Les scientifiques ont enfin trouvé la preuve qu’Uranus a une odeur terrible

Les astronomes ont enfin découvert de quoi sont constitués les nuages d’Uranus – et il se trouve qu’ils sentent très mauvais. Pour la première fois, on a clairement détecté la présence de sulfure d’hydrogène, le gaz qui donne aux œufs pourris – et aux flatulences – leur arôme distinctif.

Malgré des décennies d’observations, la composition des nuages d’Uranus a été assez difficile à cerner.

Nous savons qu’il y a du méthane dans l’atmosphère, car c’est ce qui donne à la planète sa jolie couleur bleue (le méthane est inodore).

Nous savons également qu’il y a de l’hydrogène et de l’hélium grâce aux observations faites par la sonde Voyager 2 lors de son passage.

Mais la concentration d’autres composés, comme l’eau, l’ammoniac et le sulfure d’hydrogène, a été un peu plus difficile à déterminer, car la planète est si lointaine et si peu visible dans nos télescopes.

Et dans le cas d’une couverture nuageuse en particulier, le gaz formant les nuages est souvent caché sous la région que nous pouvons voir – seule une quantité minuscule s’attarde au-dessus des nuages, extrêmement difficile à détecter.

Mais les équipements et les techniques ne cessent de s’améliorer et une équipe internationale d’astronomes a trouvé une nouvelle façon d’utiliser le puissant télescope Gemini pour observer Uranus.

Dirigée par le physicien planétaire Patrick Irwin de l’Université d’Oxford au Royaume-Uni, l’équipe de recherche a utilisé le spectromètre à champ intégral dans le proche infrarouge (NIFS) du télescope de 8 mètres pour effectuer l’analyse spectroscopique la plus détaillée des nuages à ce jour.

Ils ont échantillonné la lumière solaire réfléchie par une région située juste au-dessus de la couche visible des nuages et ont constaté la présence de sulfure d’hydrogène, faible mais indiscutable.

“Les lignes que nous essayions de détecter étaient à peine visibles, mais nous avons pu les détecter sans ambiguïté grâce à la sensibilité du NIFS sur Gemini, combinée aux conditions exquises sur Maunakea”, a déclaré Irwin.

“Même si nous savions que ces lignes seraient à la limite de la détection, j’ai décidé de tenter de les rechercher dans les données Gemini que nous avions acquises.”

Ce résultat règle un débat de longue date en astronomie : savoir si c’est le sulfure d’hydrogène ou l’ammoniac qui domine l’étage nuageux d’Uranus.

Il permet également de distinguer Uranus des planètes gazeuses intérieures de notre système solaire, Jupiter et Saturne, dont l’atmosphère contient beaucoup d’ammoniac, mais pas de sulfure d’hydrogène au-dessus des nuages, et pourrait fournir des indices sur Neptune, dont la composition est similaire à celle d’Uranus, mais encore plus éloignée.

En retour, cela pourrait nous renseigner sur la façon dont notre système solaire s’est formé.

“Au cours de la formation de notre système solaire, l’équilibre entre l’azote et le soufre (et donc l’ammoniac et le sulfure d’hydrogène nouvellement détecté sur Uranus) a été déterminé par la température et le lieu de formation de la planète”, explique le planétologue Leigh Fletcher de l’université de Leicester.

Cela signifie que les géantes gazeuses Saturne et Jupiter se sont probablement formées à part des planètes de glace Uranus et Neptune – et que toutes se seraient formées à part des planètes intérieures rocheuses Mercure, Vénus, la Terre et Mars.

La prochaine génération de télescopes terrestres et spatiaux, tels que le télescope géant Magellan et le télescope spatial James Webb, pourrait permettre d’obtenir un peu plus de détails.

Cependant, pour une analyse vraiment détaillée, il faudrait envoyer une sonde spatiale pour étudier Uranus. La NASA a mené une étude sur une telle sonde, bien qu’elle ne serait pas lancée avant au moins quelques années si la mission est finalement approuvée.

Et si des humains s’y rendaient ? Eh bien, nous ne le ferons pas. Nous essayons toujours de comprendre la logistique pour aller sur Mars, et Uranus est presque cinq fois plus loin. Mais si nous y allions, l’odeur de l’ammoniac et du sulfure d’hydrogène serait le dernier de nos soucis.

La suffocation et l’exposition à une atmosphère de 200 degrés Celsius, composée principalement d’hydrogène, d’hélium et de méthane, auraient raison de nous bien avant l’odeur”, a déclaré Irwin.

Les recherches ont été publiées dans la revue Nature Astronomy.