Les preuves les plus solides à ce jour établissent un lien entre le syndrome de fatigue chronique et un système immunitaire hyperactif

Un système immunitaire trop enthousiaste pourrait être l’étincelle insaisissable qui allume le syndrome de fatigue chronique (SFC).

Des chercheurs du King’s College London viennent de trouver la preuve la plus solide à ce jour que lorsqu’un système immunitaire particulièrement sensible est confronté, il peut provoquer une fatigue durable qui persiste même après la prise en charge de l’infection.

“Pour la première fois, nous avons montré que les personnes susceptibles de développer une maladie de type SFC ont un système immunitaire hyperactif, à la fois avant et pendant un défi lancé au système immunitaire”, explique Alice Russell, une psychiatre qui mène des recherches sur le SFC à l’Institute of Psychiatry, Psychology & Neuroscience (IoPPN).

“Nos résultats suggèrent que les personnes qui ont une réponse immunitaire exagérée à un élément déclencheur peuvent être plus à risque de développer un SFC”

Le SFC, parfois appelé encéphalomyélite myalgique (EM), est une maladie mystérieuse qui semble défier toute explication malgré sa réalité débilitante. Principalement marquée par une fatigue incessante, cette maladie chronique peut parfois devenir si grave que les patients ne peuvent guère faire autrement que dormir, et encore moins sortir du lit.

Pourtant, même si l’on pense qu’il affecte jusqu’à 17 millions de personnes dans le monde, le SFC reste relativement peu étudié et tragiquement incompris. Aujourd’hui, nous n’arrivons toujours pas à le diagnostiquer correctement, sans parler de le traiter ou de le guérir, et malgré des preuves solides, certains restent convaincus qu’il est entièrement psychologique.

Heureusement, au cours des dernières années, les choses ont commencé à changer et, à mesure que la recherche a commencé à s’épanouir, le système immunitaire est apparu comme un coupable clé du SFC.

Mais bien que de nombreusesétudes aient trouvé des preuves à charge, le rôle exact du système immunitaire dans le SFC reste difficile à cerner. Les dernières découvertes proviennent de l’enquête biologique la plus rigoureuse menée à ce jour sur ce sujet.

Étant donné que l’on ne sait pas toujours quand le SFC se développe, les chercheurs se sont intéressés à un modèle unique qui imite son principal symptôme.

Recrutant 55 patients atteints d’hépatite C chronique (VHC), les participants ont été traités avec un médicament, appelé interféron alpha. Il s’agit d’un traitement courant du VHC, qui peut provoquer le même type de réponse du système immunitaire qu’une infection puissante, c’est-à-dire le faire passer à la vitesse supérieure.

Il est également connu pour provoquer une fatigue aiguë, similaire au SFC, et pour certains, cet effet secondaire peut durer plusieurs mois après la fin du traitement.

En suivant les participants avant, pendant et après le traitement, les chercheurs ont identifié 18 personnes qui ne se sont pas rétablies normalement et ont au contraire développé une fatigue durable.

Avant le traitement, ces patients présentaient les mêmes niveaux de fatigue que tout le monde, mais une fois le traitement commencé, leur fatigue s’est avérée plus sévère, persistant pendant des mois après.

Un système immunitaire hyperactif est probablement en cause : chez les 18 patients concernés, les chercheurs ont constaté une réponse immunitaire beaucoup plus importante avant et pendant le traitement.

Les résultats suggèrent que certains systèmes immunitaires sont plus “amorcés” pour donner des réponses exagérées aux infections, ce qui, à son tour, peut causer une fatigue durable.

Mais curieusement, six mois après le traitement, cette réponse immunitaire exagérée avait pratiquement disparu, même si certains patients souffraient toujours de fatigue persistante.

Lorsqu’ils se sont intéressés aux patients fatigués, les chercheurs ont remarqué quelque chose d’étrangement similaire : il n’y avait pas de différence évidente entre le système immunitaire de 54 patients atteints du SFC et celui de 57 personnes en bonne santé.

Il semble qu’au moment où les maladies de type SFC se développent, il ne reste plus de différences détectables dans le système immunitaire.

Cela pourrait être l’une des raisons pour lesquelles le SFC est si difficile à détecter et à diagnostiquer dans ses premiers stades, car lorsque nous remarquons que quelque chose ne va pas, de nombreux indices ont été effacés.

“En conclusion, les résultats de cette étude soutiennent l’hypothèse selon laquelle les mécanismes immunitaires anormaux sont importants dans le SFC, mais seulement au début de la maladie, au moment du déclenchement, plutôt que lorsque le syndrome est établi”, concluent les auteurs.

“De plus, notre étude confirme l’importance de la réponse de fatigue aiguë au déclencheur, plutôt que de la période de récupération précédant la maladie.”

Les conclusions ne sont basées que sur un modèle de SFC, des recherches plus directes seront donc nécessaires, mais les auteurs espèrent que leurs résultats seront une rampe de lancement pour un meilleur diagnostic à l’avenir.

“Une meilleure compréhension de la biologie qui sous-tend le développement du SFC est nécessaire pour aider les patients souffrant de cette maladie débilitante”, explique le coauteur Carmine Pariante, expert en psychiatrie biologique au King’s College.

“Bien que les tests de dépistage soient encore loin, nos résultats constituent une première étape dans l’identification des personnes à risque et la détection de la maladie à ses premiers stades cruciaux.”

Cette étude a été publiée dans Psychoneuroendocrinology.