Les scientifiques ont identifié le mystérieux son métallique provenant de la fosse des Mariannes

Après des mois de spéculation, les scientifiques ont finalement identifié la source la plus probable d’un enregistrement audio effrayant provenant des profondeurs de l’océan.

Selon une nouvelle étude, l’étrange enregistrement de 3,5 secondes capté par un véhicule autonome dans les profondeurs de la fosse des Mariannes est un nouveau type de cri de baleine à fanons que personne n’a jamais entendu auparavant, et sa signification n’est toujours pas claire.

“C’est très distinct, avec toutes ces parties folles”, explique l’un des membres de l’équipe, Sharon Nieukirk, de l’université d’État de l’Oregon.

“La partie gémissante à basse fréquence est typique des baleines à fanons, et c’est ce genre de son tordant qui le rend vraiment unique. Nous ne trouvons pas beaucoup de nouveaux cris de baleines à fanons”

Vous pouvez écouter l’enregistrement ci-dessous, qui comporte cinq sons différents allant du métallique au biologique, et qui a été surnommé le Biotwang du Pacifique occidental :

Il couvre des fréquences aussi basses que 38 hertz et aussi hautes que 8 000 hertz – les humains peuvent entendre entre 20 et 20 000 Hz – et Nieukirk et son équipe n’ont pu trouver aucune origine humaine ou géologique.

“Les sons rapportés ici ne sont pas similaires à des sources anthropiques connues telles que le bruit produit par les navires ou les canons à air sismiques”, rapporte l’équipe.

“Ils ne ressemblent pas non plus à des sources géophysiques telles que les sons à très basse fréquence produits par les tremblements de terre et la glace, ni les sons produits par le vent ou la pluie…. [Nous] émettons l’hypothèse que ces sons complexes ont été produits par une source biologique.”

Représentation visuelle de l’enregistrement, montrant cinq parties distinctes. Crédit : S. L. Nieukirk et al.

Le même son a été enregistré à plusieurs reprises entre l’automne 2014 et le printemps 2015 dans le monument national marin de la fosse des Mariannes – une partie de 246 000km2(94 981 miles2) de la fosse des Mariannes à l’est de Guam, et l’une des plus grandes aires marines protégées au monde.

Si ces sons sont tout à fait uniques dans les archives scientifiques, le meilleur indice dont disposait l’équipe de Nieukirk pour les identifier était un recodage tout aussi bizarre datant de 2001, réalisé dans la Grande Barrière de Corail en Australie :

Connu sous le nom d’appel “Guerre des étoiles” du petit rorqual, il semble tout aussi étrange que cet enregistrement plus récent, et les chercheurs affirment que, compte tenu des similitudes de fréquence et de structure, le biotwang du Pacifique occidental provient probablement du même type d’animal.

“La structure complexe du son du biotwang du Pacifique occidental, le balayage de la fréquence et la nature métallique de la partie finale de cet appel sont tous très similaires aux caractéristiques des appels Star Wars des petits rorquals nains”, conclut l’équipe.

Le petit rorqual nain est une sous-espèce du petit rorqual commun (Balaenoptera acutorostrata), qui appartient à la grande classe des baleines à fanons, caractérisées par les fanons qu’elles utilisent pour filtrer le krill et les petits poissons de l’eau de mer.

Elles sont également connues pour émettre des “boings”, un type de son différent de celui de la Guerre des étoiles, mais tout aussi étrange. Il semble donc que leur répertoire de vocalisations soit encore plus complexe que nous le pensions.

Mais le mystère n’est pas terminé, car si les cris des baleines à fanons sont souvent liés à l’accouplement, ce qui signifie qu’on les entend surtout en hiver, le biotwang du Pacifique occidental a été enregistré tout au long de l’année.

“S’il s’agit d’un cri d’accouplement, pourquoi l’entendons-nous toute l’année ? C’est un mystère”, dit Nieukirk. “Nous devons déterminer la fréquence du cri en été par rapport à l’hiver, et l’étendue réelle de la distribution de ce cri.”

L’équipe espère lancer une autre expédition dans le monument national marin de la fosse des Mariannes à l’avenir, pour trouver les animaux responsables de l’émission du son Biotwang du Pacifique occidental, et comprendre comment et pourquoi ils le font.

“Il s’agit vraiment d’un son étonnant et étrange, et la science saura l’expliquer”, déclare M. Nieukirk.

La recherche a été publiée dans le Journal of the Acoustical Society of America.