Les icebergs géants ralentissent les effets du changement climatique en fondant

La fonte des icebergs est une conséquence du réchauffement de la planète et un facteur important de l’élévation du niveau des mers, mais une nouvelle étude a révélé qu’ en fondant, ils contribuent également à ralentir les effets du changement climatique. Il semble que les traînées d’algues que ces icebergs laissent derrière eux piègent des quantités importantes de dioxyde de carbone qui, autrement, s’échapperait dans l’atmosphère.

Pour le savoir, une équipe de l’université de Sheffield, au Royaume-Uni, a analysé 175 photos satellite haute résolution d’icebergs géants dans l’océan Austral, près de l’Antarctique, et a découvert que ces blocs de glace à la dérive et en train de rétrécir laissaient derrière eux des traînées vertes pouvant atteindre 1 000 km de long. Ces traînées représentent des efflorescences de phytoplancton – de minuscules algues capables de se développer dans l’eau riche en nutriments laissée par la fonte des glaces.

La croissance du phytoplancton entraîne ce que l’on appelle la séquestration du carbone, c’est-à-dire le stockage à long terme du dioxyde de carbone dans l’océan. D’après les calculs des chercheurs, les algues florissantes représentent 20 % du carbone stocké dans l’océan Austral, une région responsable de 10 % du carbone piégé sur l’ensemble de la planète (ce qui équivaut à des millions de tonnes). Lorsque les algues meurent, elles tombent au fond de l’océan, piégeant le CO2 qu’elles ont absorbé à la surface.

Si les changements climatiques provoqués par la fonte des icebergs sont très graves, la réduction des niveaux de dioxyde de carbone qui en résulte pourrait tempérer certains des changements auxquels les scientifiques s’attendent dans les années à venir. “Si le vêlage des icebergs géants augmente au cours du siècle comme prévu, cette rétroaction négative sur le cycle du carbone pourrait devenir plus importante que nous ne le pensions auparavant”, a déclaré Grant Bigg, responsable de l’étude.

“Cette nouvelle analyse révèle que les icebergs géants pourraient jouer un rôle majeur dans le cycle du carbone de l’océan Austral”, a-t-il ajouté. “Nous avons détecté des niveaux de chlorophylle considérablement accrus, généralement sur un rayon d’au moins 4 à 10 fois la longueur de l’iceberg.”

Ces niveaux accrus de chlorophylle, qui indiquent la présence de phytoplancton, ont été détectés pendant plus d’un mois après le passage des icebergs, d’après les photos prises de 2003 à 2013.

Les méthodes manuelles de piégeage du carbone ont été proposées comme un moyen potentiel de lutter contre le changement climatique, bien que ce phénomène soit également naturel : les cachalots sont connus pour apporter des nutriments ferreux dans les eaux de l’océan Austral (tout comme les icebergs géants qui fondent), ce qui explique en partie pourquoi les pratiques de chasse à la baleine dans la région font l’objet d’un débat aussi vif.

L’étude a été publiée dans Nature Geoscience.