Les humains qui ont des relations sexuelles avec l’homme de Ne de l’homme de Né avec nous protection contre les anciennes épid épid épid épid épid épid épid épid épid épid du virus

Ce n’est pas un secret que les Néandertaliens et nos ancêtres s’appréciaient intimement. L’héritage de ce mélange génétique occasionnel persiste sous la forme d’ADN néandertalien que de nombreux humains modernes continuent de porter.

La manière dont cet échange nous a été bénéfique est un peu mystérieuse. Une nouvelle étude soutient que nous devons remercier les Néandertaliens de nous avoir aidés à faire face aux marées virales que nous avons rencontrées en marchant autour du globe.

Des chercheurs de l’université de Stanford ont identifié des séquences d’ADN qui ont évolué chez nos anciens cousins et qui peuvent produire des protéines antivirales, ce qui a plus que probablement donné à certaines populations humaines l’avantage dont elles avaient besoin pour survivre.

“Il était beaucoup plus logique pour les humains modernes d’emprunter les défenses génétiques déjà adaptées des Néandertaliens plutôt que d’attendre que leurs propres mutations adaptatives se développent, ce qui aurait pris beaucoup plus de temps”, explique le biologiste évolutionniste David Enard, aujourd’hui à l’université d’Arizona.

Ce n’est pas la première fois que nous recevons des indications selon lesquelles le métissage avec d’autres espèces humaines pourrait avoir donné un coup de pouce à notre santé. Il y a quelques années, le même laboratoire a retracé un autre groupe de gènes liés à l’immunité jusqu’aux origines néandertaliennes, jetant ainsi les bases des recherches en cours.

On peut dire que l’état des relations entre nos arrière-arrière-grands-parents et les populations humaines qui habitaient autrefois l’Europe et l’Asie était plutôt compliqué.

Nous savons qu’il y a eu un mélange important de pools génétiques à au moins deux reprises au cours de notre histoire commune, mais il est difficile de dire comment ces gènes se sont répandus dans la population mondiale.

Environ 1 % du codage de notre génome a été écrit dans les populations néandertaliennes. Mais il s’agit d’une moyenne générale : de nombreuses familles d’ascendance africaine n’en ont pas, par exemple, alors que d’autres populations peuvent se vanter d’en avoir 2 % ou plus.

La question est donc de savoir quelle part de cette différence est due à la dérive aléatoire de l’ADN transmis à travers le monde, et quelle part est due à la sélection naturelle qui donne un avantage aux porteurs de gènes néandertaliens

Pour établir une hypothèse, les chercheurs de Stanford ont dressé une liste d’un peu plus de 4 500 protéines interagissant avec les virus (VIP) produites par notre génome.

Ces protéines ont toutes été comparées à une base de données d’ADN de Néandertal que l’on pouvait trouver dans les populations humaines modernes d’Asie de l’Est et d’Europe, ce qui a permis de trouver 152 gènes VIP partagés par les deux groupes d’humains.

Il est intéressant de noter que tous ces gènes VIP étaient d’une variété qui interagissait avec des virus à ARN – des agents pathogènes comme la grippe A, l’hépatite C et le VIH.

Cela ne veut pas dire que ces virus étaient des problèmes pour les anciens humains, mais plutôt que des virus à ARN similaires étaient plus que probablement assez répandus pour façonner notre évolution.

Cette découverte confirme une vision des échanges génétiques décrite comme le modèle “poison-antidote”.

Alors que nos ancêtres traversaient lentement le continent asiatique, ils n’ont pas souvent rencontré d’autres humains susceptibles d’abriter toutes sortes de nouveaux virus.

Si vous connaissez les épidémies qui ont suivi la colonisation du monde occidental, ces rencontres n’auraient été qu’un avant-goût à échelle réduite ; pour les nouveaux arrivants dans ces poches, un manque d’immunité évoluée était potentiellement désastreux.

Pourtant, le “poison” pourrait être accompagné d’un antidote : une fois que ces petites populations se seraient croisées, les nouveaux humains auraient également hérité de gènes évolués pour combattre ces agents pathogènes particuliers.

“L’homme moderne et l’homme de Néandertal sont si proches qu’il n’y avait pas vraiment de barrière génétique à franchir pour ces virus”, explique Enard.

“Mais cette proximité signifiait aussi que les Néandertaliens pouvaient nous transmettre des protections contre ces virus”

Au fil du temps, alors qu’un mélange de gènes néandertaliens moins utiles est tombé de notre patrimoine génétique, ces gènes VIP sont restés dans les parages, aidant les populations régionales à faire face aux virus à ARN de leur région spécifique.

Des gènes différents auraient interagi avec des agents pathogènes différents, ce qui explique pourquoi les mêmes types de gènes néandertaliens ne se retrouvent pas en nombre égal en Europe et en Asie.

En remontant dans le temps à partir de ces gènes, il pourrait même être possible de trouver des indices de virus qui ont autrefois frappé les Néandertaliens, un peu comme si l’on utilisait des empreintes de pas fossilisées comme signes d’animaux disparus.

“Notre méthode est tout aussi indirecte : comme nous savons quels gènes interagissent avec quels virus, nous pouvons en déduire les types de virus responsables des anciennes épidémies”, explique M. Enard.

Cette recherche a été publiée dans Cell.