Les premières traces de stégosaures en Écosse viennent d’être découvertes sur cette île venteuse

Si vous vous tenez aujourd’hui sur les rochers balayés par le vent qui bordent la côte ouest de l’Écosse, vous aurez de la chance si vous apercevez un macareux ou deux. Mais plus nous regardons de près, plus nous trouvons de preuves qu’elle a abrité autrefois un éventail incroyablement diversifié de bêtes anciennes.

La découverte de nouveaux ensembles de traces fossilisées a élargi la liste des populations potentielles de dinosaures qui ont parcouru ce qui est aujourd’hui l’île de Skye. Parmi elles figurent les traces laissées par un animal qui aurait appartenu à l’un des plus célèbres sous-ordres d’herbivores à dos plat, le Stegosauria.

Des chercheurs écossais et brésiliens ont passé les deux dernières années à analyser deux pistes récemment découvertes à un endroit de la côte nord-est de l’île appelé Rubha nam Brathairean, ou Brothers’ Point.

“Ces nouvelles pistes nous donnent une image beaucoup plus claire des dinosaures qui vivaient en Écosse il y a 170 millions d’années”, explique Stephen Brusatte, paléontologue à l’université d’Édimbourg.

À l’époque, les terres qui constituent les îles britanniques ne ressemblaient en rien à ce qu’elles sont aujourd’hui. L’Écosse jurassique était beaucoup plus proche de l’équateur, à peu près dans l’alignement de la Grèce actuelle. Des mers chaudes et un climat subtropical ont créé des écosystèmes grouillants de vie.

Pourtant, ce n’est pas parce que c’était un paradis virtuel que cela a été parfait pour préserver les restes de la vie ancienne. Le Jurassique n’est déjà pas très propice aux fossiles, mais l’Écosse a toujours semblé particulièrement pauvre en traces et ossements de dinosaures.

Malgré une riche histoire de chasse aux fossiles dans une grande partie du Royaume-Uni, les premières traces claires de dinosaures en Écosse ont finalement été découvertes au début des années 1980, lorsque les paléontologues John Hudson et Julian Andrews ont trouvé “l’empreinte indubitable d’un grand dinosaure ” dans un bloc de calcaire tombé à Brothers’ Point.

Depuis lors, une pléthore de traces appartenant à un large éventail de sauropodes au long cou et de théropodes au pied léger ont été identifiées, faisant de l’île de Skye un site de référence pour les chercheurs du Jurassique.

Les ajouts les plus récents comprennent des trous de la taille d’une théière qui n’ont pas été trouvés ailleurs sur l’île – des impressions qui sont décrites en termes paléontologiques comme appartenant à une catégorie appelée Deltapodus.

“Ces découvertes font de Skye l’un des meilleurs endroits au monde pour comprendre l’évolution des dinosaures au Jurassique moyen”, déclare Brusatte.

En l’absence de moyens permettant de déterminer l’espèce exacte de dinosaure responsable, les chercheurs se gardent bien de tirer des conclusions hâtives.

Mais il est juste de dire que ce groupe comprend un type de dinosaure de la taille d’une vache, célèbre pour ses lignes de plaques géométriques ornant sa colonne vertébrale, et un méchant amas d’épines “thagomisantes ” sur sa queue.

L’équipe a également découvert un autre ajout potentiel à la liste, sous la forme de grandes empreintes d’un animal doté de trois orteils trapus, qui pourrait appartenir à un groupe d’herbivores lourds appelés ornithopodes.

“Nous savions qu’il y avait des sauropodes géants à long cou et des carnivores de la taille d’une jeep, mais nous pouvons maintenant ajouter à cette liste des stégosaures à dos plat, et peut-être même des cousins primitifs des dinosaures à bec de canard”, déclare Brusatte.

Non seulement les traces fournissent des preuves alléchantes que les stégosaures ont jadis foulé le littoral écossais boueux, mais l’âge des traces constitue l’une des plus anciennes preuves de l’existence de ce dinosaure particulier.

L’année dernière encore, une espèce de stégosaure a été déterrée dans les montagnes du Moyen Atlas, au Maroc. Avec un âge estimé à environ 168 millions d’années, les restes fossilisés d’Adratiklit boulahfa sont officiellement les plus anciens de cette espèce.

Ces traces à Brother’s Point sont plus proches de 170 millions d’années. Bien qu’il n’y ait aucun moyen de confirmer quel type de stégosaure aurait pu les laisser derrière lui, cela permet d’établir des chronologies et des distributions décrivant leur évolution.

“Les traces de Deltapodus, en particulier, prouvent bien que des stégosaures vivaient à Skye à cette époque”, explique l’auteur principal de l’étude, Paige dePolo, de l’université d’Édimbourg.

Avec un assortiment aussi riche de traces trouvées sur l’île, cette partie de l’Écosse est représentative d’une période importante de l’histoire de l’évolution, où le zoo de créatures classiques de la fin du Jurassique commençait tout juste à développer ses célèbres caractéristiques et à se répandre dans le monde entier.

Cette recherche a été publiée dans PLOS One.