Les scientifiques ont trouvé une explication pour cette étoile “mégastructure extraterrestre”

Il fallait bien que ça se termine un jour. KIC 8462852, une étoile située à environ 1 500 années-lumière de nous, entre les constellations du Cygne et de la Lyre de la Voie lactée, a fait l’objet d’une grande attention. Elle présente un comportement tellement étrange qu’un scientifique a même évoqué la possibilité qu’une civilisation extraterrestre avancée construise une sphère de Dyson géante à proximité.

Mais de nouvelles recherches ont permis de trouver l’explication la plus plausible à la bizarrerie de KIC 8462852 : un barrage de fragments de comètes tourne en orbite serrée autour de l’étoile.

Un groupe de citoyens scientifiques a examiné les mesures de la luminosité de KIC 8462852 enregistrées par le vaisseau spatial Kepler de la NASA. Alors que les baisses de luminosité habituelles sont d’environ 1 %, ce qui indique qu’une planète se déplace devant l’étoile, ils ont découvert que KIC 8462852 présentait une baisse de luminosité allant jusqu’à 22 %, d’une manière que les scientifiques n’avaient jamais vue auparavant.

Habituellement, la baisse de luminosité ne dure que peu de temps, mais les baisses de KIC 8462852 semblent durer des jours, voire des mois, et se produisent selon un schéma irrégulier, différent de celui d’une planète en orbite constante.

Quelle est donc la cause de ces chutes ? Les scientifiques ont spéculé sur un certain nombre de candidats potentiels, dont l’hypothèse d’un problème de stockage – KIC 8462852 étant entourée d’une orbite de débris spatiaux en formation serrée. Mais cette hypothèse a été écartée car KIC 8462852 est une planète mature, et les débris spatiaux ne restent généralement en orbite que lorsque l’étoile est jeune.

Une autre explication était les extraterrestres, et il semblait que les scientifiques n’étaient pas prêts à l’exclure. La suggestion était qu’une mégastructure extraterrestre géante bloquait la lumière en tentant de récolter l’énergie du soleil.

Mais hélas, une nouvelle étude a trouvé une autre solution au problème de l’écart de luminosité, et elle est bien plus logique que celle des extraterrestres.

Dans la revue Astrophysical Journal Letters, une équipe d’astronomes de l’Iowa State University conclut : “Le scénario dans lequel l’atténuation de la courbe de lumière de KIC 8462852 a été causée par la destruction d’une famille de comètes reste l’explication privilégiée.”

Massimo Marengo et ses collègues suggèrent que la destruction d’une famille de comètes près de l’étoile est l’explication la plus probable de l’assombrissement irrégulier. Les fragments de comète créeraient probablement une orbite elliptique abrupte, ce qui pourrait créer les gros débris nécessaires pour atténuer l’étoile jusqu’à 22 %.

Les chercheurs ont utilisé les données infrarouges de Spitzer de janvier 2015 – deux ans après les mesures de Kepler – et ont découvert qu’aucun débris autour de l’étoile n’émet d’émissions infrarouges. Grâce à ces informations, ils ont pu déterminer qu’en l’absence d’émissions infrarouges excessives, les explications telles qu’une collision avec une ceinture d’astéroïdes, un objet ayant eu un impact important sur une planète ou un nuage de roches et de débris peuvent être rejetées

“L’absence d’un fort excès infrarouge deux ans après les événements responsables de la courbe de lumière inhabituelle observée par Kepler défavorise davantage les scénarios impliquant une collision catastrophique dans une ceinture d’astéroïdes KIC 8462852, un impact géant perturbant une planète dans le système ou une population de planétésimaux enveloppés de poussière, écrivent-ils dans l’article, tandis que le scénario invoquant la fragmentation d’une famille de comètes sur une orbite hautement elliptique est au contraire cohérent avec l’absence de fort excès infrarouge constaté par notre analyse.”

Mais malgré les preuves, ils ne sont pas encore prêts à écarter complètement l’idée d’une mégastructure extraterrestre. “Nous ne pouvons pas vraiment dire qu’elle l’est, ou ne l’est pas”, a déclaré Marengo. “Mais ce que fait l’étoile est très étrange. C’est intéressant quand on a des phénomènes comme ça – typiquement, cela signifie qu’il y a une nouvelle explication physique ou un nouveau concept à découvrir.”