas exactement comment il se propage.

Pour l’instant, la prudence est de mise. Mais rassurez-vous, la véritable menace reste celle des moustiques. “Il est peu probable que la transmission sexuelle soit aussi fréquente que la transmission par les moustiques”, a déclaré à NBC William Schaffner, expert en maladies infectieuses de l’université Vanderbilt. “Le moustique est l’animal le plus dangereux de la planète”