Les microbilles pourraient rendre le poisson que nous mangeons toxique, selon une étude

Des scientifiques ont découvert des preuves inquiétantes de la toxicité des poissons, dont l’environnement est pollué par des milliards de microbilles, ces minuscules particules de plastique que l’on trouve couramment dans les gommages pour le visage, les produits de toilette pour le corps et autres cosmétiques.

Plusieurs gouvernements, dont ceux des États-Unis et de l’Australie, sont en train d’éliminer progressivement les microbilles, mais sur la base de leurs conclusions, les chercheurs font pression pour une interdiction immédiate.

Nous savons depuis un certain temps déjà que les microbilles agissent comme de minuscules aimants pour les polluants, capables de concentrer ces substances jusqu’à un million de fois. Et c’est plutôt inquiétant, puisque 8 000 milliards de ces minuscules billes de plastique pénètrent chaque jour dans les cours d’eau des États-Unis.

Mais même si l’on s’en doutait depuis longtemps, cette étude est la première à montrer que les toxines attachées aux microbilles peuvent contaminer directement les poissons. Une équipe de l’université RMIT en Australie a en effet constaté que les poissons peuvent absorber jusqu’à 12,5 % de la pollution provenant des microbilles.

“Nous savons généralement que si quelqu’un mange un poisson, il risque d’ingérer toute pollution qui pourrait se trouver dans le poisson”, a déclaré le chercheur principal Bradley Clarke.

“Notre prochaine étape consiste à déterminer les implications de nos résultats sur les microbilles pour la santé publique, en travaillant sur l’importance de cette voie d’exposition et en mesurant précisément la quantité de pollution qui pourrait entrer dans cette chaîne alimentaire humaine.”

Bien que vous n’y pensiez probablement jamais, les microbilles sont présentes dans un très grand nombre de produits cosmétiques différents, des gommages pour le visage aux dentifrices. Il s’agit de ces billes de plastique ultra-minces qui donnent une sensation de rugosité lorsque vous les utilisez. Comme nous ne les ingérons pas, la plupart des gens ont supposé que ces minuscules billes de plastique étaient inoffensives.

Mais tout change lorsque les microbilles sont rejetées dans nos éviers et dans l’océan, où les poissons ne peuvent s’empêcher de les consommer, tant elles sont petites.

Ces microbilles finissent alors par se retrouver dans l’estomac des poissons et, comme tout plastique, elles attirent et concentrent les produits chimiques toxiques – notamment une catégorie de polluants appelés éthers diphényliques polybromés (PBDE), connus pour causer des problèmes neurologiques, une diminution de la fonction immunitaire et même des problèmes de fertilité.

Pour le savoir, Clarke et son équipe ont nourri des poissons arc-en-ciel de la rivière Murray avec des microbilles dopées aux PBDE, à des niveaux qui imitent l’environnement réel.

Ils ont ensuite testé la quantité de PBDE présente dans les tissus des poissons après 21 jours et l’ont comparée à celle d’un groupe témoin qui n’avait pas mangé de microbilles.

Les résultats ont montré que jusqu’à 12,5 % des PBDE présents sur les microbilles s’étaient infiltrés dans les tissus des poissons – ce qui est un problème, car c’est ce que nous finissons par manger.

“Notre recherche montre pour la première fois que les polluants organiques persistants s’accumulent dans les tissus des poissons qui mangent des microbilles”, a déclaré M. Clarke.

Les chercheurs doivent encore prouver que ces polluants peuvent passer dans le système humain à partir des tissus des poissons que nous mangeons, et ils doivent encore reproduire ce résultat sur plus d’une espèce de poisson.

Mais compte tenu des problèmes de santé potentiels liés à l’ingestion de produits chimiques tels que les PBDE, les chercheurs estiment que le risque de conserver des microbilles sur les étagères n’en vaut pas la peine.

En gros, nous sommes ce que nous mangeons, et ce n’est pas toujours une bonne chose lorsque le poisson d’apparence saine que nous avons eu pour le dîner était plein de polluants.

“Il serait bon de voir une interdiction immédiate et que les entreprises investissent de l’argent dans des mesures correctives. Les microbilles n’auraient jamais dû entrer dans la composition des produits”, a déclaré Mme Clarke au Sydney Morning Herald.

“Nous ne devrions pas avoir à attendre un ou deux ans pour que ces produits soient interdits, car pendant ce temps, des milliards de microbilles supplémentaires seront libérées dans l’environnement.”

Plus tôt cette année, les États-Unis ont mis en place une loi interdisant aux entreprises cosmétiques d’utiliser des microbilles après juillet 2017, et la vente de produits en contenant sera interdite l’année suivante. Le gouvernement australien parle de supprimer progressivement les microbilles en 2018.

Espérons que des recherches telles que cette étude contribueront à accélérer ce processus.

Les conclusions de l’équipe ont été publiées dans Environmental Science and Technology.