Les expériences vécues dans l’enfance peuvent altérer votre ADN pour le reste de votre vie

L’enfance est une période déterminante dans la vie de chacun, mais pour beaucoup d’entre nous, il semble que ces premières expériences de vie puissent modifier le corps jusqu’au niveau génétique.

Les chercheurs peuvent désormais prédire avec précision si une poignée de gènes responsables de la régulation de l’inflammation sont modifiés en identifiant les événements clés de l’enfance, ce qui suggère que les maladies dont nous souffrons plus tard dans la vie pourraient être le résultat d’événements survenus au cours de nos années de formation.

Une équipe de scientifiques de l’université Northwestern, aux États-Unis, a analysé plus d’une centaine de gènes associés à l’inflammation, à la recherche d’indices de modifications épigénétiques.

Ils soupçonnaient que les liens entre les environnements de l’enfance et les différences dans les processus d’inflammation pourraient provenir des gènes eux-mêmes.

Si la séquence d’ADN de notre génome est plus ou moins verrouillée dès la conception, nous savons depuis un certain temps que les gènes individuels peuvent continuer à être modifiés par des processus que nous appelons épigénétiques.

L’une des formes les plus marquantes de ces processus épigénétiques est la méthylation, qui implique l’ajout d’un groupe méthyle (CH3) à la structure de l’ADN de telle sorte qu’il interfère avec sa fonction.

La méthylation, ainsi que d’autres changements épigénétiques, ont révolutionné la façon dont nous interprétons nos plans génétiques.

Alors qu’autrefois notre biologie était considérée comme une destinée génétique, nous avons compris que des phénomènes environnementaux, même subtils, peuvent avoir un effet d’entraînement qui entraîne la mise sous silence de gènes clés.

L’épigénétique semble avoir évolué pour modifier nos génomes en réponse rapide aux changements de notre environnement.

“Nous pourrions avoir dans notre corps des gènes susceptibles d’entraîner de mauvais résultats ou des effets néfastes sur la santé, mais si ces gènes sont silencieux, s’ils sont désactivés par des processus épigénétiques, cela peut être une bonne chose”, explique Thom McDade, auteur principal de l’étude, à Lorena Infante Lara sur le site Univision.com.

Il est encore relativement tôt pour comprendre l’ensemble des changements épigénétiques qui peuvent être provoqués par toutes sortes de facteurs, de la richesse à la façon de dormir

L’enfance est manifestement une période importante de la vie qui peut mettre en place des processus biologiques susceptibles d’affecter notre santé et notre bien-être pour les années à venir.

Cette dernière étude portait sur un échantillon d’un peu moins de 500 participants des Philippines et comprenait des données remontant au début des années 1980.

Du sang prélevé en 2005 a été utilisé pour analyser 114 gènes associés aux processus immunitaires qui régulent l’inflammation.

On a constaté que la méthylation de neuf de ces gènes était étroitement liée à un certain nombre de variables liées à l’enfance, notamment le statut socioéconomique du ménage pendant l’enfance, l’absence prolongée d’un parent pendant l’enfance et même le fait que la personne soit née pendant la saison sèche.

Ce n’est pas la première fois que l’on constate que notre saison de naissance est inscrite dans notre ADN et qu’elle affecte notre système immunitaire.

En d’autres termes, en identifiant certaines expériences de l’enfance, les chercheurs ont pu prédire si un ou plusieurs de ces neuf gènes de l’inflammation seraient activés ou désactivés.

L’inflammation peut être une arme à double tranchant en ce qui concerne l’immunité : si l’ouverture des vaisseaux sanguins et le gonflement qui l’accompagne peuvent aider à combattre les infections et à favoriser la guérison, ils peuvent aussi provoquer une gêne et des dommages s’ils persistent.

La régulation des gènes de l’inflammation pourrait aider à équilibrer ce coût dans certaines circonstances, mais comme les gènes sont ensuite réduits au silence – et rarement réactivés – cela pourrait également ouvrir la voie à des maladies plus tard dans la vie.

Cette recherche pourrait contribuer à expliquer la prévalence des maladies cardiovasculaires et de certaines maladies inflammatoires dans certaines communautés.

Elle vient également s’ajouter à l’ensemble des preuves, toujours plus nombreuses, qui mettent en évidence les diverses façons dont les modifications de notre système immunitaire peuvent affecter la manière dont notre corps adulte fait face à la maladie.

Des recherches plus poussées sur les gènes mis en évidence par l’étude pourraient révéler des indices supplémentaires sur la manière dont l’environnement influence le fonctionnement de nos gènes.

En attendant, nous disposons désormais de preuves supplémentaires que ce qui nous arrive au début de notre vie peut nous accompagner pendant longtemps.

Cette recherche a été publiée dans la revue Proceedings of the National Academy of Sciences.