Les “hobbits” d’Indonésie sont des parents bien plus anciens que nous ne le pensions à l’origine

Il était une fois, sur une île d’Indonésie, un hobbit.

Si vous connaissez les aventures de l’espèce humaine “hobbit”, Homo floresiensis, vous serez peut-être intéressé par le dernier chapitre passionnant : de nouvelles recherches suggèrent que ces hominidés minuscules et anciens étaient étroitement liés à un ancêtre humain qui vivait en Afrique il y a quelques millions d’années, et non à H. erectus, comme on le pensait généralement.

Une équipe de chercheurs de l’Université nationale australienne a examiné de près plus de 100 caractéristiques osseuses de 11 espèces humaines apparentées, dont Australopithecus afarensis, H. erectus, H. habilis et H. sapiens.

En appliquant des outils statistiques (et une bonne dose de rasoir d’Occam), ils ont conclu qu’il n’y a aucune preuve soutenant l’hypothèse principale actuelle sur les origines de H. floresiensis.

Pour résumer, en 2003, une expédition conjointe australienne et indonésienne chargée d’étudier la migration des humains de l’Asie vers l’Australie est tombée sur les restes d’un hominidé dans une grotte de l’île indonésienne de Flores.

Le squelette presque complet appartenait à une femme adulte qui mesurait environ un mètre de haut et dont le cerveau avait à peu près la taille d’un pamplemousse, ce qui laisse supposer qu’elle ne pesait probablement que 25 kilogrammes (55 livres).

Depuis lors, d’autres ossements ont été découverts, âgés de 60 000 à 100 000 ans, avec des outils en pierre à proximité datant de 190 000 ans à 50 000 ans environ.

Au fil des ans, les chercheurs ont échafaudé un certain nombre d’hypothèses pour expliquer l’histoire de ce que l’on appelle affectueusement le “hobbit”.

Dans l’un des scénarios, les premiers restes étaient considérés comme provenant d’un humain anatomiquement moderne qui souffrait d’une maladie quelconque, comme la microcéphalie, l’hypothyroïdie ou le syndrome de Down.

Au fil des ans, les études ont écarté la pathologie comme explication de la taille inhabituelle du fossile, nous laissant tenter de comprendre comment cette espèce distincte de parent humain s’intègre dans notre arbre généalogique.

L’hypothèse favorite est qu’une population voisine de H. erectus a fait la traversée vers Flores il y a environ 840 000 ans et y est restée.

Historiquement connu sous le nom d’homme de Java en raison de la découverte initiale de ses restes sur l’île indonésienne, l’H. erectus a certainement vécu dans la région entre 1,6 million et 100 000 ans et, d’après les traces d’outils en pierre, a visité l’île au moins une fois.

Étant donné que l’île de Flores a toujours été séparée de l’île la plus proche par une vingtaine de kilomètres d’eau, le mélange de gènes avec d’autres groupes d’H. erectus proches aurait été rare, ce qui les aurait amenés à diverger et à développer une forme de nanisme insulaire ou “insulaire”.

Bien qu’il s’agisse d’un phénomène local, il y a eu peu de preuves dans un sens ou dans l’autre pour confirmer ou infirmer cette relation. Jusqu’à présent.

“Nous avons constaté que si vous essayez de les relier sur l’arbre généalogique, vous obtenez un résultat très peu étayé. Tous les tests indiquent que cela ne correspond pas – ce n’est tout simplement pas une théorie viable”, a déclaré la chercheuse Debbie Argue de l’école d’archéologie et d’anthropologie de l’ANU.

En analysant les restes de H. floriensis, les chercheurs ont décidé que des structures telles que la forme de la mâchoire étaient trop primitives pour provenir de H. erectus.

“Logiquement, il serait difficile de comprendre comment vous pourriez avoir cette régression – pourquoi la mâchoire de l’Homo erectus évoluerait-elle pour revenir à l’état primitif que nous voyons chez l’Homo floresiensis ?”, a déclaré Argue.

Si les preuves montrent que notre intrépide cousin hobbit n’est probablement pas issu d’une population voisine de H. erectus ou de H. sapiens, d’où vient-il ?

Les caractéristiques primitives indiquent une séparation plutôt précoce d’une espèce d’hominidé plus ancienne, il y a plus de 1,75 million d’années, très probablement un ancêtre étroitement lié à un hominidé vivant en Afrique orientale et australe entre 2,4 et 1,4 million d’années, appelé Homo habilis.

“Les analyses montrent que sur l’arbre généalogique, Homo floresiensis était probablement une espèce sœur d’Homo habilis. Cela signifie que ces deux espèces partageaient un ancêtre commun”, a déclaré M. Argue.

Cela signifie qu’une population réduite d’anciens humains, plus étroitement liée à l’Homo habilis que toute autre espèce humaine, a quitté l’Afrique il y a quelques millions d’années, a erré en Asie, avant de se retrouver dans des endroits reculés du monde comme Flores.

On peut supposer qu’aucun sorcier n’a été impliqué dans leur décision de partir pour des terres lointaines.

Comme toutes les autres espèces d’animaux ressemblant à des humains, le hobbit a disparu de l’histoire, laissant derrière lui un éparpillement d’ossements sur une île et quelques pierres ébréchées pour fournir des indices sur leur histoire.

De futures découvertes et analyses de fossiles d’hominidés pourraient fournir plus de détails sur la nature exacte de cette ramification et indiquer si le hobbit est vraiment une espèce sœur de H. habilis ou même s’il appartient au groupe qui a donné naissance à H. erectus et aux humains modernes.

Ce dernier rebondissement dans la saga du hobbit montre que, malgré tout ce que nous avons accompli en tant qu’humains, nous ne sommes encore qu’une branche d’un magnifique buisson d’hominidés.

Cette recherche a été publiée dans le Journal of Human Evolution.