Les habitants des îles du Pacifique semblent être porteurs de l’ADN d’une espèce humaine inconnue

Des traces d’une espèce humaine éteinte non identifiée ont été découvertes dans l’ADN de Mélanésiens modernes – ceux qui vivent dans une région du Pacifique Sud, au nord-est de l’Australie.

Selon une nouvelle modélisation génétique, il est peu probable que cette espèce soit un Néandertalien ou un Denisovan – deux espèces anciennes représentées dans les archives fossiles – mais elle pourrait représenter un troisième parent humain inconnu qui a jusqu’à présent échappé aux archéologues.

“Il nous manque une population, ou nous comprenons mal quelque chose au sujet des relations”, a déclaré Ryan Bohlender, un généticien statisticien de l’université du Texas, à Tina Hesman Saey de Science News.

Bohlender et son équipe ont étudié les pourcentages d’ADN d’hominidés disparus de Neandertal et de Denisovans que les humains modernes portent encore aujourd’hui, et ils affirment avoir trouvé des divergences dans les analyses précédentes qui suggèrent que notre mélange avec des hominidés n’est pas tout

On pense qu’il y a entre 100 000 et 60 000 ans, nos premiers ancêtres ont migré hors d’Afrique et sont entrés en contact avec d’autres espèces d’hominidés vivant sur la masse continentale eurasienne.

Ce contact a laissé une marque sur notre espèce que l’on retrouve encore aujourd’hui, les Européens et les Asiatiques portant dans leur génome des variantes génétiques distinctes de l’ADN de Néandertal.

Et ce n’est pas tout ce qu’ils nous ont donné.

au début de l’année, des chercheurs ont étudié certaines variantes génétiques que les personnes d’origine européenne ont héritées de l’homme de Néandertal et ont découvert qu’elles étaient associées à plusieurs problèmes de santé, notamment un risque légèrement accru de dépression, d’infarctus et d’un certain nombre de maladies de la peau

Une autre étude publiée au début du mois a apporté la preuve que les verrues génitales modernes – également connues sous le nom de papillomavirus humain (HPV) – ont été transmises sexuellement à l’Homo sapiens après que nos ancêtres ont couché avec des Néandertaliens et des Denisoviens après avoir quitté l’Afrique.

Si notre relation avec les Néandertaliens a fait l’objet de nombreuses recherches, la façon dont nous avons interagi avec les Denisovans – les cousins éloignés des Néandertaliens – est moins claire.

Le problème est que les Néandertaliens sont bien représentés dans les archives fossiles, de nombreux vestiges ayant été découverts en Europe et en Asie, mais tout ce que nous avons des Denisovans est un seul os de doigt et quelques dents découverts dans une grotte sibérienne en 2008.

À l’aide d’un nouveau modèle informatique permettant de déterminer la quantité d’ADN de Néandertal et de Denisovan dont sont porteurs les humains modernes, Bohlender et son collègue ont constaté que les Européens et les Chinois sont porteurs d’une quantité similaire d’ADN de Néandertal : environ 2,8 %.

Ce résultat est assez similaire à celui d’études précédentes qui estimaient que les Européens et les Asiatiques étaient porteurs, en moyenne, de 1,5 à 4 % d’ADN néandertalien.

Mais lorsqu’il s’agit de l’ADN de Denisovan, les choses se compliquent un peu plus, notamment en ce qui concerne les populations modernes vivant en Mélanésie – une région du Pacifique Sud qui comprend le Vanuatu, les îles Salomon, les Fidji, la Papouasie-Nouvelle-Guinée, la Nouvelle-Calédonie, la Papouasie occidentale et les îles Maluku.

Comme l’explique Hesman Saey pour Science News :

“Les Européens n’ont aucun soupçon d’ascendance Denisovan, et les Chinois en ont une infime quantité – 0,1 %, selon les calculs de Bohlender. Mais 2,74 % de l’ADN des habitants de Papouasie-Nouvelle-Guinée provient de Néandertaliens.

Et Bohlender estime que la quantité d’ADN de Denisovan chez les Mélanésiens est d’environ 1,11 %, et non de 3 à 6 % comme l’estiment d’autres chercheurs.

En enquêtant sur la divergence Denisovan, Bohlender et ses collègues sont arrivés à la conclusion qu’un troisième groupe d’hominidés a pu se croiser avec les ancêtres des Mélanésiens.”

“L’histoire de l’humanité est beaucoup plus compliquée que nous le pensions”, a-t-il déclaré.

Cette découverte est soutenue par une étude distincte menée par des chercheurs du Musée d’histoire naturelle du Danemark, qui ont analysé l’ADN de 83 Australiens aborigènes et de 25 habitants des hauts plateaux de Papouasie-Nouvelle-Guinée.

Comme nous l’avons signalé le mois dernier, il s’agit de l’étude génétique la plus complète réalisée à ce jour sur les Australiens indigènes. Elle indique que ces derniers constituent la plus ancienne civilisation continue sur Terre, remontant à plus de 50 000 ans.

Mais les résultats ont révélé autre chose : un ADN très similaire à celui des Denisovans, mais suffisamment distinct pour que les chercheurs suggèrent qu’il pourrait provenir d’un troisième hominidé non identifié.

“Nous ne savons pas qui est ce groupe”, a déclaré le chercheur principal Eske Willerslev à Hesman Saey.

Tant que nous n’aurons pas de preuves plus concrètes de l’existence de cette troisième espèce humaine (des fossiles seraient les bienvenus), nous ne pourrons pas le prouver, et nous devons souligner que les estimations de Bohlender n’ont pas encore fait l’objet d’un examen formel par des pairs, et qu’elles pourraient donc changer après un examen plus approfondi.

Et il se pourrait que notre identification de l’ADN de Denisovan soit plus ambiguë que nous le pensons, étant donné que notre seule source est un os de doigt et quelques dents.

Mais les preuves s’accumulent que nos interactions avec les anciens humains étaient bien plus complexes que nous ne l’avions supposé, ce qui ne devrait pas être une surprise, quand on y pense.

Ce n’est pas parce qu’on ne les voit pas dans les archives fossiles qu’ils n’ont pas existé. Il n’est pas facile de conserver les restes d’un objet pendant des dizaines de milliers d’années, et il faut ensuite que quelqu’un se trouve au bon endroit au bon moment pour les déterrer.

Avec un peu de chance, plus nous étudierons le patrimoine génétique de nos sociétés les plus anciennes, plus nous aurons d’indices sur l’histoire riche et complexe que notre espèce a partagée avec celles qui ne sont pas parvenues jusqu’à l’époque moderne.

Les résultats de l’analyse de Bohlender ont été présentés la semaine dernière lors de la réunion 2016 de l’American Society of Human Genetics au Canada.