Les scientifiques pensent que la Terre recèle les traces de vie les plus profondes jamais découvertes

Les scientifiques ont peut-être découvert des preuves de la vie microbienne la plus profonde jamais observée sur la planète, en détectant la présence de matière organique dans des fragments de roche vomis par des volcans de boue près de l’endroit le plus profond de la Terre, la fosse des Mariannes.

Alors que les chercheurs espèrent trouver des signes de formes de vie extraterrestres sous la surface d’Europe, la lune de Jupiter, et d’Encelade, la lune de Saturne, cette découverte met en évidence la possibilité que des organismes tout aussi étranges et inconnus se cachent sur Terre, enfouis jusqu’à 10 kilomètres sous le plancher océanique.

“C’est un autre indice de l’existence d’une grande biosphère profonde sur notre planète”, a déclaré au National Geographic le chercheur principal Oliver Plümper, de l’université d’Utrecht, aux Pays-Bas.

“Elle pourrait être énorme ou très petite, mais il se passe certainement quelque chose que nous ne comprenons pas encore”

Plümper et son équipe ont effectué une analyse chimique de fragments de roche remontés sur le plancher océanique par le mont sous-marin Chamorro Sud, un grand volcan de boue situé sous l’océan Pacifique occidental.

Oliver Plümper/Université d’Utrecht

Ce volcan de boue présente un intérêt particulier car il se trouve dans l’ arc Izu-Bonin-Mariana, où se trouvent le gouffre Challenger et la fosse des Mariannes, ainsi que le point de collision tectonique où la plaque du Pacifique passe sous la plaque de la mer des Philippines.

Lorsque l’équipe a analysé 46 échantillons de roche prélevés dans le volcan de boue, elle a trouvé des produits chimiques associés à des déchets bactériens, notamment des hydrocarbures, des lipides et des acides aminés.

Ce n’est pas la même chose que de trouver une preuve directe de la vie, mais en l’absence d’autres explications, l’équipe pense que les volcans de boue pourraient avoir soulevé l’héritage de formes de vie qui existaient autrefois plus profondément sur la planète que ce que les scientifiques ont découvert jusqu’à présent.

Ce qui amène à se demander si ces formes de vie sont toujours là et, étant donné qu’elles peuvent survivre à de telles profondeurs sans lumière, de quoi s’agit-il au juste ?

“Les résultats nous donnent un nouvel aperçu de l’habitabilité de la planète”, explique l’un des membres de l’équipe, le chercheur Ivan Savov de l’Université de Leeds au Royaume-Uni, dans un communiqué de presse.

“Étant donné la difficulté d’obtenir des échantillons des profondeurs de la Terre, il n’y a pas eu beaucoup d’occasions d’explorer comment la vie microbienne peut être soutenue en l’absence de photosynthèse. Les roches du manteau que nous avons étudiées nous donnent un lien entre le cycle profond du carbone et le monde de la surface.”

Bien que l’équipe reconnaisse que la source des produits chimiques organiques n’est pas encore claire, ses propres calculs suggèrent que la vie pourrait exister jusqu’à 10 km sous le point le plus profond du plancher océanique, compte tenu des fourchettes de température estimées sous les volcans de boue et de la limite de température connue pour la vie, à savoir 122°C (251,6°F).

“Je pense que la principale conclusion de cet article est qu’il a le potentiel de placer la vie dans certains des environnements les plus profonds de la planète”, a déclaré à National Geographic le géomicrobiologiste Matthew Schrenk de l’université d’État du Michigan, qui n’a pas participé à l’étude.

“Si nous cherchons les limites de profondeur de la biosphère, cela pourrait les étendre de beaucoup”

Les résultats sont rapportés dans Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America.